El telescopio espacial Hubble realiza un censo de materia oscura

Los astrónomos han utilizado el telescopio espacial Hubble para capturar una imagen del cúmulo de galaxias MACS J1206.2-0847, o MACS 1206, para abreviar. La aparente distorsión de galaxias distantes en el fondo de la imagen es causada por una sustancia invisible llamada materia oscura, cuya gravedad se dobla y distorsiona sus rayos de luz.

La imagen de MACS 1206, lanzada por la NASA / ESA el 13 de octubre de 2011, es parte de una nueva encuesta de cúmulos de galaxias realizada por el equipo CLASH (The C luster L ensing A and S upernova survey with H ubble), que ha observado seis de 25 cúmulos de galaxias objetivo de estudio. La encuesta permitirá a los astrónomos construir mapas detallados de materia oscura de más cúmulos de galaxias que nunca.

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La gravedad de la materia oscura se dobla y distorsiona la luz de las galaxias distantes en esta imagen de Hubble del cúmulo de galaxias MACS 1206. Crédito de la imagen: NASA / ESA et al.

Los astrónomos usan mapas de materia oscura para probar resultados anteriores pero sorprendentes que sugieren que la materia oscura está más densamente dentro de los grupos de lo que predicen algunos modelos. Esto podría significar que los cúmulos de galaxias se reunieron antes de lo que muchos científicos han pensado.

La materia oscura en el universo solo puede detectarse midiendo cómo su gravedad tira de la materia visible y deforma la tela del espacio-tiempo como un espejo de feria.

Los cúmulos de galaxias como MACS 1206 son laboratorios perfectos para estudiar los efectos gravitacionales de la materia oscura porque son las estructuras más masivas del universo unidas por la gravedad. Debido a su inmenso tirón gravitacional, los cúmulos actúan como lentes cósmicas gigantes, amplificando, distorsionando y doblando cualquier luz que los atraviese, un efecto conocido como lentes gravitacionales .

Los efectos de lente también pueden producir múltiples imágenes del mismo objeto distante, como es evidente en la imagen de Hubble arriba. En particular, los números y formas aparentes de las galaxias distantes más allá de un cúmulo de galaxias se distorsionan a medida que la luz pasa, produciendo una medición visible de cuánta masa hay en el cúmulo intermedio y cómo se distribuye.

El telescopio espacial Hubble está observando de cerca 25 cúmulos de galaxias. Crédito de imagen: NASA / ESA

Las distorsiones de lente sustanciales son prueba de que el componente de masa dominante de los grupos es la materia oscura. Las distorsiones serían mucho más débiles si la gravedad de los grupos viniera solo de la materia visible.

MACS 1206 se encuentra a cuatro mil millones de años luz de la Tierra. Hubble ha ayudado a los astrónomos de CLASH a descubrir 47 imágenes múltiples de 12 galaxias lejanas recientemente identificadas. Encontrar tantas imágenes múltiples en un clúster es una capacidad única de Hubble.

Mientras tanto, el Very Large Telescope del Observatorio Europeo Austral está haciendo observaciones espectroscópicas de los cúmulos: los instrumentos dividen la luz de las galaxias en sus colores componentes, lo que permite a los científicos hacer inferencias sobre muchas de las propiedades de las galaxias en racimo, incluida su distancia y composición química. .

Aprovechando dos de las potentes cámaras del Hubble, la encuesta CLASH cubre un amplio rango de longitud de onda, desde ultravioleta hasta infrarrojo cercano.

Los astrónomos necesitan los diversos colores para estimar las distancias a las galaxias con lentes y estudiarlas con más detalle.

La era en la que se formaron los primeros grupos no se conoce con precisión, pero se estima que hace al menos nueve mil millones de años y posiblemente hasta hace 12 mil millones. Si se encuentra que la mayoría de los grupos en la encuesta CLASH tienen acumulaciones excesivamente altas de materia oscura en sus núcleos centrales, pueden dar nuevas pistas sobre el origen de la estructura en el universo.

En pocas palabras: el equipo CLASH, utilizando el telescopio espacial Hubble, ha comenzado un estudio de los cúmulos de galaxias con el fin de estudiar los efectos de deformación gravitacional de la materia oscura. NASA / ESA lanzó la imagen el 13 de octubre de 2011.

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