¿A qué distancia estaba ese rayo?

Mil, dos mil ... Imagen a través de Eric Ward / Unsplash

Por Becky Bolinger, Universidad Estatal de Colorado.

Probablemente lo hagas. Puede estar arraigado desde cuando eras un niño, y ahora es casi automático. Ves el relámpago e inmediatamente comienzas a contar los segundos hasta que truena.

¿Pero el conteo realmente te da una buena estimación de qué tan lejos está el rayo? ¿Es este uno de esos cuentos de viejas o se basa realmente en la ciencia? En este caso, tenemos que agradecer a la física por este cálculo rápido y fácil, y bastante preciso.

Entonces, ¿qué sucede cuando llega una gran tormenta?

El rayo que ves es la descarga de electricidad que viaja entre las nubes o hacia el suelo. El trueno que oyes es la rápida expansión del aire en respuesta al intenso calor del rayo.

Si estás realmente cerca del rayo, lo verás y escucharás el trueno simultáneamente. Pero cuando está lejos, ves y escuchas el evento en diferentes momentos. Eso es porque la luz viaja mucho más rápido que el sonido. Piense en sentarse en los asientos sangrados por la nariz en un juego de béisbol. Ves al bateador golpear la pelota un segundo antes de escuchar el crujido del bate.

La parte visual es instantánea. Imagen vía Pete Gregoire / Flickr.

Cuando observa un evento en la Tierra, ve cosas casi en el instante en que suceden: la velocidad de la luz es tan rápida que ni siquiera puede detectar el tiempo de viaje. La velocidad del sonido es mucho más lenta, lo que nos da tiempo para hacer nuestro cálculo.

Simplifiquemos la ecuación de velocidad: el sonido viaja un poco más de 700 millas por hora, o 700 millas en 3, 600 segundos. Eso significa 7 millas recorridas cada 36 segundos. Haga esto aún más fácil y redondee a 7 millas cada 35 segundos ... ¡o 1 milla cada 5 segundos! Cuenta hasta 5: si escuchas un trueno, el rayo ocurrió dentro de 1 milla.

Ahora que sabes lo lejos que estaba el rayo, ¿está lo suficientemente lejos como para estar a una distancia segura de la tormenta? Esa es realmente una pregunta capciosa. Los truenos se pueden escuchar a una distancia de hasta 25 millas, y se ha documentado que ocurren rayos a una distancia de hasta 25 millas de las tormentas eléctricas, lo que se conoce como un "rayo desde el azul". Entonces, si puedes escuchar los truenos, estás lo suficientemente cerca como para ser golpeado por un rayo, y refugiarse en el interior o en un automóvil cerrado es su apuesta más segura.

Y no cuentes con la sabiduría popular de que los rayos nunca caen dos veces en el mismo lugar para protegerte. Ese está simplemente equivocado. Por ejemplo, un rayo cae en la cima del Empire State Building un promedio de 23 veces al año.

Becky Bolinger, Asistente Climatóloga Estatal y Científica de Investigación en Ciencias Atmosféricas, Universidad Estatal de Colorado

Este artículo fue publicado originalmente en The Conversation. Lee el artículo original.

En pocas palabras: un científico atmosférico sobre el uso de rayos para determinar la distancia de una tormenta eléctrica.

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