¿Cómo se convirtió Plutón en un planeta enano?

Plutón retroiluminado, a través de la nave espacial New Horizons el 14 de julio de 2015. Imagen a través de NASA / JHUAPL / SwRI.

24 de agosto de 2006. Hoy es el 13º aniversario de la decisión de la Unión Astronómica Internacional (IAU) de degradar a Plutón al estado de planeta enano. Nuestro sistema solar pasó de tener nueve planetas principales a tener ocho planetas principales. Plutón, una vez considerado el planeta más externo, se hizo más conocido como el más grande de varios cuerpos pequeños en el sistema solar exterior. Neptuno, el octavo planeta grande fuera de nuestro sol, ahora se considera el planeta más externo. La IAU formuló una nueva definición de lo que significa ser un planeta. La XXVI Asamblea General de la IAU formalizó la decisión y la anunció el 24 de agosto de 2006. El público y muchos astrónomos no la tomaron a la ligera, y algunos declararon que todavía considerarían a Plutón como un planeta. La palabra pluto, que significa degradar o devaluar algo, entró en el léxico global.

¿Por qué sucedió? Todavía tenemos preguntas sobre esto hoy. Antes de 2006, los astrónomos no habían logrado establecer estándares claros, como un tamaño o masa mínima, u otras consideraciones, por las cuales un objeto podría clasificarse como un "planeta" del sistema solar frente a un "planeta enano".

Comenzaron a ver una necesidad cuando muchos cuerpos pequeños, como Haumea y Makemake, comenzaron a ser descubiertos en el sistema solar exterior. ¡Eris, también considerado un planeta enano, es aún más masivo que Plutón! Entonces, si Plutón es un planeta, ¿por qué no debería concederse a Eris también el estatus de planeta? Esa fue la pregunta que se hizo la IAU, lo que llevó a la formación de un Comité de Definición del Planeta y, en última instancia, a la decisión de 2006.

Conozca el Comité de Definición de Planeta de la Unión Astronómica Internacional. Este grupo tomó la decisión final de degradar a Plutón al estado de planeta enano. Pero, incluso dentro del comité, no todos estuvieron de acuerdo.

El comité tenía algunos caminos posibles para recorrer. Una sería tomar la decisión por tamaño (o masa) para que Plutón siga siendo un planeta y, por lo tanto, Eris y Ceres, el cuerpo más grande del cinturón de asteroides en el sistema solar interno, también se convertirían en planetas. Durante un tiempo, parecía que eso podría suceder con algunos miembros del comité de la IAU que favorecen esa decisión.

Otra opción para la IAU podría haber sido definir el concepto de un planeta sin ninguna lógica específica: la Tierra es un planeta, Plutón es un planeta, pero Eris no es solo porque sí .

El 24 de agosto de 2006, la IAU anunció su solución a las preguntas planteadas al tener tantos objetos nuevos en el sistema solar exterior. Había decidido crear una definición científica de lo que significa ser un planeta. Desafortunadamente, la definición excluyó a Plutón del estado del planeta principal. Aquí está la definición:

Un planeta es un cuerpo celestial que
(a) está en órbita alrededor del Sol,
(b) tiene suficiente masa para que su autogravedad supere las fuerzas rígidas del cuerpo de modo que asuma una forma de equilibrio hidrostático (casi redondo), y
(c) ha despejado el vecindario alrededor de su órbita.

Es "c" lo que hace que Plutón falle como planeta, según la IAU. Para que un objeto sea un planeta importante, de acuerdo con esta definición, debe ser el objeto gravitacional dominante en su órbita. Debe arrojar cabestrillo u otros objetos o fusionarse con ellos.

Plutón es solo 0.07 veces la masa de los objetos en su órbita. Mientras tanto, la Tierra es 1, 7 millones de veces la masa de los objetos en su órbita.

Cuando Plutón perdió su estatus de planeta completo, se reveló como uno de los objetos astronómicos más queridos del mundo. Así que fue irónico cuando New Horizons, la primera nave espacial en visitar Plutón, descubrió una región en forma de corazón en 2015. Imagen tomada a 280, 000 millas (450, 000 km) de Plutón, a través de la NASA / JHUAPL / SwRI.

New Horizons capturó esta imagen solo 15 minutos después de su acercamiento más cercano a Plutón el 14 de julio de 2015, cuando la nave espacial miró hacia el sol. Esta vista cercana al atardecer muestra las escarpadas montañas heladas de Plutón y las llanuras de hielo plano, además de capas de bruma en la atmósfera tenue pero distendida de Plutón. La imagen fue tomada desde una distancia de 11, 000 millas (18, 000 km); La escena tiene 780 millas (1.250 km) de ancho. Imagen vía NASA / JHUAPL / SwRI.

En ese fatídico día, el 24 de agosto de 2006, la IAU también creó una nueva categoría de objetos celestes para Plutón y todos los objetos similares a Plutón:

Un "planeta enano" es un cuerpo celeste que
(a) está en órbita alrededor del sol,
(b) tiene suficiente masa para que su autogravedad supere las fuerzas rígidas del cuerpo de modo que asuma una forma de equilibrio hidrostático (casi redondo),
(c) no ha despejado el vecindario alrededor de su órbita, y
(d) no es un satélite.

Según la IAU, actualmente hay cinco planetas enanos: Plutón, Ceres, Eris, Haumea y Makemake. Sin embargo, existe un posible candidato potencial para el sexto planeta enano designado temporalmente como OR10 2007, y muchos otros candidatos conocidos para el planeta enano.

Los astrónomos creen que puede haber cientos de planetas enanos por descubrir en el Cinturón de Kuiper del sistema solar exterior. Puede haber hasta 10, 000 en la región más allá.

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Por cierto, no es de conocimiento común que muchos astrónomos comenzaron con mucho cuidado sobre el uso de la palabra "planeta" con respecto a Plutón. En 1932, por ejemplo, solo dos años después de que el astrónomo estadounidense Clyde Tombaugh descubriera a Plutón, otro astrónomo, Armin Otto Leuschner, escribió en un artículo de revista:

Puede observar que con el conservadurismo extremo todavía me estoy refiriendo a Plutón como un objeto más que como un planeta. Hay muchas probabilidades de que sea un planeta, como ahora se concluye universalmente, a partir del material disponible ... Hasta ahora solo se ha establecido un límite superior para la masa de Plutón ... y se cree que dicha masa por consideraciones gravitacionales es demasiado pequeña para afectar los movimientos de Urano y Neptuno lo suficiente ... También existe una remota posibilidad de que las investigaciones posteriores hagan que su masa sea comparable a la de los cometas.

Recordemos por qué los astrónomos comenzaron a buscar a Plutón en primer lugar. Esperaban encontrar un objeto lo suficientemente grande como para perturbar gravitacionalmente la órbita de Neptuno. Si Plutón hubiera sido descubierto una década más tarde, cuando Edgeworth especuló sobre la existencia del Cinturón de Kuiper, tal vez nunca se le hubiera otorgado el estatus de planeta.

Tal como fue, nos guste o no, Plutón se convirtió en la revelación mundial en lo que respecta a la clasificación de los objetos del sistema solar.

En pocas palabras: el 24 de agosto de 2019 es el 13 ° aniversario de la degradación de Plutón al estado de planeta enano. Según una nueva definición de la Unión Astronómica Internacional, Plutón se convirtió en un planeta enano porque no ha "despejado el vecindario alrededor de su órbita".

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