Enormes arrecifes de coral previamente no detectados en la costa este de los EE. UU.

Los científicos de la expedición de búsqueda profunda de agosto de 2018 discuten la importancia de encontrar un enorme arrecife de coral de aguas profundas previamente no detectado en la costa este de EE. UU.

Por Sandra Brooke, Universidad Estatal de Florida

Cuando las personas piensan en los arrecifes de coral, suelen imaginar aguas cálidas y claras con corales y peces de colores brillantes. Pero otros corales viven en aguas profundas, oscuras y frías, a menudo lejos de la costa en lugares remotos. Estas variedades son tan ecológicamente importantes como sus contrapartes de aguas poco profundas. También son tan vulnerables a las actividades humanas como la pesca y la producción de energía.

A principios de este año, formé parte de una expedición de investigación realizada por el proyecto Deep Search, que estudia ecosistemas poco conocidos de las profundidades marinas en la costa sureste de los EE. UU. Estábamos explorando áreas que habían sido mapeadas y estudiadas por el barco de investigación Okeanos de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) de EE. UU.

En un área a 160 millas de Carolina del Sur, desplegamos Alvin, un sumergible de investigación de tres personas, para explorar algunas características reveladas durante el mapeo. Lo que los científicos a bordo de Alvin encontraron fue un enorme "bosque" de corales de agua fría. Bajé en la segunda inmersión en esta área y vi otro denso ecosistema de coral. Estas fueron solo dos características en una serie que cubrió aproximadamente 85 millas, en aguas de casi 2, 000 pies de profundidad. Este hallazgo inesperado muestra cuánto aún tenemos que aprender sobre la vida en el fondo del océano.

Corales de aguas profundas frente a Florida. Imagen vía NOAA.

Vida en la oscuridad

Los corales profundos se encuentran en todos los océanos del mundo. Crecen en hábitats rocosos en el fondo marino a medida que desciende hacia los océanos profundos, en montañas submarinas (montañas submarinas) y en cañones submarinos. La mayoría se encuentran a profundidades superiores a 650 pies (200 metros), pero donde las aguas superficiales son muy frías, pueden crecer a profundidades mucho menos profundas.

Los corales poco profundos obtienen gran parte de su energía de la luz solar que se filtra hacia el agua. Al igual que las plantas en la tierra, las pequeñas algas que viven dentro de los pólipos de los corales usan la luz solar para generar energía, que transfieren a los pólipos de coral. Las especies de aguas profundas crecen por debajo de la zona iluminada por el sol, por lo que se alimentan de material orgánico y zooplancton, que reciben de fuertes corrientes.

Tanto en aguas profundas como en aguas poco profundas, los corales pedregosos, que crean esqueletos duros, son los constructores de arrecifes, mientras que otros, como los corales blandos, contribuyen a la diversidad de los arrecifes. Solo cinco especies de corales pedregosos de aguas profundas crean arrecifes como el que encontramos en agosto.

Stylaster californicus a 135 pies (41 metros) de profundidad en el Farnsworth Bank en el sur de California. Imagen vía NOAA.

La más ampliamente distribuida y bien estudiada es Lophelia pertusa, un coral pétreo ramificado que comienza su vida como una pequeña larva, se deposita en un sustrato duro y crece hasta convertirse en una colonia tupida. A medida que la colonia crece, sus ramas externas bloquean el flujo de agua que transporta alimentos y oxígeno a las ramas internas y elimina los desechos. Sin flujo, las ramas internas mueren y se debilitan, luego se rompen, y las ramas vivas externas sobrepasan el esqueleto muerto.

Esta secuencia de crecimiento, muerte, colapso y crecimiento excesivo continúa durante miles de años, creando arrecifes que pueden tener cientos de pies de altura. Estas estructuras masivas y complejas proporcionan hábitat para conjuntos diversos y abundantes de invertebrados y peces, algunos de los cuales son económicamente valiosos.

Otros tipos importantes incluyen gorgonias y corales negros, a menudo llamados `` corales de árbol ''. Estas especies pueden crecer muy grandes y formar densos `` jardines de coral '' en áreas rocosas barridas por la corriente. Pequeños invertebrados y peces usan sus ramas para refugiarse, alimentarse y vivir en viveros.

Sondeando los océanos profundos

Los organismos que viven en aguas profundas y frías crecen lentamente, maduran tarde y tienen una larga vida útil. Los corales negros de aguas profundas se encuentran entre los animales más antiguos de la tierra: un espécimen data de 4.265 años. A medida que crecen, los corales incorporan elementos oceánicos en sus esqueletos. Esto los convierte en archivos de las condiciones oceánicas que son anteriores a los registros humanos. También pueden proporcionar información valiosa sobre los posibles efectos de futuros cambios en los océanos.

Para proteger estos ecosistemas, los científicos necesitan encontrarlos. Esto es desafiante porque la mayor parte del fondo marino no ha sido mapeado. Una vez que tienen mapas, los investigadores saben dónde desplegar vehículos submarinos para que puedan comenzar a comprender cómo funcionan estos ecosistemas.

Los científicos usan sumergibles como Alvin o vehículos operados remotamente para estudiar los corales de aguas profundas porque otros equipos, como redes de arrastre y dragas, se enredarían en estas frágiles colonias y los dañarían. Los sumergibles pueden tomar encuestas visuales y recolectar muestras sin afectar los arrecifes.

El NOAA ROV Deep Discoverer documenta las comunidades bentónicas en Paganini Seamount en el Pacífico norte-central. Imagen vía NOAA.

Este trabajo es costoso y logísticamente desafiante. Requiere grandes barcos para transportar y lanzar los sumergibles, y solo se puede hacer cuando los mares están lo suficientemente tranquilos como para funcionar.

Amenazas inminentes

La mayor amenaza para los corales profundos a nivel mundial es la pesca industrial de arrastre de fondo, que puede devastar los arrecifes profundos. La pesca de arrastre es indiscriminada, barriendo animales no deseados, incluidos los corales, como “captura incidental”. También agita el sedimento, que obstruye los organismos de las profundidades marinas estructuras de alimentación y respiración. Otras formas de pesca, como trampas, palangres de fondo y dragas, también pueden afectar el fondo marino.

La producción de energía en alta mar crea otros problemas. Las operaciones de petróleo y gas pueden liberar lodos de perforación y remover sedimentos. Las anclas y los cables pueden dañar directamente los arrecifes, y los derrames de petróleo pueden tener impactos a largo plazo en la salud de los corales. Los estudios han demostrado que la exposición al petróleo del derrame de Deepwater Horizon 2010 causó estrés y daños en los tejidos en los corales de aguas profundas del Golfo de México.

La imagen inquietante de NOAA muestra que los corales cerca del sitio Deepwater Horizon no se están recuperando. https://t.co/SJbSUaAW0D pic.twitter.com/EpH4eUJDzQ

- Ocean Conservancy (@GulfAction) 2 de abril de 2015

Otra preocupación creciente es la extracción en aguas profundas de materiales como el cobalto, que se utiliza para fabricar baterías para teléfonos celulares y automóviles eléctricos. La Autoridad Internacional de los Fondos Marinos, una agencia de las Naciones Unidas, está trabajando con científicos y organizaciones no gubernamentales para desarrollar un código regulador global para la minería en aguas profundas, que se espera que se complete en 2020 o 2021. Sin embargo, la Unión Internacional para la Conservación de La naturaleza ha advertido que no se sabe lo suficiente sobre la vida en aguas profundas para garantizar que el código la proteja de manera efectiva.

Finalmente, los corales de aguas profundas no son inmunes al cambio climático. Las corrientes oceánicas circulan alrededor del planeta, transportando aguas superficiales cálidas hacia las profundidades del mar. Las temperaturas más cálidas podrían conducir a los corales más profundamente, pero las aguas profundas son naturalmente más altas en dióxido de carbono que las aguas superficiales. A medida que sus aguas se acidifiquen más, los corales de aguas profundas estarán restringidos a una banda cada vez más estrecha de condiciones óptimas.

Conservación y manejo

Vastas áreas de hábitats de corales profundos se encuentran en alta mar y son extremadamente difíciles de manejar. Sin embargo, muchos países han tomado medidas para proteger los corales profundos dentro de sus aguas territoriales. Por ejemplo, Estados Unidos ha creado varias áreas protegidas de coral profundo. Y la Oficina de Administración de Energía Oceánica de los Estados Unidos restringe las actividades de la industria cerca de los corales profundos y financia la investigación de los corales de las profundidades marinas.

Estos son pasos útiles, pero las naciones solo pueden proteger lo que saben. Sin exploración, nadie habría sabido sobre la zona de coral que encontramos en Carolina del Sur, a lo largo de una de las costas más concurridas de los Estados Unidos. Como científico, creo que es imperativo explorar y comprender nuestros recursos oceánicos profundos para poder preservarlos en el futuro.

Sandra Brooke, Facultad de Investigación Asociada, Laboratorio Costero y Marino, Universidad Estatal de Florida

Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lee el artículo original.

En pocas palabras: los científicos descubrieron un enorme arrecife de corales de agua fría en la costa de Carolina del Sur.

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