Imágenes de pequeñas galaxias repletas de estrellas en el universo primitivo

Usando su visión infrarroja para mirar nueve mil millones de años atrás en el tiempo, el telescopio espacial Hubble de la NASA / ESA ha descubierto 69 pequeñas galaxias jóvenes que están llenas de formación estelar.

Las galaxias están produciendo estrellas a una velocidad tal que el número de estrellas en ellas se duplicaría en solo diez millones de años. A modo de comparación, nuestra galaxia natal, la Vía Láctea, ha tardado mil veces más en duplicar su población estelar.

Crédito de la imagen: NASA, ESA, A. van der Wel, H. Ferguson, A. Koekemoer y el equipo de CANDELS

Estas galaxias enanas recién descubiertas son alrededor de cien veces más pequeñas que la Vía Láctea. Sus tasas de formación de estrellas son extremadamente altas, incluso para el universo joven, cuando la mayoría de las galaxias formaban estrellas a tasas más altas de lo que son hoy.

Han aparecido en las imágenes del Hubble porque la radiación de estrellas jóvenes y calientes ha provocado que el oxígeno en el gas que los rodea se ilumine como un signo fluorescente.

Los astrónomos creen que este rápido nacimiento de estrellas representa una fase importante en la formación de galaxias enanas, el tipo de galaxia más común en el cosmos.

Arjen van der Wel, del Instituto Max Planck de Astronomía en Heidelberg, Alemania, es el autor principal de un artículo que aparecerá en un próximo número de Astrophysical Journal. Él dijo:

Las galaxias han estado allí todo el tiempo, pero hasta hace poco los astrónomos solo habían podido examinar pequeños parches de cielo en las sensibilidades necesarias para detectarlos. No buscábamos específicamente estas galaxias, pero se destacaban por sus colores inusuales.

Las observaciones sugieren que las galaxias recién descubiertas eran muy comunes hace nueve mil millones de años. Pero es un misterio por qué las galaxias enanas recién descubiertas estaban formando tandas de estrellas a una velocidad tan alta. Las simulaciones por computadora muestran que la formación de estrellas en pequeñas galaxias puede ser episódica. El gas se enfría y se derrumba para formar estrellas. Las estrellas luego recalientan el gas a través de, por ejemplo, explosiones de supernovas, que expulsan el gas. Después de un tiempo, el gas se enfría y colapsa nuevamente, produciendo una nueva explosión de formación estelar, continuando el ciclo. van der Wel dijo:

Si bien estas predicciones teóricas pueden proporcionar pistas para explicar la formación de estrellas en estas galaxias recién descubiertas, las "explosiones" observadas son mucho más intensas que las reproducidas por las simulaciones.

Las observaciones fueron parte de la Encuesta del Legado Extragaláctico Profundo del Infrarrojo Cercano de la Asamblea Cósmica (CANDELS), una encuesta de tres años para analizar las galaxias más distantes del Universo. CANDELS es el primer censo de galaxias enanas en una época tan temprana de la historia del universo.

Lea más de la Agencia Espacial Europea Hubble

En pocas palabras: utilizando su visión infrarroja para mirar nueve mil millones de años atrás, el telescopio espacial Hubble de la NASA / ESA ha descubierto 69 pequeñas galaxias jóvenes que están llenas de formación estelar. Las galaxias están produciendo estrellas a una velocidad tal que el número de estrellas en ellos se duplicaría en solo diez millones de años.