¿Erupciones de volcán de hierro en asteroides metálicos?

A medida que un asteroide metálico se enfría y solidifica, los volcanes de hierro pueden haber entrado en erupción en su superficie. imagen a través de Elena Hartley / UC Santa Cruz.

Los asteroides tienden a ser rocosos o metálicos. Esta semana, los científicos dijeron que creen que los asteroides metálicos, o de tipo M, comenzaron como gotas de hierro fundido flotando en el espacio. Un nuevo estudio dice que, a medida que el metal se enfría y solidifica, los volcanes de hierro fundido podrían haber entrado en erupción a través de la corteza de hierro sólido de los asteroides. El estudio fue publicado el 8 de abril de 2019 en la revista Geophysical Research Letters . Fue impulsado en parte por la próxima misión de la NASA al asteroide Psique, que es el asteroide metálico más grande del sistema solar.

Aunque se han detectado asteroides metálicos en el cinturón de asteroides que orbita el sol entre Marte y Júpiter, los astrónomos dicen que su comprensión de las superficies de estos asteroides es "limitada". Las primeras imágenes detalladas provendrán de la nave espacial Psyche, programada para lanzarse en 2022 y alcanzar El asteroide cuatro años después. Los investigadores dijeron que la misión podría buscar signos de erupciones pasadas, evidencia de lo que llaman ferrovolcanismo ( ferro significa que contiene hierro ), como variaciones en el color o la composición del material en la superficie, y posiblemente características que parecen respiraderos volcánicos. Estos científicos dijeron que no están seguros de cómo se verían los volcanes de hierro en los asteroides metálicos. Los conos volcánicos grandes, como vemos aquí en la Tierra, probablemente sean poco probables, dijeron los investigadores. Debido a que los asteroides metálicos se habrían solidificado bastante rápido después de su formación, han pasado miles de millones de años para que se degraden las características superficiales del vulcanismo.

Los científicos también dijeron que la evidencia de ferrovolcanismo podría aparecer en el estudio de meteoritos de hierro en colecciones aquí en la Tierra. Francis Nimmo, científico planetario de la Universidad de California Santa Cruz, es el autor principal del nuevo estudio. Él comentó:

Hay muchos de estos meteoritos metálicos, y ahora que sabemos lo que estamos buscando, podemos encontrar evidencia de vulcanismo en ellos. Si el material entrara en erupción en la superficie, se enfriaría muy rápido, lo que se reflejaría en la composición del meteorito. Y podría tener agujeros en él al escapar el gas.

Animación de naves espaciales volando alrededor del asteroide Psique. A través de la NASA.

Nimmo dijo que estaba interesado en la composición de los asteroides metálicos cuando le pidió al estudiante graduado Jacob Abrahams que trabajara en algunos modelos simples de cómo los asteroides se enfriaron y solidificaron. Nimmo dijo en un comunicado:

Un día se volvió hacia mí y dijo: "Creo que estas cosas van a estallar". Nunca lo había pensado antes, pero tiene sentido porque tienes un líquido flotante debajo de una corteza densa, por lo que el líquido quiere llegar a la cima.

Los investigadores creen que los asteroides metálicos se originaron temprano en la historia de nuestro sistema solar cuando los protoplanetas recién formados colisionaron y fueron despojados de sus capas exteriores rocosas, dejando solo el núcleo fundido y rico en hierro. En el frío del espacio, esta gota de metal líquido comenzaría a enfriarse y solidificarse rápidamente. Nimmo explicó:

En algunos casos, cristalizaría desde el centro hacia afuera y no tendría vulcanismo, pero algunos cristalizarían de arriba hacia abajo, por lo que obtendría una lámina de metal sólida en la superficie con metal líquido debajo.

En pocas palabras: los volcanes que arrojan hierro fundido podrían haber entrado en erupción en la superficie de los asteroides conocidos como asteroides metálicos, según un nuevo estudio.

Fuente: Ferrovolcanismo: Volcanismo de Hierro en Asteroides Metálicos

Via Universidad de California Santa Cruz