Cómo Ver Sondas espaciales interestelares

Hasta ahora, los humanos han enviado cinco sondas al espacio que están o irán mucho más allá del sistema solar: los Pioneros, los Viajeros y los Nuevos Horizontes. Como ejercicio de diversión, así es como puede encontrar las ubicaciones de esas sondas en el cielo.

Representación artística de la Voyager 1 en el espacio interestelar.
NASA-JPL

La venerable sonda espacial Voyager 2 de la NASA recientemente cruzó el umbral hacia el espacio interestelar, y New Horizons, similar a las estrellas, hizo su segundo sobrevuelo de un objeto del Cinturón de Kuiper el 1 de enero. Así que pensamos que este sería un excelente momento para echar un vistazo a las cinco naves espaciales robóticas que se encuentran actualmente en trayectorias interestelares, lo que significa que han superado la velocidad requerida para escapar de la influencia gravitacional del Sol y están en camino hacia el vasto vacío entre las estrellas. Específicamente, pensamos que podría ser divertido ver cómo los astrónomos de la Tierra pueden "ver" estas famosas y de gran alcance. Es más fácil de lo que piensas.

Primero, un ejemplo de lo que estamos tratando de lograr. Una búsqueda agradable de astronomía en el patio trasero es detectar los lugares de aterrizaje del Apolo a través de pequeños telescopios. Aunque obviamente es imposible ver las etapas de descenso del módulo lunar o cualquier otro artefacto (¡pero el LRO puede!), Identificar y ver las regiones generales donde tuvieron lugar los aterrizajes sigue siendo un ejercicio divertido y satisfactorio.

Del mismo modo, el astrónomo aficionado que no teme a las estrellas puede tomar esta misma idea básica y aplicarla a las cinco sondas que se encuentran en trayectorias interestelares: Voyagers 1 y 2, Pioneers 10 y 11 y New Horizons. Al igual que con los sitios de aterrizaje del Apolo, es imposible ver o capturar imágenes de las sondas interestelares: las naves espaciales son simplemente demasiado pequeñas (el plato transmisor en los Voyagers, por ejemplo, tiene solo 12 pies de diámetro) y su distancia de nosotros es demasiado grande., para que cualquier telescopio los resuelva.

Pero esto no tiene por qué impedirnos localizar y ver las ubicaciones generales de estos intrépidos exploradores. Desde nuestro punto de vista, los Pioneros y los Viajeros no se mueven mucho de año en año, por lo que es bastante simple rastrear sus posiciones básicas. Si alguna vez has ido a la caza de asteroides, encontrarás que la detección de sondas es una tarea similar. Veamos cada oficio individualmente:

Pionero 10

Lanzado en 1972, Pioneer 10 logró el primer sobrevuelo de Júpiter al año siguiente. Además de recopilar las primeras imágenes de cerca del gigante gaseoso a través de su fotopolarímetro de imagen primitivo pero efectivo, Pioneer 10 exploró los cinturones de radiación, lunas, campo magnético y más del planeta. Pero un objetivo principal de los Pioneer 10 y 11 era allanar el camino para los Voyagers más futuros y más sofisticados. Mucho más tarde, Pioneer 10 midió los rayos cósmicos y otros atributos en los confines de la influencia del Sol.

Pioneer 10, que ya no funciona y envió su última transmisión de radio en 2003, se encuentra actualmente a unos 11 mil millones de millas de la Tierra y, desde nuestro punto de vista, se encuentra en la constelación de Tauro. Encontrar la posición aproximada de Pioneer 10 es una tarea bastante fácil, ya que está muy cerca de una estrella de la línea de visión brillante, Elnath (Beta Tauri). Para ubicar la posición aproximada del Pioneer 10, solo encuentre el cúmulo estelar de las Pléyades imposible de perder y el conocido Aldebarán, la estrella más brillante de Tauro. Estos dos forman un triángulo con Elnath, una estrella de primera magnitud fácil de detectar. Pioneer 10 está en algún lugar en la oscuridad, justo al suroeste de Elnath.

A diciembre de 2018, la posición de Pioneer 10 es:
Ascensión recta: 5 h, 13 m, 35 s
Declinación: 26 °, 02 ', 25' '

Cielo y telescopio

Pionero 11

El Pioneer 11, el gemelo idéntico del Pioneer 10, se lanzó en 1973. En lugar de realizar un solo sobrevuelo de un planeta, el Pioneer 10 usó la gravedad de Júpiter para aumentar su velocidad y apuntarla hacia Saturno. La nave espacial llegó al gigante anillado en 1979, convirtiéndose en el primero en explorar el planeta desde corta distancia. Al igual que su precursor, Pioneer 11 se usó para probar conceptos que se usarían en el programa Voyager. Proporcionó imágenes y datos científicos de los dos gigantes gaseosos, incluidas vistas polares de Júpiter y el descubrimiento del anillo "F" de Saturno.

La NASA terminó las comunicaciones con Pioneer 11 en 1995, y ahora está a una distancia de aproximadamente 9 mil millones de millas de la Tierra. La ubicación actual de Pioneer 11 se puede encontrar en la constelación moderna (siglo XVII) Scutum (el Escudo). Encontrar la posición exacta aquí podría ser un desafío ya que Scutum es una constelación débil. Sin embargo, hay un par de peldaños para ayudarlo a encontrar el camino. Primero, ubique la estrella más brillante en Scutum, la magnitud 3.8 Alpha Scuti. A partir de ahí, avance hasta el cúmulo estelar abierto M26; Pioneer 11 vuela a algún lugar más allá de M26. Para encontrar Scutum, mira al noroeste de Sagitario, o solo al suroeste de Aquila.

A diciembre de 2018, la posición de Pioneer 11 es:
Ascensión recta: 18 h, 51 m, 57 s
Declinación: –8 °, 55 ', 27' '

Cielo y telescopio

Voyager 1

La Voyager 1, lanzada en 1977, se basó en el concepto Pioneer pero con un diseño más sofisticado. La sonda exploró a Júpiter y sus lunas en 1979, produciendo imágenes fantásticas, seguidas por un sobrevuelo igualmente exitoso de Saturno en 1980. Una de las principales prioridades de la misión fue un sobrevuelo cercano de Titán, la luna de Saturno; sin embargo, esta observación envió a la Voyager 1 en una trayectoria por encima del plano de la eclíptica, evitando más exploraciones planetarias. Pero en 1990, las cámaras de la Voyager 1 se activaron por última vez para capturar un "retrato familiar" del sistema solar, incluida la famosa imagen de la Tierra "Punto azul pálido" a una distancia de aproximadamente 3.700 millones de millas.

Hoy, Voyager 1 permanece activo y, más de cuatro décadas después de su lanzamiento, aún transmite datos científicos útiles regularmente desde una distancia de más de 13 mil millones de millas. Cruzó la heliopausa, y entró en el medio interestelar, en 2012. Desde nuestro punto de vista, utilizando la visualización de las estrellas de HA Rey, la Voyager 1 se encuentra justo fuera de la "cabeza" de la constelación de Ofiuco y justo debajo de la cabeza de Hércules al revés. Felizmente para los cazadores de sondas, la última estrella, Rasalgethi (Alpha Herculis), es la estrella más brillante en la constelación de aproximadamente magnitud 3 (otras visualizaciones pueden mostrar a Rasalgethi como una estrella perdida desconectada del resto de Hércules). Un corto salto hacia el este te lleva a la cercana Rasalhague (Alpha Ophiuchi), la estrella más brillante de Ophiuchus. Encontrar estas dos estrellas alfa te ayudará a concentrarte en el área general de Voyager 1; La sonda se encuentra a poca distancia al sur de Rasalgethi.

A partir de diciembre de 2018, la posición de Voyager 1 es:
Ascensión recta: 17 h, 13 m, 3 s
Declinación: 11 °, 58 ', 19' '

Cielo y telescopio

Voyager 2

La Voyager 2, posiblemente una de las misiones espaciales más productivas de la historia, siguió los pasos de la Voyager 1 y sobrevoló Júpiter, Saturno y su flota de lunas en 1979 y 1981, respectivamente. Sin embargo, a diferencia de la Voyager 1, la Voyager 2 evitó un sobrevuelo cercano de Titán y, en cambio, permaneció en la eclíptica, donde finalmente pudo visitar a Urano en 1986 y Neptuno en 1989, siendo hasta el día de hoy la única nave espacial que proporciona observaciones de corto alcance de estos planetas y sus sistemas lunares.

Cuando la Voyager 2 cruzó la heliosfera en noviembre de 2018, se unió a la Voyager 1 como la única nave espacial activa que lo hizo. Voyager 2 continúa transmitiendo datos científicos sobre sus alrededores desde una distancia de 11 mil millones de millas.

Después de su sobrevuelo pasado Neptuno en 1989, la trayectoria de la Voyager 2 lo llevó por debajo del plano de la eclíptica, por lo que desde nuestra perspectiva hoy, la ubicación de la Voyager 2 solo es visible desde el hemisferio sur. Además, encontrarlo podría ser más desafiante, ya que no hay tantas estrellas brillantes cerca. Comience por localizar la constelación Pavo (el pavo real), un salto corto desde el triángulo sur. Luego busque las dos estrellas más brillantes de Pavo, Alpha Pavonis (también llamada "Peacock") y Beta Pavonis para ubicarse en el área general; La Voyager 2 se encuentra relativamente cerca de Alpha Pavonis.

A diciembre de 2018, la posición de Voyager 2 es:
Ascensión recta: 20 h, 2 m, 57 s
Declinación: –57 °, 37 ', 12' '

Cielo y telescopio

Nuevos horizontes

Tras su lanzamiento en 2006 y una asistencia de gravedad de sobrevuelo de Júpiter en 2007, New Horizons comenzó la larga costa hacia su objetivo principal Plutón y la luna de Plutón, Caronte, llegando a ellos con éxito en 2015 con un espectacular sobrevuelo. Después de completar la primera (y hasta ahora, única) investigación a corta distancia del planeta enano, New Horizons se encontró con el objeto del Cinturón de Kuiper 2014 MU 69 (apodado Ultima Thule) el 1 de enero de 2019.

No está claro en este momento hacia dónde lo llevará el camino final de New Horizon; existe la posibilidad de que pueda visitar objetos adicionales del Cinturón de Kuiper. Sin embargo, independientemente de su próximo objetivo, New Horizons posee la velocidad necesaria para algún día abandonar el sistema solar y seguir a sus cuatro predecesores en el medio interestelar.

Debido a que New Horizons está más cerca de nosotros que las otras cuatro sondas interestelares, su posición se mueve más rápidamente de año en año. New Horizons se encuentra actualmente en la constelación de Sagitario, todavía no muy lejos de Plutón, aunque los dos se separarán lentamente en los próximos años. La forma más sencilla de encontrar Nuevos Horizontes es buscar Epsilon Sagittarii, una estrella que, a pesar de su nombre, es en realidad la estrella más brillante en su constelación de magnitud 1.85. Desde la esquina inferior de la Tetera Sagitario, salta al asterismo de Cucharilla. Ubique Sagittarii de magnitud 2.9 Pi en la parte inferior del mango de la Cucharilla. New Horizons se encuentra cerca de Pi.

A diciembre de 2018, la posición de New Horizons es:
Ascensión recta: 19 h, 07 m, 12 s
Declinación: 20, 41 ', 23' '

Cielo y telescopio

Puede ser divertido buscar las ubicaciones de estos exploradores robóticos. No solo puede mirar hacia atrás en la historia del espacio, sino que también puede tener una idea de la inmensidad de su entorno interestelar. ¡Que te diviertas!