Jawbone es la primera evidencia de humanos modernos en el noroeste de Europa

Según un equipo internacional de científicos, un pedazo de mandíbula excavado en una cueva prehistórica en Inglaterra es la evidencia más temprana para los humanos modernos en el noroeste de Europa. Su investigación muestra que el hueso, que se cree que tiene unos 35, 000 años, es significativamente más viejo, entre 44, 000 y 41, 000 años.

Se espera que la nueva datación del hueso de la Caverna de Kent en el suroeste de Inglaterra ayude a los científicos a determinar qué tan rápido se extendieron los humanos modernos por Europa durante la última Edad de Hielo. También ayuda a confirmar la muy debatida teoría de que los primeros humanos coexistieron con los neandertales. Los resultados del estudio aparecen en la edición de noviembre de 2011 de la revista Nature .

La caverna de Kent. El hueso de la mandíbula se descubrió 10 pies 6 pulgadas debajo de la superficie y fue sellado por depósitos de estalagmitas. Crédito de imagen: TomGough

La miembro del equipo Beth Shapiro de la Universidad Penn State explicó que el fragmento de maxilar (mandíbula superior) que contenía tres dientes fue desenterrado en 1927 en la Caverna de Kent, una cueva de piedra caliza. Los registros de las excavaciones originales indican que el hueso de la mandíbula se descubrió 10 pies y 6 pulgadas debajo de la superficie y fue sellado por depósitos de estalagmitas. Shapiro dijo:

En 1989, los científicos de la Universidad de Oxford fecharon que el hueso tenía unos 35, 000 años. Sin embargo, más tarde surgieron dudas sobre la fiabilidad de la fecha porque en la superficie se encontraron rastros de pegamento moderno, que se utilizó para conservar el hueso después del descubrimiento. Sabíamos que tendríamos que hacer pruebas adicionales para volver a fechar el hueso.

Debido a que el área de hueso no contaminada restante se consideró demasiado pequeña para volver a fecharse, el equipo de investigación buscó en los archivos y colecciones de excavación en el Museo Torquay para obtener muestras de otros huesos de animales de profundidades registradas tanto arriba como debajo del lugar donde estaba el maxilar. encontró. (Las excavaciones originales fueron realizadas por la Sociedad de Historia Natural de Torquay en Devon, Inglaterra).

Luego, el equipo obtuvo fechas de radiocarbono para huesos de lobo, ciervo, oso cavernario y rinoceronte lanudo, todos los cuales se encontraron cerca del maxilar y podían datarse entre los 50, 000 y 26, 000 años. Usando un método de modelado estadístico bayesiano, los científicos pudieron calcular una edad para el maxilar.

Los científicos han estado estudiando el hueso prehistórico durante la última década, pero fue solo con las últimas técnicas que un nuevo estudio pudo fechar la mandíbula como el humano moderno más antiguo conocido del noroeste de Europa. Crédito de la imagen: Chris Collins (NHM) y el Museo Torquay

Tom Higham de la Unidad de Acelerador de Radiocarbono de la Universidad de Oxford dijo:

La nueva evidencia de datación que hemos obtenido nos permite, por primera vez, determinar la edad real de este espécimen clave. Creemos que este pedazo de quijada es la evidencia directa más temprana que tenemos de los humanos modernos en el noroeste de Europa.

Shapiro explicó que la nueva datación del hueso es especialmente importante porque proporciona evidencia clara de que los humanos anatómicamente modernos coexistieron con los neandertales. Ella dijo:

Si la mandíbula tiene, de hecho, 44, 000 a 41, 000 años, eso significa que era de una época en que los neandertales todavía estaban presentes en Europa, por lo que primero tuvimos que confirmar que el hueso era de un humano anatómicamente moderno, y no de un neandertal.

Utilizando un modelo 3D virtual basado en una tomografía computarizada de la mandíbula, el equipo comparó las formas externas e internas de los dientes con las de los fósiles humanos y neandertales modernos de varios sitios diferentes. Encontraron características humanas modernas tempranas en todas menos tres de las 16 características dentales.

El equipo determinó que, si bien las características dominantes son ciertamente modernas, hay algunas que son ambiguas o que entran en el rango de Neanderthal. El equipo cree que estas características ambiguas pueden reflejar un muestreo inadecuado de la variación humana moderna, características primitivas compartidas entre los primeros humanos modernos y los neandertales, o incluso el mestizaje entre las dos especies.

El estudio podría ayudar a resolver un misterio sobre las fechas conocidas del período aurignaciano, una época de desarrollo cultural en Europa y el sudoeste de Asia que duró entre 45, 000 y 35, 000 años atrás. Mientras que las herramientas y adornos de Aurignacia (que se cree que fueron hechos por los primeros humanos modernos en Europa) datan de 44, 000 años, las pruebas para determinar la edad de los restos humanos relevantes han dado lugar a fechas que no superan entre 41, 000 y 39, 000 hace años, lo que indica una brecha significativa.

Higham dijo:

Ahora tenemos evidencia directa de que los humanos modernos estaban en el noroeste de Europa hace unos 42.500 años. Confirma la presencia de humanos modernos en el momento de la primera cultura aurignaciana, y nos dice mucho sobre la velocidad de dispersión de nuestra especie en Europa durante la última Edad de Hielo.

En pocas palabras: los científicos, incluidos Beth Shapiro de la Universidad Penn State y Tom Higham de la Universidad de Oxford, volvieron a probar una mandíbula humana prehistórica encontrada en la Caverna de Kent en Inglaterra y determinaron que es probable que tenga entre 44, 000 y 41, 000 años. Esto lo convierte en la evidencia más temprana de humanos modernos en el noroeste de Europa, indica que los humanos anatómicamente modernos coexistieron con los neandertales y confirma la presencia de humanos modernos en el momento de la primera cultura aurignaciana. Los resultados del estudio aparecen en noviembre de 2011 en la revista Nature .

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