¿La vida en Alpha Centauri? Tal vez, dice la NASA

Alpha Centauri es el sistema estelar más cercano a nuestro sol. Los datos de Chandra del 2 de mayo de 2017 se muestran en el recuadro, en el contexto de una imagen de luz visible del sistema Alpha Centauri tomada desde el suelo. Imagen vía óptica: Zdenek Bardon; Rayos X: NASA / CXC / Univ. de Colorado / T. Ayres y col.

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Con el descubrimiento de miles de exoplanetas en órbita alrededor de otras estrellas, la búsqueda de vida en otros lugares ha entrado en una nueva y emocionante fase. Hasta ahora, la mayoría de estos mundos se han encontrado a muchos años luz de distancia (en gran parte debido al hecho de que el telescopio espacial Kepler, que ha descubierto la mayoría de ellos hasta ahora, se ha centrado en un área específica del cielo que contiene estrellas muy distantes ) ¿Pero qué hay de las estrellas más cercanas? Incluyendo, por supuesto, Alpha Centauri, el sistema estelar más cercano a nuestro sol, a solo cuatro años luz de distancia. Según Tom Ayres, de la Universidad de Colorado Boulder:

Debido a que está relativamente cerca, el sistema Alpha Centauri es visto por muchos como el mejor candidato para explorar en busca de signos de vida. La pregunta es, ¿encontraremos planetas en un entorno propicio para la vida tal como la conocemos?

Los científicos habían pensado que había demasiada radiación de rayos X de las estrellas en el sistema para que la vida en cualquier planeta fuera probable. Pero ahora, como lo anunció la NASA el 6 de junio de 2018, hay nueva evidencia del Observatorio de rayos X Chandra de la NASA, que, tal vez, las condiciones podrían ser más amigables con la vida de lo que se suponía anteriormente.

Concepto artístico del exoplaneta Proxima b orbitando la estrella enana roja Proxima Centauri, la estrella más cercana al sistema solar. Imagen a través de ESO / M. Kornmesser

Mientras que las otras dos estrellas, Alpha Centauri A y B, son similares a nuestro sol, Proxima Centauri es una enana roja, que emite una radiación de rayos X mucho más mortal. Esa es una mala noticia para su único planeta del tamaño de la Tierra, Proxima b. Sin embargo, las observaciones de Chandra desde 2005 muestran que las condiciones alrededor de las otras dos estrellas son casi iguales o incluso mejores que alrededor de nuestro propio sol. En términos de radiación, las perspectivas de vida son en realidad mejores para los planetas de zonas habitables alrededor de Alpha Centauri A que nuestro propio sol, con dosis más bajas de rayos X que planetas similares en nuestro sistema solar, y solo un poco peor alrededor de Alpha Centauri B, por un factor de cinco. Como señaló Ayres:

Esta es una muy buena noticia para Alpha Cen AB en términos de la capacidad de vida posible en cualquiera de sus planetas para sobrevivir a los episodios de radiación de las estrellas. Chandra nos muestra que la vida debería tener una oportunidad de lucha en los planetas alrededor de cualquiera de estas estrellas.

Concepto artístico del exoplaneta súper-tierra Kepler-22b, que puede ser habitable. Todavía no se sabe si otros planetas orbitan alrededor de las dos estrellas más grandes parecidas al sol en el sistema Alpha Centauri, pero si las hay, algunas pueden tener condiciones adecuadas para la vida. Imagen vía NASA.

Todavía no se sabe si hay planetas rocosos en órbita alrededor de Alpha Centauri A o B, pero si es así, existe una mayor probabilidad de condiciones habitables, aunque también entran en juego otros factores, como la temperatura, el agua líquida o la falta de composición de cualquier atmósfera, etc. Un problema al buscar planetas allí es que ambas estrellas son brillantes y actualmente están más juntas debido a sus órbitas, lo que dificulta la detección.

Sin embargo, para Proxima b, la situación es diferente. Recibe una dosis promedio de rayos X aproximadamente 500 veces mayor que la Tierra, y hasta 50, 000 veces más fuerte durante una gran llamarada solar. No son exactamente las condiciones ideales para la vida.

Comparación de las tres estrellas en el sistema Alpha Centauri y el sol. Imagen vía PHL @ UPR Arecibo.

Con tantos exoplanetas descubiertos ahora, es natural, por supuesto, preguntarse sobre el sistema estelar más cercano a nosotros. ¿Podría existir vida allí? Para el planeta que se sabe que existe allí hasta ahora, los resultados no son alentadores. Pero si hay otros, y la mayoría de los sistemas planetarios parecen tener más de un planeta, entonces las probabilidades están un poco más a favor de la vida. No sabremos con certeza hasta / si encontramos planetas adicionales en el sistema Alpha Centauri. Pero incluso si no lo hacemos, ahora se están descubriendo muchos otros mundos de forma regular, y un número creciente parece tener condiciones al menos adecuadas para la habitabilidad, si no la vida misma.

Los nuevos resultados se presentaron en la 232a reunión de la reunión de la American Astronomical Society en Denver, Colorado, y algunos resultados se publicaron en enero de 2018 en las Notas de investigación de la American Astronomical Society .

En pocas palabras: el sistema estelar más cercano a nuestro sol, Alpha Centauri, tiene al menos un planeta del tamaño de la Tierra que orbita una de sus tres estrellas. Los rayos X peligrosos de esa estrella enana roja hacen que la vida sea poco probable allí, pero las perspectivas pueden ser mucho mejores para las otras dos estrellas similares al sol, si es que algunos planetas aún no descubiertos las orbitan.

Fuente: Alpha Centauri Beyond the Crossroads

A través de la NASA

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