El icónico radiotelescopio comienza a buscar por 7 años nuevos objetos

Una nueva encuesta promete el mapa más completo de fuentes celestes emisoras de radio jamás realizado. Revelará miles de objetos nuevos después de siete años de observación.

El Karl G. Jansky Very Large Array en el crepúsculo. Después de una revisión completa, este radiotelescopio completará el estudio más extenso del cielo en longitudes de onda de radio.

NRAO / AUI / NSF

Las antenas icónicas del Karl G. Jansky Very Large Array (VLA) han comenzado a escanear el cielo como parte de una nueva encuesta que arrojará el mapa más detallado de las fuentes de emisión de radio celestes hasta la fecha.

El VLA Sky Survey (VLASS) requerirá siete años de operación constante de VLA (un total de 5, 500 horas de observación) para cubrir el 80% del cielo de la Tierra desde su ubicación en el desierto de Nuevo México. Explorará el cielo tres veces, cada exploración separada por unos 32 meses, lo que permitirá a los astrónomos observar la evolución de las fuentes, así como buscar eventos de corta duración.

"El Jansky Very Large Array recientemente mejorado es mucho más sensible que nunca, por lo que el VLASS proporcionará un valioso recurso de radio de cielo profundo para el futuro previsible", dice Sarah Burke-Spolaor (Universidad de West Virginia). Burke-Spolaor tiene un interés especial en ráfagas de radio rápidas, señales emitidas por fuentes desconocidas en galaxias lejanas, aunque duran menos de un segundo, son tan poderosas como millones de soles. VLASS podría encontrar más de estas explosiones raras y misteriosas.

Los astrónomos esperan que la encuesta encuentre alrededor de 10 millones de objetos nuevos, cuatro veces más de lo que se conoce actualmente.

El VLA tiene 27 antenas, cada una de 82 pies. Pueden moverse a lo largo de una pista en forma de Y, cada brazo de 13 millas de largo, para lograr una resolución máxima equivalente a un solo plato con un diámetro de 22 millas. La nueva encuesta reunirá emisiones de radio cósmicas a 2 y 4 gigahercios.

Originalmente construido en 1973 y operado por el Observatorio Nacional de Radioastronomía (NRAO), el VLA se sometió a una revisión importante que duró una década y finalizó en 2011. Después de reemplazar sus componentes electrónicos, la sensibilidad del telescopio aumentó en un factor de 10. Cada La antena ahora genera 100 veces más datos de lo que solía. Para manejar toda la información adicional, el telescopio también recibió un nuevo correlacionador, una supercomputadora que combina las señales provenientes de todas las antenas individuales en una sola imagen. Cuando finalmente se volvió a abrir, el VLA cambió su nombre por Karl G. Jansky, el padre de la radioastronomía.

Si todo sale como se esperaba, la nueva encuesta permitirá a los astrónomos descubrir y estudiar nuevas explosiones cósmicas, como las supernovas o las colisiones de estrellas de neutrones. También revelará chorros de agujeros negros supermasivos, que saldrán del centro de las galaxias. Estas observaciones permitirán a los astrónomos discernir detalles que de otra manera estarían ocultos de los telescopios de luz visible por nubes de polvo.

"Lo más emocionante para mí es la posibilidad muy probable de descubrir algo que realmente no esperábamos encontrar, como un nuevo tipo de fuente astrofísica o explosión que se encuentra mejor en las longitudes de onda de radio", dice Jason Hessels (Instituto Holandés de Radio Astronomía).

NRAO ya está comprometido a hacer que todos los datos de la encuesta estén disponibles públicamente tan pronto como sean adquiridos. También pondrán a disposición datos procesados, listos para uso científico, dentro de semanas o meses después de que se hagan las observaciones.

"Estoy súper impresionado con la iniciativa que están tomando para lanzar al mundo productos de datos listos para la ciencia en solo unas semanas o meses después de las observaciones", dice Hessel. “La radioastronomía se ha restringido de alguna manera a expertos que saben exactamente cómo calibrar e imaginar los datos. Al bajar la barra y lanzar productos de datos ya calibrados y con imágenes, se asegurarán de que la encuesta tenga el máximo impacto científico posible ".