Júpiter tiene un gran punto frío

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La famosa Gran Mancha Roja de Júpiter es un sistema meteorológico vasto y de larga vida en el planeta gigante, observado por los astrónomos desde que los primeros telescopios apuntaban hacia el cielo en el siglo XVII. Y Júpiter también tiene pequeñas manchas u óvalos más pequeños, tormentas más pequeñas que pueden durar tan solo unas pocas horas o extenderse durante siglos. Ahora los astrónomos dicen que han descubierto otro lugar en Júpiter, denominado Gran Punto Frío, que rivaliza en tamaño como la Gran Mancha Roja del planeta. Es un punto oscuro, un punto frío, posiblemente impulsado por poderosas energías de las auroras en los polos de Júpiter.

Tom Stallard es profesor asociado en la Universidad de Leicester en el Reino Unido y autor principal del nuevo estudio, que se publicó el 11 de abril de 2017 en la revista Geophysical Research Letters . Stallard dijo en un comunicado:

El Gran Punto Frío es mucho más volátil que el Gran Punto Rojo que cambia lentamente, cambiando drásticamente en forma y tamaño en solo unos pocos días y semanas, pero ha reaparecido durante el tiempo que tenemos datos para buscarlo. 15 años. Eso sugiere que se reforma continuamente y, como resultado, podría ser tan antiguo como las auroras que lo forman, tal vez muchos miles de años.

Esta es una vista computarizada del Gran Punto Frío visto como aparecería directamente desde arriba por un satélite en órbita alrededor de Júpiter a una distancia de 35, 000 km sobre el planeta (la mitad del radio de Júpiter). Esta vista muestra cómo el Gran Punto Frío cambió entre 1998-2000, con formas dramáticamente diferentes en este período. Las imágenes originales utilizadas para construir esta animación fueron hechas por el instrumento NSFCam en el telescopio IRTF de la NASA en Hawai. Imagen vía AGU.

Los astrónomos describen el Gran Punto Frío como una mancha oscura localizada, de hasta 14, 913 millas (24, 000 km) de longitud y 7, 456 millas (12, 000 km) de latitud, en la delgada termosfera de alta altitud de Júpiter. El lugar es aproximadamente 360 ​​grados Fahrenheit (200 grados Celsius) más frío que la atmósfera circundante.

Dijeron que utilizaron el instrumento CRIRES en el Very Large Telescope (VLT) en el norte de Chile para observar a Júpiter. Sus observaciones consistieron en rastrear:

… Emisiones espectrales de H3 +, un ion de hidrógeno presente en grandes cantidades en la atmósfera de Júpiter.

Estas observaciones permitieron a los científicos mapear la temperatura media y la densidad de la atmósfera del planeta y, de esta manera, comenzaron a sospechar la existencia de un Gran Punto Frío.

Los investigadores luego lo buscaron en observaciones pasadas. La aurora infrarroja de Júpiter fue estudiada en detalle por el Centro de Telescopio Infrarrojo de la NASA (IRTF) durante seis años entre 1995 y 2000, en preparación para la última misión que visitó Júpiter, Galileo. Estas extensas observaciones resultaron en un gran conjunto de imágenes de Júpiter, con más de 13, 000 imágenes tomadas durante más de 40 noches. Los astrónomos analizaron estas imágenes pasadas, combinándolas con su investigación reciente, y revelaron la presencia del Gran Punto Frío como un área de oscuridad dentro del ambiente cálido de la atmósfera superior de Júpiter.

Esta imagen muestra cómo el Gran Punto Frío cambia dramáticamente en forma y tamaño en diferentes días. Cada vista proviene de un día diferente, con el punto a veces casi desapareciendo. Debido a que la característica es dinámica, cambiando tanto en las escalas de tiempo diarias como anuales, los científicos creen que es probable que la característica sea un sistema meteorológico en un estado de cambio constante. A pesar de esta variabilidad, se ha visto durante al menos 15 años, lo que demuestra que debe reformarse una y otra vez. Imagen vía AGU.

Stallard dijo:

Lo sorprendente en Júpiter es que, a diferencia de los sistemas climáticos en la Tierra, el Gran Punto Frío se ha observado en el mismo lugar durante 15 años. Eso lo hace más comparable a los sistemas climáticos en la atmósfera inferior de Júpiter, como la Gran Mancha Roja.

Las observaciones y el modelado de la atmósfera superior de la Tierra han demostrado que, a corto plazo, puede haber cambios en la temperatura y la densidad de la atmósfera superior.

Las dos diferencias principales son, en primer lugar, que la aurora de la Tierra ve cambios dramáticos causados ​​por la actividad del sol, mientras que la aurora de Júpiter está dominada por gases de la luna volcánica Io, que son relativamente lentos y constantes, y, en segundo lugar, que los flujos atmosféricos generados por la aurora de la Tierra pueden generar calor rápidamente en todo el planeta, haciendo que la atmósfera superior suene como una campana, mientras que el rápido giro de Júpiter atrapa esta energía más cerca de los polos.

El video que se muestra aquí, tomado el 19 de diciembre de 2000 por IRTF, muestra cómo la aurora de Júpiter está desplazada del polo magnético, de modo que gira dentro y fuera de la vista. La débil emisión lejos de la aurora oculta el Gran Punto Frío. Imagen vía AGU.

Stallard agregó:

La detección del Gran Punto Frío fue una verdadera sorpresa para nosotros, pero hay indicios de que también podrían existir otras características en la atmósfera superior de Júpiter. Nuestro próximo paso será buscar otras características en la atmósfera superior, así como investigar el Gran Punto Frío en sí mismo con más detalle.

La nave espacial Juno está actualmente en órbita alrededor de Júpiter y las observaciones de la aurora y la atmósfera superior de Júpiter por el instrumento JIRAM que se han lanzado hasta ahora ya proporcionan una gran cantidad de información nueva sobre el planeta.

Cuando se combina con nuestra campaña de observaciones en curso utilizando telescopios en la Tierra, esperamos obtener una mejor comprensión de este sistema meteorológico en los próximos años.

El Telescopio Espacial Hubble capturó esta imagen reciente de Júpiter el 3 de abril de 2017, solo unos días antes de la oposición del planeta el 7 de abril. Muestra la Gran Mancha Roja y varios otros puntos visibles y óvalos en la atmósfera inferior del planeta gigante. El Gran Punto Oscuro está en la atmósfera superior de Júpiter, y no es visible a simple vista. Imagen vía NASA / ESA / A. Simon (GSFC).

En pocas palabras: los astrónomos han descubierto un segundo Gran Punto en Júpiter. Es una Gran Mancha Fría, creada por las poderosas energías ejercidas por las auroras polares del planeta que rivaliza con la escala de la Gran Mancha Roja de Júpiter.

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