¿Se está desintegrando la Gran Mancha Roja de Júpiter?

Imagen infrarroja de la Gran Mancha Roja de Júpiter desde el Observatorio Gemini el 18 de mayo de 2018. La imagen muestra una nube en forma de gancho en el lado occidental y una larga serpentina en el lado este. Imagen a través del Observatorio Gemini / AURA / NSF / JPL-Caltech / NASA.

La Gran Mancha Roja de Júpiter es icónica, la tormenta más grande y de mayor duración jamás vista en el sistema solar. Ha existido por al menos cientos de años, pero ¿está llegando a su fin? Observaciones recientes muestran que la tormenta parece desmoronarse, con serpentinas que se "despegan" del lugar principal con tanta frecuencia como todas las semanas. Los streamers y las características asociadas también se han descrito como "ganchos", "cuchillas" y "escamas" que rompen la Gran Mancha Roja principal. Algunos informes han llamado a este proceso "desentrañar", aunque esa no es realmente la mejor descripción. ¿Podría la Gran Mancha Roja en realidad autodestruirse ? ¿Está llegando a su fin?

El astrónomo aficionado Anthony Wesley en Australia fotografió una de esas serpentinas el 19 de mayo de 2019, que se extendía a más de 10, 000 km (6, 000 millas) de la Gran Mancha Roja, uniéndose a una corriente en chorro cercana. Vio las mismas características nuevamente el 22 de mayo. Como señaló:

No he visto esto antes en mis aproximadamente 17 años de imágenes de Júpiter.

Wesley también apareció recientemente en ABC News de Australia sobre sus fotografías de la Gran Mancha Roja:

Ha sido bastante dramático ... [las imágenes han estado] mostrando el lugar en un estado que nadie ha visto antes. De repente, en los últimos dos meses más o menos, comenzó a sufrir estos eventos masivos de descamación o descamación. Nadie realmente ha visto que esto suceda antes y nadie puede predecir realmente lo que va a suceder.

Otro astrónomo aficionado, Christopher Go, también observó una extensión rojiza en el lado izquierdo de la Gran Mancha Roja el 17 de mayo.

Puede ver cambios sutiles dentro y alrededor de la Gran Mancha Roja en esta secuencia de imágenes tomadas en los últimos 5 años. La nube envolvente con forma de cuchara parece haberse formado en algún momento de la primavera pasada. Imagen vía Christopher Go / SkyandTelescope.com.

Júpiter visto por el astrónomo aficionado Anthony Wesley el 19 de mayo de 2019.

Otra vista de Júpiter de Anthony Wesley el 22 de mayo de 2019.

Un telescopio similar pero más pequeño fue visto en mayo de 2017 por el telescopio Gemini North (parte del Observatorio Gemini) usando óptica adaptativa, en la cumbre de Maunakea en Hawai. La óptica adaptativa elimina las distorsiones debido a la turbulencia en la atmósfera de la Tierra, produciendo imágenes de resolución extremadamente alta. Gemini actualmente puede ver características tan pequeñas como Irlanda en Júpiter. Glenn Orton, del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, dijo que vio una característica similar a un gancho en el lado occidental de la Gran Mancha Roja. Él dijo:

En mayo, Gemini amplió las características intrigantes dentro y alrededor de la Gran Mancha Roja de Júpiter: incluyendo una estructura giratoria en el interior de la mancha, una curiosa característica de nube en forma de gancho en su lado occidental y una onda larga y finamente estructurada que se extiende desde su lado este. Eventos como este muestran que todavía hay mucho que aprender sobre la atmósfera de Júpiter; La combinación de observaciones basadas en la Tierra y en naves espaciales es un poderoso golpe doble para explorar Júpiter.

El Observatorio Gemini utiliza filtros especiales que se centran en colores de luz específicos que pueden penetrar en la atmósfera superior y las nubes de Júpiter. Estas imágenes son sensibles al aumento de la absorción por mezclas de metano y gas hidrógeno en la atmósfera de Júpiter. Esto es ideal para observar los detalles de las serpentinas, ganchos, cuchillas y escamas.

Vistas más cercanas de la Gran Mancha Roja desde el Observatorio Gemini el 18 de mayo de 2017 (dos paneles superiores) y el 11 de enero de 2017 (panel inferior), Imagen a través del Observatorio Gemini / AURA / NSF / JPL-Caltech / NASA / UC Berkeley.

Estas características son inusuales y pueden indicar que la Gran Mancha Roja se está desmoronando, después de que otras observaciones hayan demostrado que la Mancha se ha reducido considerablemente en tamaño en los últimos años. Solía ​​ser lo suficientemente grande como para contener tres Tierras, pero ahora solo podía contener aproximadamente una o dos. Wesley describió el comportamiento de los streamers:

Cada streamer parece desconectarse de la Gran Mancha Roja y disiparse. Luego, después de aproximadamente una semana, se forma un nuevo streamer y el proceso se repite. Tienes que tener la suerte de ver que sucede. Júpiter gira sobre su eje cada 10 horas y la Gran Mancha Roja no siempre es visible. Se está realizando un esfuerzo conjunto entre muchos aficionados para obtener imágenes claras del proceso.

No solo los astrónomos en la Tierra han estado observando estos cambios. La nave espacial Juno de la NASA que actualmente orbita a Júpiter también lo ha hecho. Algunas de sus imágenes, de sus sobrevuelos 17 y 18, han mostrado las mismas serpentinas, cuchillas y escamas. Se observó que los copos de color rojo duraban más de una semana. Juno volverá a volar sobre la Gran Mancha Roja en julio de 2019. Juno también había visto algunas veces estas características en el pasado, pero eran raras hasta 2017. Según Orton:

Algunos observadores dieron a entender que estas [cuchillas] fueron inducidas por la llegada de vórtices en un chorro justo al sur de la Gran Mancha Roja que se movía de este a oeste y que entran en un área oscura que lo rodea y que se caracteriza por nubes más profundas, conocidas como la 'Mancha Roja' Hueco.' Estén atentos, ya que la región oscura alrededor de la Gran Mancha Roja está creciendo en longitud, y veremos qué sucede a continuación.

Júpiter y la Gran Mancha Roja vistos por la nave espacial Juno el 12 de febrero de 2019. Se puede ver claramente un gran "gancho" en el lado occidental de la mancha. Imagen vía NASA / SwRI / MSSS.

Juno se lanzó en agosto de 2011 y comenzó a orbitar Júpiter a principios de julio de 2016. Ya ha transformado nuestra comprensión de cómo se formó y evolucionó Júpiter, desde sus gruesas capas de nubes hasta su núcleo más profundo.

Junio ​​de 2019 también será un buen momento para observar a Júpiter, ya que el planeta será cuatro veces más brillante que la estrella Sirio, especialmente en las semanas y meses alrededor de la oposición de Júpiter el 10 de junio.

Lo que está sucediendo exactamente con la Gran Mancha Roja no está completamente claro, y nadie sabe cuánto tiempo puede pasar hasta que la Gran Mancha Roja desaparezca por completo, si sucede en nuestras vidas, pero será muy interesante ver qué sucede. en los meses y años venideros. Se echaría de menos, por supuesto, si desapareciera, pero ese proceso también proporcionaría a los científicos datos valiosos sobre cómo se comporta la atmósfera de Júpiter.

Una vista más cercana de la Gran Mancha Roja de Júpiter, vista por Juno en 2017. Imagen vía NASA / JPL-Caltech / SwRI / MSSS / Roman Tkachenko.

En pocas palabras: la gran Gran Mancha Roja de Júpiter ha estado actuando un poco extraño últimamente, y puede estar en proceso de desmoronarse e incluso desaparecer por completo con el tiempo. Las observaciones continuas ayudarán a determinar qué destino le espera a la tormenta más grande y de mayor duración del sistema solar que ha fascinado a la humanidad durante siglos.

Vía spaceweatherarchive.com

Vía Space.com