Júpiter o la Tierra?

Remolinos en la atmósfera de Júpiter (izquierda) y remolinos en el Mar Báltico de la Tierra (derecha). Imagen vía Joshua Stevens / NASA Earth Observatory.

Por Kathryn Hansen / NASA Earth Observatory.

Júpiter es un planeta gaseoso, el planeta más grande de nuestro sistema solar, con más de 11 veces el diámetro de la Tierra. Pero tanto Júpiter como la Tierra se rigen por las mismas leyes de la física. Y es por eso que un remolino en el océano de la Tierra se parece mucho a un remolino en la espesa atmósfera de Júpiter. Las similitudes son evidentes en estas imágenes que muestran remolinos en la atmósfera de Júpiter y en el Mar Báltico de la Tierra. Norman Kuring, del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, dijo:

Esto se trata de fluidos que se mueven en un cuerpo giratorio.

Kuring describió los patrones de flujo como una combinación de laminar (siguiendo un camino suave) y turbulento (desigual y caótico). Los flujos se pueden caracterizar utilizando números nombrados por físicos famosos, como Reynolds, Rossby y Rayleigh. Pero no necesita un conocimiento de libro de texto de dinámica de fluidos para apreciar sus consecuencias. Kuring dijo:

De toda la complejidad fluye la belleza, ya sean imágenes de la Tierra, Júpiter o su taza de café cuando vierte la crema.

Los científicos ciudadanos Gerald Eichstädt y Seán Doran crearon esta imagen utilizando datos adquiridos por el generador de imágenes JunoCam en la nave espacial Juno de la NASA en diciembre de 2018. Aplicaron una serie de pasos de procesamiento de imágenes para resaltar detalles que serían difíciles de discernir para el ojo humano. Imagen a través del Observatorio de la Tierra de la NASA.

Los científicos creen que Júpiter tiene tres capas de nubes distintas. La imagen de arriba, tomada por la nave espacial Juno, muestra nubes ricas en amoníaco arremolinándose en la capa más externa del planeta.

Según Alberto Adriani, co-investigador de la misión Juno del Instituto de Astrofísica Espacial y Planetología, los remolinos en las nubes de Júpiter reflejan perturbaciones en la atmósfera causadas por la rápida rotación del planeta y por las temperaturas más altas en la atmósfera. Compara el fenómeno con la rotación rápida de un fluido mientras lo hierve.

El Operational Land Imager (OLI) en Landsat 8 adquirió esta imagen el 18 de julio de 2018. Imagen a través del Observatorio de la Tierra de la NASA.

Los patrones en la atmósfera de Júpiter parecen similares a los de los océanos de la Tierra. La imagen satelital de color natural de arriba muestra una floración de fitoplancton verde que traza los bordes de un vórtice en el Mar Báltico. En este medio, el océano de la Tierra, los procesos turbulentos son importantes para mover el calor, el carbono y los nutrientes alrededor del planeta. Los modelos que representan con precisión estos procesos son críticos para comprender el clima en el aire y el mar.

Mientras los científicos continúan explorando las complejidades de los océanos de la Tierra, los astrónomos están aprendiendo más sobre la composición compleja de Júpiter, importante para comprender cómo se formaron nuestro sistema solar y otros sistemas solares. Kuring dijo:

Al interpretar lo que vemos en otras partes del sistema solar y del universo, siempre nos comparamos con fenómenos que ya conocemos en la Tierra. Trabajamos desde lo familiar hacia lo desconocido.

En pocas palabras: las imágenes comparan remolinos remolinos en Júpiter y la Tierra.