Cómo nos encuentran los mosquitos

Un mosquito atado. Imagen vía Kiley Riffell.

Primero huelen nuestro aliento, luego vienen a buscarnos.

Un nuevo estudio, utilizando experimentos de comportamiento y registro en tiempo real del cerebro del mosquito hembra, observó cómo los mosquitos integran señales de dos sistemas sensoriales, visual y olfativo, para identificar, rastrear y localizar a un posible huésped para su próxima comida de sangre.

Solo los mosquitos hembras se alimentan de sangre. Los nuevos hallazgos, publicados el 18 de julio de 2019, en la revista revisada por pares Current Biology, sugieren que una señal olfativa, un olor, desencadena el cerebro del mosquito para comenzar a escanear su entorno en busca de tipos específicos de formas y volar hacia ellos.

La señal de olor en la que se centró el estudio fue el dióxido de carbono o CO2. Para los mosquitos, oler CO2 es una señal reveladora de que hay una comida potencial cerca. Jeffrey Riffell es profesor de biología de la Universidad de Washington y coautor del estudio. Él dijo en un comunicado:

Nuestra respiración está cargada de CO2. Es un atrayente de largo alcance, que los mosquitos usan para localizar un posible huésped que podría estar a más de 100 pies (30 metros) de distancia.

El equipo recolectó datos de aproximadamente 250 mosquitos individuales durante las pruebas de comportamiento realizadas en una pequeña arena circular, de aproximadamente 7 pulgadas de diámetro. Una pantalla LED de 360 ​​grados enmarcaba la arena y una cuerda de alambre de tungsteno en el medio sostenía cada mosquito. Esta es una imagen de la vista superior de la arena, o simulador de vuelo, utilizada para presentar diferentes objetos visuales y señales olfativas a los mosquitos atados. Más sobre cómo los científicos realizaron el estudio. Imagen vía Kiley Riffell.

Ese posible huésped podría ser una persona u otro animal de sangre caliente. Investigaciones previas sugirieron que el olor a CO2 puede "preparar" el sistema visual del mosquito para buscar un huésped. En esta nueva investigación, los investigadores midieron cómo el CO2 desencadena cambios precisos en el comportamiento de los mosquitos y visualizan cómo el cerebro del mosquito responde a las combinaciones de señales olfativas y visuales. Riffell dijo:

Descubrimos que el CO2 influye en la capacidad del mosquito para girar hacia un objeto que no está directamente en su trayectoria de vuelo. Cuando huelen el CO2, esencialmente se vuelven hacia el objeto en su campo visual más rápido y más fácilmente que sin CO2.

Un mosquito Aedes aegypti atado volando en la arena. Imagen vía Kiley Riffell.

Según los resultados del estudio, el sentido del olfato de los mosquitos opera a largas distancias y recoge olores a más de 100 pies (30 metros) de distancia. Pero su vista es más efectiva para objetos a 15-20 pies (4-6 metros) de distancia, dijo Riffell.

El olfato es un sentido de largo alcance para los mosquitos, mientras que la visión es para el seguimiento de rango intermedio. Por lo tanto, tiene sentido que veamos un olor, en este caso, CO2 que afecta a partes del cerebro del mosquito que controlan la visión, y no al revés.

En pocas palabras: los mosquitos hembras usan el olor y la vista para encontrar su próxima comida de sangre.

Fuente: Integración visual-olfativa en el vector de la enfermedad humana Mosquito Aedes aegypti

Via Universidad de Washington