¿Cómo puede adaptarse Estados Unidos a la amenaza de escasez de agua?

Las caídas inducidas por la sequía en los niveles de agua han sido extremas en algunos embalses como el lago Mead en el suroeste de los Estados Unidos. Imagen a través del Servicio Geológico de los Estados Unidos.

Durante el siglo XXI, es probable que haya una grave escasez de agua en varias áreas de los EE. UU., A menos que se tomen medidas pronto para adaptarse a los cambios futuros en los recursos hídricos, según un nuevo estudio.

El estudio, publicado el 28 de febrero de 2019, en Earth's Future, no solo analizó las tendencias futuras en el suministro y la demanda de agua en los Estados Unidos contiguos, sino que también examinó qué medidas de adaptación serían las más efectivas de usar. El análisis mostró que las reducciones en el uso del agua para la agricultura probablemente serán una de nuestras mejores herramientas de adaptación.

La escasez de agua ocurre inevitablemente cuando la demanda de agua supera el suministro de agua. En los EE. UU., Se espera que la demanda de agua aumente ampliamente a medida que la población crezca de su tamaño actual de aproximadamente 328 millones de personas a 514 millones de personas en 2100. Mientras tanto, los suministros de agua sufrirán cambios variables en respuesta al cambio climático. En algunas comunidades, se espera que los suministros disminuyan a medida que las temperaturas se calientan y las sequías se vuelven más comunes. En otras comunidades, los suministros podrían aumentar si la precipitación aumenta como se esperaba, pero el aumento de las temperaturas aún aumentará las tasas de evaporación del agua y ejercerá presión sobre los suministros de agua en muchas áreas.

De las 204 cuencas hidrográficas examinadas en los EE. UU., Es probable que ocurra escasez en 83 cuencas en el futuro cercano (2021–2045), 92 cuencas en el futuro medio (2046–2070) y 96 cuencas en el futuro lejano (2071–2095 ) si no se toman medidas de adaptación, según el nuevo estudio. Se prevé que esta escasez ocurra incluso con mejoras continuas en la eficiencia del agua al ritmo de la velocidad a la que la eficiencia del agua está cambiando hoy.

Frecuencias de escasez de agua que pueden esperarse en las cuencas hidrográficas de EE. UU. A mediados del futuro (2046–2070) si no se toman medidas de adaptación. Imagen vía Brown et al. (2019) El futuro de la Tierra, vol. 7)

Para evitar la escasez, los científicos utilizaron su modelo de recursos hídricos para examinar cuán efectivas serían varias medidas, incluidas las mejoras en el almacenamiento de reservorios, la reducción del flujo de flujo y el agotamiento del agua subterránea, entre otros. Se descubrió que las mejoras en el almacenamiento de reservorios, que se pueden usar para almacenar agua cuando es abundante para los tiempos posteriores cuando es escasa, son en gran medida ineficaces para muchas de las regiones propensas a la sequía donde el agua para tales mejoras simplemente no está disponible. En cuanto a desviar el agua de los arroyos y ríos y aprovechar más suministros de agua subterránea, estos enfoques ayudarían a reducir la escasez pero acarrearían costos externos elevados. Por ejemplo, la extracción excesiva de agua podría conducir al colapso de las poblaciones de peces. Por lo tanto, los autores advierten contra una gran dependencia de su uso al tiempo que reconocen que la presión para emplear estas opciones probablemente aumentará en el futuro.

De todas las opciones estudiadas, las reducciones en el uso del agua para la agricultura parecían ser las más prometedoras para prevenir la escasez de agua. Potencialmente, esto podría lograrse realizando mejoras drásticas en la eficiencia del riego más allá del ritmo actual de los avances tecnológicos, así como abandonando las prácticas de riego en cultivos de bajo valor, dicen los científicos.

Claramente, las elecciones futuras que muchas comunidades tendrán que hacer para mantener un suministro adecuado de agua no serán fáciles, como lo demuestra este nuevo estudio aleccionador. Los estudios integrales de planificación como este pueden ayudar a guiar a las comunidades a las mejores opciones. Los estudios futuros para explorar otras opciones de conservación del agua también valdrían la pena. Sandra Postel, experta en temas de recursos hídricos, defiende un enfoque tecnológicamente más inteligente y más natural para arreglar nuestros ciclos de agua rotos, que podría involucrar soluciones como sistemas de riego de precisión y restauración de humedales. Recientemente escribió en Trend :

Es tentador tratar de resolver nuestros problemas de agua con represas más grandes, pozos más profundos y transferencias de agua más largas. Pero como Albert Einstein nos recordó hace décadas, `` No podemos resolver problemas usando el mismo tipo de pensamiento que usamos cuando los creamos ''. Eso significa pensar de manera diferente sobre cómo usamos, administramos y valoramos agua. Y significa descubrir cómo reparar y reponer el ciclo del agua, incluso mientras prosperamos. Es una tarea difícil. Pero algunos pioneros están mostrando el camino.

En pocas palabras: es probable que la futura escasez de agua en partes de los EE. UU. Aumente la demanda de agua y disminuya el suministro de agua. Un nuevo estudio sugiere que las reducciones en el uso del agua para la agricultura pueden ser uno de los mejores enfoques para evitar la escasez de agua en el futuro.

Fuente: Adaptación a la futura escasez de agua en los Estados Unidos causada por el crecimiento de la población y el cambio climático.