El Hubble está en modo seguro. Operaciones científicas suspendidas

Esta foto del telescopio espacial Hubble fue tomada en la quinta misión de servicio al observatorio en 2009. Imagen a través de la NASA.

La NASA dijo el 8 de octubre de 2018 que el telescopio espacial Hubble ha estado en modo "seguro", es decir, no en modo operativo, desde el viernes 5 de octubre, poco después de las 6 p.m. EDT. La NASA dijo que el telescopio entró en modo seguro después de que uno de los tres giroscopios (giroscopios) que se usaba activamente para apuntar y estabilizar el telescopio falló, y agregó:

El modo seguro pone el telescopio en una configuración estable hasta que el control desde el suelo puede corregir el problema y devolver la misión al funcionamiento normal.

Mientras tanto, dijo la NASA, los instrumentos del telescopio, que se han utilizado, posiblemente, para proporcionar las vistas más expansivas del universo desde que Galileo apuntó su primer telescopio hacia el cielo a principios del siglo XVII son:

… Todavía está en pleno funcionamiento y se espera que produzca una ciencia excelente en los años venideros.

El telescopio espacial Hubble fue construido con múltiples redundancias, dijo la NASA. Tenía seis giroscopios nuevos instalados durante la Misión de Servicio-4 en 2009. Hubble usualmente usa tres giroscopios a la vez para obtener la máxima eficiencia, pero, según la NASA, esto:

… Puede continuar haciendo observaciones científicas con solo una.

Se sabe que el telescopio está llegando al final de su vida activa, con el telescopio espacial James Webb, ahora programado para su lanzamiento no antes de 2021, programado para ser su sucesor. El giroscopio que falló había estado exhibiendo un comportamiento al final de su vida útil durante aproximadamente un año, dijo la NASA, y su falla no fue inesperada; otros dos giroscopios del mismo tipo ya habían fallado. Los tres giroscopios restantes disponibles para su uso están técnicamente mejorados y, por lo tanto, se espera que tengan vidas operativas significativamente más largas. La NASA dijo:

Dos de esos giroscopios mejorados se están ejecutando actualmente. Al encender el tercer giroscopio mejorado que se había mantenido en reserva, el análisis de la telemetría de la nave espacial indicó que no estaba funcionando al nivel requerido para las operaciones. Como resultado, el Hubble permanece en modo seguro. El personal del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA y el Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial están realizando análisis y pruebas para determinar qué opciones están disponibles para recuperar el girocompás para el rendimiento operativo.

Las operaciones científicas con Hubble se han suspendido mientras la NASA investiga la anomalía. Se está formando una Junta de Revisión de Anomalías, que incluye expertos del equipo de Hubble y de la industria familiarizados con el diseño y el rendimiento de este tipo de giroscopio, para investigar este problema y desarrollar el plan de recuperación. Si el resultado de esta investigación resulta en la recuperación del giroscopio que funciona mal, Hubble reanudará las operaciones científicas en su configuración estándar de tres giroscopios.

Si el resultado indica que el giroscopio no es utilizable, Hubble reanudará las operaciones científicas en un modo de 'giroscopio reducido' ya definido que usa solo un giroscopio. Si bien el modo de giroscopio reducido ofrece menos cobertura del cielo en cualquier momento en particular, hay un impacto relativamente limitado en las capacidades científicas generales.

En pocas palabras: el telescopio espacial Hubble ha estado en modo seguro desde el viernes pasado por la noche, luego de la falla de uno de los giroscopios que ayuda a estabilizarlo. La NASA está analizando el problema y espera reanudar las operaciones pronto.