Gran zona muerta 2019 en el Golfo de México

El pelícano R / V. La imagen aparece por cortesía de Arne Diercks, Universidad del Sur de Mississippi, a través de NOAA.

Cada verano se forma una zona muerta de aguas agotadas de oxígeno en el Golfo de México en respuesta a la escorrentía de nutrientes de la cuenca del río Mississippi. Los científicos han estado rastreando la zona muerta de verano durante 33 años, y han descubierto que el área de aguas bajas en oxígeno de este año se extiende por 6, 952 millas cuadradas (18, 006 km cuadrados). Es la octava zona muerta más grande jamás registrada.

La escorrentía rica en nutrientes que contiene nitrógeno y fósforo de tierras agrícolas y aguas residuales causa la zona muerta de verano en el Golfo de México. Estos nutrientes, en combinación con la luz solar y las aguas cálidas del Golfo, desencadenan las floraciones de algas. Luego, a medida que las algas mueren y se descomponen por bacterias, el oxígeno en las aguas del fondo cae a niveles que pueden ser mortales para muchos organismos marinos.

Extensión de la zona muerta de verano en el Golfo de México según datos de muestreo recopilados por científicos de Louisiana en julio de 2019. Imagen a través de LUMCON.

Los científicos tomaron medidas de la extensión de la zona muerta de este año desde el Pelícano R / V durante el 23 y 29 de julio de 2019. El área de la zona muerta se estimó en 6, 952 millas cuadradas (18, 006 km cuadrados). Esta es la octava zona muerta más grande registrada en el registro histórico de 33 años de tales eventos.

La zona muerta era en realidad más pequeña que la pronosticada en primavera en función de la cantidad de lluvia y escorrentía generada este año. Los científicos sospechan que el huracán Barry, que tocó tierra a lo largo de la costa de Louisiana el 13 de julio como una tormenta de categoría 1, agitó las aguas e interrumpió el crecimiento de la zona muerta. Se espera que la zona muerta continúe su rápido crecimiento si las condiciones futuras permanecen tranquilas. La zona muerta eventualmente se disipará en el otoño a medida que la temperatura del agua se enfríe y las aguas ricas en oxígeno se mezclen bien.

La ecologista marina Nancy Rabalais de la Louisiana State University dirigió el esfuerzo de muestreo. Ella comentó sobre los resultados de la encuesta en una declaración:

Investigaciones pasadas indican que la hipoxia puede demorar una semana en reformarse en el verano luego de grandes eventos de vientos como el reciente paso del huracán Barry. No sabíamos qué encontraríamos cuando saliéramos a mapear la zona. Descubrimos que, a pesar de la tormenta, la zona se reformó y estaba en proceso de expansión rápida.

La zona muerta en el Golfo de México tiene efectos nocivos sobre la vida marina y la pesca, por lo que los científicos han establecido un objetivo para que la zona muerta crezca a no más de 1, 900 millas cuadradas (4921 km cuadrados) en promedio (con datos recopilados en un cinco años) para 2035. Para lograr este objetivo de recuperación, será necesario reducir aún más la escorrentía de nutrientes de las granjas y las zonas urbanas.

Tendencia en el tamaño de la zona muerta que se forma cada verano en el Golfo de México. Imagen vía LUMCON.

El muestreo anual de verano en el Golfo de México es un esfuerzo conjunto de Louisiana State University y LUMCON (Consorcio Marino de Universidades de Louisiana), y los científicos reciben apoyo financiero de NOAA (Administración Nacional Oceánica y Atmosférica) para su trabajo.

En pocas palabras: se formó una gran zona muerta en el Golfo de México durante el verano de 2019. El tamaño de la zona muerta fue menor de lo esperado debido al huracán Barry, pero se estimó que era la octava más grande registrada. Grandes zonas muertas en el Golfo de México son perjudiciales para la vida marina, y se necesitan reducciones adicionales en la escorrentía de nutrientes para reducir el tamaño de la zona muerta de verano que se forma cada año.