Es el primer asteroide interestelar conocido

Hace unas semanas, informamos sobre un pequeño objeto que visitaba más allá de nuestro sistema solar. Ahora los astrónomos han examinado los datos de este objeto, al que se le ha dado el nombre de 'Oumuamua, y que debe haber viajado por el espacio durante millones de años antes de su encuentro casual con nuestro sistema estelar. La conclusión es que es un objeto oscuro, rojizo, rocoso muy alargado o de alto contenido de metal. Y, de hecho, es el primer asteroide conocido del espacio interestelar. Estos nuevos resultados se publicaron hoy (20 de noviembre de 2017) en la revista Nature, revisada por pares.

Algunos astrónomos pensaron que el objeto era un cometa cuando el telescopio Pan-STARRS 1 en Hawái lo recogió por primera vez el 19 de octubre, como un tenue punto de luz que se movía por el cielo. Otros pensaron que parecía un pequeño asteroide de rápido movimiento típico. Mientras rastreaban su movimiento a través del espacio, los astrónomos comenzaron a poder calcular su órbita, mostrando sin lugar a dudas que este cuerpo no se originó desde el interior de nuestro sistema solar, como todos los demás asteroides o cometas jamás observados.

En cambio, este objeto era indudablemente del espacio interestelar.

Las observaciones no revelaron signos de actividad cometaria después de que pasó más cerca del sol en septiembre de 2017. Ahora se ha reclasificado como un asteroide interestelar, el primero observado, y se llamó 1I / 2017 U1 (`Oumuamua). Una declaración del Instituto de Astronomía (IfA) de la Universidad de Hawai describió las complejidades de nombrar este objeto:

Denominado originalmente A / 2017 U1 (con la A para el asteroide), el cuerpo ahora es el primero en recibir una designación I (para interestelar) de la Unión Astronómica Internacional, que creó la nueva categoría después del descubrimiento. Además, se le ha dado oficialmente el nombre de 'Oumuamua. El nombre, que fue elegido en consulta con los expertos en lengua hawaiana Ka`iu Kimura y Larry Kimura, refleja la forma en que este objeto es como un explorador o un mensajero enviado desde el pasado distante para comunicarse con nosotros (`ou significa 'alcanzar'), y mua, con el segundo énfasis en mua, significa "primero, antes de").

El nombre oficial completo del objeto es 1I / 2017 U1 (`Oumuamua), y también puede denominarse correctamente como 1I, 1I / 2017 U1 y 1I /` Oumuamua.

Ver más grande. El | Esta animación muestra el camino de `Oumuamua, ya que pasó a través de nuestro sistema solar interno en septiembre y octubre de 2017. Imagen a través de NASA / JPL-Caltech.

Pero todo eso (nombre, designaciones, caracterizaciones del objeto) llegó más tarde. Primero, los astrónomos tuvieron que observarlo y tratar de comprender qué podría ser este veloz visitante de nuestro sistema solar. Y tuvieron que hacerlo rápidamente. Cuando los telescopios terrenales lo notaron por primera vez, `Oumuamua ya había pasado su punto más cercano al sol y se dirigía de regreso al espacio interestelar. Un equipo internacional dirigido por la astrónoma Karen Meech de IfA observó el objeto. Recopilaron datos de telescopios de todo el mundo, incluidos el Telescopio Canadá-Francia-Hawái (CFHT), el Telescopio infrarrojo del Reino Unido (UKIRT) y el Telescopio Keck en Maunakea, el telescopio Gemini Sur y el Observatorio Europeo Austral (ESO) Very Gran Telescopio (VLT) en Chile. Estas observaciones condujeron a mediciones detalladas de las propiedades del visitante. Meech comentó:

Esta cosa es muy extraña.

Lo que encontramos fue un objeto que gira rápidamente, al menos del tamaño de un campo de fútbol, ​​que cambió de brillo de manera espectacular. Este cambio en el brillo sugiere que `Oumuamua podría ser más de 10 veces más largo que ancho - algo que nunca se ha visto en nuestro propio sistema solar.

`Oumuamua tiene algunas similitudes con pequeños objetos en el sistema solar exterior, especialmente en los mundos distantes del Cinturón de Kuiper, una región de mundos rocosos y fríos más allá de Neptuno. Si bien el estudio de los colores de 'Oumuamua muestra que este cuerpo comparte características tanto con los objetos del Cinturón de Kuiper como con los cometas ricos en orgánicos y los asteroides troyanos, su órbita hiperbólica dice que proviene de mucho más allá.

Meech también dijo que el objeto tiene:

... un color rojo oscuro, similar a los objetos en el sistema solar exterior, y [nosotros] confirmamos que es completamente inerte, sin el menor indicio de polvo a su alrededor.

Los astrónomos dijeron que estas propiedades sugieren que `Oumuamua es denso, posiblemente rocoso o con alto contenido de metales, carece de cantidades significativas de agua o hielo, y que su superficie ahora está oscura y enrojecida debido a los efectos de la irradiación de los rayos cósmicos durante millones de años. .

Se estima que tiene al menos 400 metros de largo.

Muchos comentan en historias como esta que no quieren ver los conceptos del artista; Quieren ver la realidad. Aqui tienes. Esta imagen combinada profunda muestra el asteroide interestelar `Oumuamua en el centro de la imagen. Está rodeado por los rastros de estrellas débiles que se manchan cuando los telescopios rastrearon el asteroide en movimiento. Esta imagen fue creada combinando múltiples imágenes del Very Large Telescope de ESO y del Gemini South Telescope. El objeto está marcado con un círculo azul y parece ser una fuente puntual, sin polvo circundante. Imagen vía ESO / K. Meech et al.

Al principio, al mirar hacia atrás a lo largo de la órbita que se había calculado para 'Oumuamua', los astrónomos podrían haber dicho que el objeto provenía de la dirección aproximada de la brillante estrella Vega, en la constelación norte de Lyra the Harp.

Sin embargo, las cosas no son tan simples en nuestra galaxia, la Vía Láctea, donde todo siempre se mueve. Aunque está viajando aproximadamente 60, 000 millas / hora (95, 000 km / hora), `Oumuamua ha tardado tanto en viajar a nuestro sistema solar que Vega no estaba cerca de esa posición cuando el asteroide estaba allí (hace unos 300, 000 años). Según los astrónomos:

`Oumuamua bien pudo haber estado vagando por la Vía Láctea, sin estar conectado a ningún sistema estelar, durante cientos de millones de años antes de su encuentro casual con el sistema solar.

De hecho, los astrónomos esperaban encontrar un objeto como este. Estiman que un asteroide interestelar similar a `Oumuamua pasa a través del sistema solar interno aproximadamente una vez al año. No los hemos visto antes porque son muy débiles y difíciles de detectar. Pero los telescopios de encuestas recientes, como Pan-STARRS, son lo suficientemente potentes como para descubrirlos.

Es por eso que el miembro del equipo Olivier Hainaut del Observatorio Europeo Austral comentó:

Continuamos observando este objeto único, y esperamos precisar con mayor precisión de dónde viene y hacia dónde va en su gira por la galaxia. Y ahora que hemos encontrado la primera roca interestelar, ¡nos estamos preparando para las siguientes!

Concepto artístico del primer asteroide interestelar, que ha sido nombrado `Oumuamua. El análisis de datos revela que se trata de un objeto metálico o rocoso muy alargado, de color rojo oscuro, de aproximadamente 1, 000 pies (400 metros) de largo, a diferencia de lo que normalmente se encuentra en nuestro sistema solar. Imagen vía ESO / M. Kornmesser.

En pocas palabras: los astrónomos informan sobre el primer asteroide interestelar conocido, que barrió más cerca de nuestro sol en septiembre, y luego se alejó nuevamente. Los astrónomos han llamado a este objeto `Oumuamua y dicen que es rojo oscuro y muy alargado.

Vía ESO y IfA.

Fuente: una breve visita de un asteroide interestelar rojo y extremadamente alargado