Observatorio Las Brisas: 37 años y contando

El astrónomo aficionado Paul Signorelli pregunta: ¿Puede un observatorio de $ 400 construido a partir de viejas cajas de envío y una cúpula montada sobre pelotas de golf soportar el duro ambiente de las Montañas Rocosas durante casi cuatro décadas?

Observatorio Las Brisas, con el "Edificio de la Administración" al fondo.
Paul Signorelli

De hecho, puede, como lo demuestra la naturaleza incondicional del Observatorio Las Brisas (LBO), Colorado. Construido en 1982 como una estación de campo con instalaciones muy limitadas (no hay nadie allí), LBO ha estado en funcionamiento durante casi cuatro décadas. El observatorio está ubicado en el antiguo "Rancho Las Brisas" español, a diez millas al oeste de Pikes Peak, Colorado, a una altura de 8, 550 pies. "Las Brisas" se traduce como "The Breezes" en inglés, ¡y este antiguo rancho tiene unos muy fuertes!

El Observatorio Las Brisas fue descrito por su propietario original, Alan Raycraft, en la edición de Primavera 1984 (No. 22) de Telescope Making .

La modesta estructura de LBO, construida por Alan Raycraft a partir de viejas cajas de madera contrachapada, tiene 12 pies de diámetro y 12 pies de alto. La cúpula está hecha de masonita delgada que se apoya en cien (actualmente) pelotas de golf de 37 años. Este diseño único fue adaptado del capítulo de J. Hedley Robinson sobre domos de observatorio en los Telescopios y Observatorios Astronómicos para Aficionados de Patrick Moore, publicados en 1973.

Dentro del observatorio hay un telescopio Celestron Schmidt-Cassegrain de 14 pulgadas y una cámara Schmidt de 8 pulgadas montada en un gran muelle de concreto. Las paredes, por el contrario, no tienen zapatas; están sentados a nivel y en realidad están congelados en el suelo durante el invierno. Lección aprendida: un observatorio construido sin una base pronto se arruinará.

La cúpula se ve modesta desde el exterior, pero el muelle es lo suficientemente alto como para hacer que la reparación del C14 sea un desafío en equilibrio y flexibilidad.
Steve Glachutt

El ciclismo de temperatura de las Montañas Rocosas ha explotado algunas pelotas de golf a lo largo de los años, deslaminó parte de la madera contrachapada y agrietó algunos de los tirantes pegados. La temperatura más baja del invierno en el sitio generalmente es de –20 ° F, pero en 2015, se registró una temperatura baja de –51 ° F en un valle adyacente. Incluso algunos de los componentes electrónicos han sido dañados por el ciclo de –20 ° F a + 80 ° F. Después de 40 años (más de 14, 000 ciclos) eso es de esperar, y en general, la condición de LBO sigue siendo buena. Ha sido inundado por una inundación, evacuado por un incendio forestal y sobrevivió a fuertes vientos que destruyeron una casa modular cercana. El granizo ha dañado el domo de Masonite, pero las reparaciones lo han mantenido hermético. ¡Sigue en pie!

El observatorio no tiene calefacción, pero las bajas temperaturas se compensan con el uso de trajes de piloto de F1 de la Segunda Guerra Mundial, calentados eléctricamente. Si no está familiarizado con los trajes, mire el documental de 1944 The Memphis Belle: A Story of a Flying Fortress sobre el bombardero B-17. Los trajes también se pueden ver en este sitio web de Uniformes y Flight Gear de la Segunda Guerra Mundial. Una vez, cuando estaba solucionando un problema de cableado en un traje, le pedí a mi esposa que se lo pusiera para poder encontrar dónde se había roto el cable. Esa fue la última vez que lo usó: ¡el cable roto se calienta cuando falla!

El "Edificio de Administración" de LBO (un remolque de 21 pies) tiene calefacción y un humidificador. Las temperaturas bajo cero y la baja humedad a esta altitud son difíciles para los pulmones. No hay necesidad de un refrigerador, por supuesto; en cambio, tenemos una "caja caliente" para evitar que las cosas se congelen.

El Celestron de 14 pulgadas tiene un Lumicon Giant Easy Guider para operación F6. La cámara Schmidt de 8 pulgadas de la LBO ha quedado obsoleta por el sistema Fastar de Celestron y el astrógrafo Rowe-Ackermann Schmidt, pero todavía se está utilizando. La cámara Schmidt, que produce imágenes invertidas en espejo, enfoca toda la luz en una superficie curva, por lo que no se puede visualizar en un detector CCD plano. Nuestro trabajo principal de astrofotografía todavía usa película fotográfica. Kodak ha comenzado a producir nuevamente la película Ektachrome E100 y es bastante buena. La película expuesta se envía a The Darkroom Photo Lab, donde se desarrolla y se carga en la web. Puedo obtener varias imágenes digitales de 85 MB de la película por $ 30. Esto funciona para mí ya que no tengo una cámara digital.

Solía ​​hipersensibilizar mi película, pero me quedé sin gas de formación (92% de nitrógeno, 8% de hidrógeno), por lo que no he podido hacerlo durante mucho tiempo. Cuando traté de comprar más gas formador y mencioné hidrógeno, los proveedores me miraron con recelo y se negaron a suministrarme ninguno. ¡Probablemente llamaron a Home Land Security cuando me fui!

El cometa Halley el 2 de enero de 1986, fotografiado desde LBO usando la película Kodak Tech Pan 2415 en hiperactividad.
Paul Signorelli

Hemos visto (y fotografiado) algunas vistas impresionantes de LBO a lo largo de los años. Por ejemplo, hemos observado a todos los grandes cometas en los últimos 37 años. En 1986, desafiamos temperaturas de + 10 ° F para observar el cometa Halley. Hyakutake (C / 1996 B2) realizó un espectáculo épico en 1996 y Hale-Bopp (C / 1995 O1) lo siguió en 1997. El cometa Machholz (C / 2004 Q2) reveló su gloriosa cola para nuestra película en color al pasar cerca las Pléyades en 2005. Halley está a punto de regresar a la Tierra ahora, ¡pero LBO y yo no estaremos aquí la próxima vez que se acerque más a la Tierra!

El cometa Hyakutake de largo período (C / 1996 B2) fotografiado desde LBO en 1996.
Paul Signorelli

El cometa Machholz pasó cerca del cúmulo estelar abierto de las Pléyades el 6 de enero de 2005.
Paul Signorelli

El casino Cripple Creek trajo la contaminación lumínica a un lugar previamente oscuro. Se erigieron escudos ligeros de madera contrachapada, como este de 16 pies de altura, alrededor del observatorio para preservar las condiciones de observación.
Paul Signorelli

Cuando LBO entró en funcionamiento por primera vez, había muy poca contaminación lumínica en el área. En 1991, comenzó la operación de juego Cripple Creek, Colorado, y trajo nuevos hogares al área. Las luces del patio de los vecinos brillaban directamente en la óptica del telescopio, por lo que erigimos escudos de luz: láminas de madera contrachapada de 4 × 8 pies colocadas a unos 100 pies del observatorio. El ancho de 8 pies del escudo puede producir una sombra de 12 pies. Varios tienen 15 a 20 pies de altura, montados en 4 × 4.

Una cámara de cielo sobre LBO muestra estrellas de hasta 4ta magnitud. También puede hacer un video tour en línea de LBO, completo con pelotas de golf (la cobertura del observatorio comienza en la marca de 5:20). Si quieres venir a Colorado y mirar las estrellas, asegúrate de ver la Mirada de las Estrellas de las Montañas Rocosas (26-30 de junio de 2019).

Carpe Noctem!