¡Grandes y pequeñas nubes magallánicas chocaron!

El video de arriba simula una interacción entre la Pequeña Nube de Magallanes y la Gran Nube de Magallanes, que comenzó hace mil millones de años. Muestra una colisión hace unos 100 millones de años. Y de hecho los astrónomos ahora piensan que esto sucedió.

Hace solo unos años, la astrónoma Gurtina Besla de la Universidad de Arizona usó una computadora para modelar lo que habría sucedido si, en algún momento del pasado, las Grandes y Pequeñas Nubes de Magallanes colisionaran. La simulación anterior proviene de su trabajo. Ella y su equipo predijeron en ese momento que una colisión directa causaría que la región sureste de la Pequeña Nube de Magallanes, que los astrónomos llaman el Ala, se mueva hacia la Gran Nube de Magallanes. Por otro lado, si las dos galaxias simplemente pasaban cerca una de la otra, las estrellas del ala deberían moverse en una dirección perpendicular. La semana pasada (25 de octubre de 2018), gracias al observatorio espacial Gaia de la ESA, los astrónomos de Michigan pudieron confirmar que lo que Besla y el equipo predijeron realmente está ocurriendo. El Ala se está alejando del cuerpo principal del Pequeño Magallanes. Dijeron que esta observación proporciona:

... la primera evidencia inequívoca de que las Pequeñas y Grandes Nubes de Magallanes colisionaron recientemente.

Se sabe que las nubes de Magallanes, visibles desde el hemisferio sur de la Tierra, son pequeñas galaxias satélite de nuestra Vía Láctea. Están ubicados no muy lejos el uno del otro en la cúpula del cielo. Los movimientos de estrellas en la Nube más pequeña proporcionan evidencia de la colisión, pero no teníamos datos sobre estos movimientos antes de Gaia, cuya segunda publicación de datos fue en abril pasado. Los astrónomos han estado minando los datos de Gaia para aprender todo tipo de ideas interesantes sobre nuestra galaxia y su vecindad del espacio, y ahora aquí hay otra. La astrónoma Sally Oey de la Universidad de Michigan, autora principal del estudio, dijo:

Este es realmente uno de nuestros resultados emocionantes. En realidad, puedes ver que el Ala es su propia región separada que se aleja del resto de la Pequeña Nube de Magallanes.

Oey y sus colegas publicaron sus resultados en The Astrophysical Journal Letters .

El astrofotógrafo Justin Ng captó la vista de la galaxia de la Vía Láctea, la brillante estrella Canopus y las Grandes y Pequeñas Nubes de Magallanes al amanecer, en septiembre de 2013, sobre el Monte Bromo de Java Oriental. Lea más sobre esta imagen.

Una declaración de la Universidad de Michigan describió algunos de los procesos que estos astrónomos usaron para hacer su descubrimiento:

Junto con un equipo internacional, Oey y el investigador universitario Johnny Dorigo Jones estaban examinando la SMC [Pequeña Nube de Magallanes] en busca de estrellas 'fugitivas', o estrellas que han sido expulsadas de grupos dentro del SMC. Para observar esta galaxia, estaban utilizando una publicación de datos reciente de Gaia ...

Gaia está diseñada para representar las estrellas una y otra vez durante un período de varios años con el fin de trazar su movimiento en tiempo real. De esa manera, los científicos pueden medir cómo se mueven las estrellas por el cielo.

Concepto artístico de Gaia en el espacio. Imagen vía D. DUCROS / ESA.

Oey dijo:

Hemos estado viendo estrellas jóvenes muy masivas y calientes, las estrellas más calientes y luminosas, que son bastante raras. La belleza de la Pequeña Nube de Magallanes y la Gran Nube de Magallanes es que son sus propias galaxias, por lo que estamos viendo todas las estrellas masivas en una sola galaxia.

Examinar las estrellas en una sola galaxia ayuda a los astrónomos de dos maneras, dijeron estos investigadores. Primero, proporciona una muestra estadísticamente completa de estrellas en una galaxia madre. En segundo lugar, esto les da a los astrónomos una distancia uniforme a todas las estrellas, lo que les ayuda a medir sus velocidades individuales. Dorigo Jones dijo:

Es realmente interesante que Gaia haya obtenido los movimientos adecuados de estas estrellas. Estos movimientos contienen todo lo que estamos viendo. Por ejemplo, si observamos a alguien caminando en la cabina de un avión en vuelo, el movimiento que vemos contiene el del avión, así como el movimiento mucho más lento de la persona que camina.

Así que eliminamos el movimiento masivo de toda la Pequeña Nube de Magallanes para aprender más sobre las velocidades de las estrellas individuales. Estamos interesados ​​en la velocidad de las estrellas individuales porque estamos tratando de entender los procesos físicos que ocurren dentro de la nube.

Oey y Dorigo Jones estudian estrellas fugitivas para determinar cómo han sido expulsadas de estos cúmulos. En un mecanismo, llamado escenario de supernova binaria, una estrella en un par binario gravitacionalmente explotado explota como una supernova y expulsa a la otra estrella como un tirachinas. Este mecanismo produce estrellas binarias que emiten rayos X.

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Otro mecanismo es que un grupo de estrellas gravitacionalmente inestable eventualmente expulsa una o dos estrellas del grupo. Esto se llama el escenario de eyección dinámica, que produce estrellas binarias normales. Los investigadores encontraron un número significativo de estrellas fugitivas entre los binarios de rayos X y los binarios normales, lo que indica que ambos mecanismos son importantes para expulsar estrellas de los cúmulos.

Al observar estos datos, el equipo también observó que todas las estrellas dentro del Ala, esa parte sureste del SMC, se mueven en una dirección y velocidad similares. Esto demuestra que SMC y LMC probablemente tuvieron una colisión hace unos cientos de millones de años.

Las grandes y pequeñas nubes de Magallanes. Imagen vía Andrew Lockwood.

Dorigo Jones comentó:

Queremos tanta información sobre estas estrellas como sea posible para restringir mejor estos mecanismos de expulsión.

A todos les encanta maravillarse con las imágenes de galaxias y nebulosas que están increíblemente lejos. Sin embargo, la Pequeña Nube de Magallanes está tan cerca de nosotros que podemos ver su belleza en el cielo nocturno con solo nuestro ojo sin ayuda. Este hecho, junto con los datos de Gaia, nos permite analizar los movimientos complejos de las estrellas dentro de la Pequeña Nube de Magallanes e incluso determinar los factores de su evolución.

En pocas palabras: los movimientos de las estrellas en la Pequeña Nube de Magallanes, como lo reveló el observatorio espacial Gaia, muestran que esta pequeña galaxia satélite de nuestra Vía Láctea colisionó en el pasado con su vecino más grande, la Gran Nube de Magallanes.

Via Universidad de Michigan

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