¿Cómo sabrá la NASA cuando InSight aterrice?

Concepto artístico de MarCO CubeSats - nave espacial del tamaño de un maletín que viaja con la misión InSight - transmitiendo datos desde el módulo de aterrizaje InSight a medida que ingresa a la atmósfera marciana. Imagen vía NASA / JPL-Caltech.

¿Cómo suena un touchdown en Marte?

Si estás en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, suena como ganar el Super Bowl: aplausos, risas y muchos gritos.

Pero en los minutos previos, el equipo InSight de la NASA estará monitoreando las señales de radio del módulo de aterrizaje de Marte utilizando una variedad de naves espaciales, e incluso radiotelescopios aquí en la Tierra, para descubrir lo que está sucediendo a 91 millones de millas (146 millones de kilómetros) de distancia.

Debido a que estas señales son capturadas por varias naves espaciales, se transmiten a la Tierra de diferentes maneras y en diferentes momentos. Eso significa que el equipo de la misión puede saber de inmediato cuando InSight aterriza, o puede que tengan que esperar hasta varias horas.

Así es como la NASA estará escuchando el aterrizaje en Marte el 26 de noviembre de 2018.

Radiotelescopios

A medida que el módulo de aterrizaje InSight desciende a la atmósfera de Marte, transmitirá señales de radio simples llamadas "tonos" de regreso a la Tierra. Los ingenieros se sintonizarán desde dos ubicaciones: el Observatorio Green Bank de la National Science Foundation en Green Bank, Virginia Occidental, y las instalaciones del Instituto Max Planck para Radioastronomía en Effelsberg, Alemania. Sus resultados serán transmitidos al Control de la Misión en JPL y a los ingenieros en Lockheed Martin Space en Denver.

Estos tonos no revelan mucha información, pero los ingenieros de radio pueden interpretarlos para rastrear eventos clave durante la entrada, descenso y aterrizaje de InSight (EDL). Por ejemplo, cuando InSight despliega su paracaídas, un cambio en la velocidad cambia la frecuencia de la señal. Esto es causado por lo que se llama el efecto Doppler, que es lo mismo que ocurre cuando escuchas el cambio de tono de una sirena cuando pasa una ambulancia. Buscar señales como estas permitirá al equipo saber cómo está progresando la EDL de InSight.

Mars Cube One (MarCO)

Dos naves espaciales del tamaño de un maletín vuelan detrás de InSight e intentarán transmitir sus señales a la Tierra. Perteneciente a una clase de nave espacial llamada CubeSats, los MarCO se están probando como una forma de futuras misiones para enviar datos a casa durante EDL.

Los MarCO son tecnología experimental. Pero si funcionan como deberían, la pareja transmitirá toda la historia de EDL a medida que se desarrolla. Eso podría incluir una imagen de InSight de la superficie marciana justo después de que el módulo de aterrizaje aterrice.

Visión

Después de tocar tierra, InSight esencialmente gritará:

¡Lo hice!

Siete minutos después, la nave espacial lo dice de nuevo, pero un poco más fuerte y claro.

La primera vez, se comunicará con una señal de tono que los radiotelescopios intentarán detectar. La segunda vez, enviará un "pitido" desde su antena de banda X más potente, que ahora debería apuntar a la Tierra. Este pitido incluye un poco más de información y solo se escucha si la nave espacial está en un estado saludable y funcional. Si la Red del Espacio Profundo de la NASA capta este pitido, es una buena señal de que InSight sobrevivió al aterrizaje. Los ingenieros deberán esperar hasta el anochecer para averiguar si el módulo de aterrizaje desplegó con éxito sus paneles solares.

Orbitador de reconocimiento de Marte (MRO)

Además del MarCO CubeSats, el MRO de la NASA se elevará sobre Marte, registrando los datos de InSight durante el descenso.

MRO conservará los datos que registra durante EDL a medida que desaparece en el horizonte marciano. Cuando regrese del otro lado, reproducirá esos datos para que los ingenieros los estudien. Para las 23:00 UTC del 26 de noviembre (6 pm EST), deberían poder reconstruir la grabación del aterrizaje de MRO.

La grabación de MRO es similar a la caja negra de un avión, lo que significa que también podría resultar importante si InSight no aterriza con éxito.

2001 Mars Odyssey

La nave espacial más longeva de la NASA en Marte también transmitirá datos después de que InSight haya aterrizado. Odyssey transmitirá toda la historia del descenso de InSight a Marte, así como un par de imágenes. También transmitirá la confirmación de que los paneles solares de InSight, que son vitales para la supervivencia de la nave espacial, se desplegaron por completo. Los ingenieros tendrán estos datos justo antes de las 01:30 UTC del 27 de noviembre (8:30 pm EST del 26 de noviembre).

Odyssey también servirá como retransmisor de datos para InSight durante las operaciones de superficie, junto con MRO, la misión Mars Atmosphere and Volatile Evolution de la NASA (MAVEN) y el Orbitador de gas de rastreo de la Agencia Espacial Europea.

Concepto del artista de la nave espacial Mars Insight que aterriza en Marte, a través de la NASA.

En pocas palabras: así es como la NASA sabrá el destino de su módulo de aterrizaje InSight, ya que intenta aterrizar en Marte el lunes 26 de noviembre de 2018.

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A través de la NASA