El Hubble hiberna después de una avería menor

Una falla de un giroscopio utilizado para apuntar y estabilizar el telescopio Hubble hizo que el observatorio se apagara de manera segura mientras los ingenieros determinan una solución.

Foto del telescopio espacial Hubble en órbita terrestre baja.
NASA

Cualquier máquina que ha estado funcionando casi continuamente durante 28 años está destinada a descomponerse de vez en cuando. Y el telescopio espacial Hubble no es una excepción.

El 5 de octubre, Hubble entró en modo seguro después de la falla de un giroscopio que ayuda a apuntar y estabilizar el telescopio mientras está observando. Durante el modo seguro, el observatorio hiberna mientras los ingenieros en el terreno descubren cómo solucionar el problema.

`` Estamos procediendo cuidadosamente para asegurarnos de que no hagamos más daño '', dice Tom Brown (Space Telescope Science Institute), jefe de la oficina de misiones del Hubble. Hubble volverá a la ciencia independientemente de si conseguimos que el giroscopio funcione o no.

Durante la última misión de servicio del Hubble en 2009, los astronautas del transbordador espacial Atlantis instalaron seis nuevos giroscopios en el telescopio. Típicamente, el observatorio usa tres a la vez. Cuando uno falla, cambia a una de sus copias de seguridad. Desde la última puesta a punto, dos de esos giroscopios han dejado de funcionar.

El viernes pasado, uno de los tres giroscopios activos falló. El fracaso no fue una sorpresa; El giroscopio había estado mostrando signos de desgaste durante el último año. Sin embargo, el giroscopio de reemplazo el último en el arsenal del Hubble tampoco funcionaba bien. Poco después de las 6 pm EDT, el telescopio suspendió las operaciones para esperar más instrucciones de la Tierra.

El sistema de control de apuntado del Hubble está compuesto por giroscopios, ruedas de reacción y sensores de guía fina.
STScI

Lo que los ingenieros saben hasta ahora es que el giroscopio de respaldo apunta demasiado lejos de su marca. "Idealmente, el giroscopio apunta en la dirección que necesita", explica Brown. En realidad, sin embargo, todos los giroscopios están un poco apagados. El software puede corregir ese desplazamiento siempre que no sea demasiado grande. En este momento, la discrepancia está fuera del rango utilizable.

La NASA ha convocado a un equipo de ingenieros para estudiar detenidamente los datos del telescopio, así como los esquemas y el software de vuelo para determinar el siguiente paso adelante. La mejor opción es hacer que funcione el giroscopio de reemplazo para que el telescopio pueda volver a funcionar por completo.

Si eso no funciona, la agencia ya tiene un plan para operar el telescopio con un solo giroscopio, mientras que el segundo bueno espera como respaldo. En ese modo, el observatorio se basa en información adicional de magnetómetros y cámaras de guía para apuntar con precisión. La desventaja, dice Brown, es que el Hubble puede mirar solo la mitad del cielo en un momento dado. Sin embargo, a medida que la Tierra y el Hubble giran alrededor del Sol, también lo hace la ventana de visualización del telescopio. En el transcurso de un año, todo el cielo (menos la zona prohibida habitual dentro de los 50 grados del Sol) estará disponible.

"El ambiente para los astrónomos es confiado y optimista", dice la científica senior del proyecto Hubble Jennifer Wiseman (Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA). "Esperamos que el Hubble logre excelentes observaciones científicas del universo durante los próximos años, independientemente de cómo funciona mal el giroscopio".

Brown está de acuerdo. '' No hay un sentimiento de fatalidad, solo un sentimiento de preocupación '', dice. Todos los demás instrumentos están en buena forma. Y mientras los ingenieros juegan con los giroscopios, un equipo de astrónomos de todo el mundo ya está revisando propuestas para el codiciado tiempo futuro en el telescopio. "Todavía esperamos durar hasta la década de 2020", dice.