"Lights All Askew:" Cómo un eclipse solar hizo famoso a Einstein

¿Por qué algunos científicos son mundialmente famosos pero no otros? La narrativa, incluso una tan simple como "curvas a la luz de las estrellas", resulta ser una herramienta poderosa para dar sentido a la ciencia.

En 1905, Albert Einstein publicó cuatro artículos que transformaron nuestra comprensión de la luz, los átomos, el espacio, el tiempo y la energía. El mundo no hizo caso. Diez años después, aún desconocido fuera de un círculo académico muy pequeño, publicó su obra maestra sobre la gravedad. De nuevo, el mundo no prestó atención.

Sin embargo, avance al anuncio del año pasado sobre el descubrimiento de las ondas gravitacionales, y el nombre de Einstein ocupa un lugar destacado al comienzo de cada informe de noticias.

Todos conocemos el genio de la izquierda. Pero, ¿quién es el genio de la derecha ...?
Wikimedia / CC-PD-Mark

Aquí, por ejemplo, está la primera oración de Robert Naeye de Sky & Telescope : "Hoy, los físicos anunciaron la primera detección directa de ondas gravitacionales, ondas en el tejido del espacio-tiempo predicho por la teoría general de la relatividad de Einstein". Y aquí está la apertura del periodista científico británico Tim Radford en The Guardian : "Los físicos han anunciado el descubrimiento de ondas gravitacionales, ondas en la estructura del espacio-tiempo que Albert Einstein anticipaba por primera vez hace un siglo".

Observe el título otorgado a Einstein en estos ejemplos, ninguno en absoluto. Radford no necesita escribir "el gran físico alemán Albert Einstein", sí lo hará un simple "Albert Einstein". Sin embargo, más adelante en el mismo artículo, cuando describe la historia de la investigación sobre cómo se transmiten las acciones a través del espacio, Radford necesita poner "el gran científico británico Michael Faraday" y "el gran matemático británico James Clerk Maxwell".

¿Por qué? ¿Por qué algunos grandes científicos se convierten en nombres conocidos, mientras que otros no? ¿Por qué, en estos días, todos en el mundo saben quién es Einstein (y qué aspecto tenía)? Por otro lado, cuando hacemos una búsqueda en Google de "Maxwell", ¿por qué aparece el científico que unificó la electricidad, el magnetismo y la luz debajo de un músico con el mismo nombre? Las respuestas a estas preguntas nos llevarán a un eclipse solar que tuvo lugar en América del Sur y África hace 98 años.

En este cuadro de una simulación realizada por la supercomputadora Columbia de la NASA, el sombreado rojo indica el patrón complejo de ondas gravitacionales arrojadas por un par de agujeros negros que orbitan en el centro.
HENZE / NASA

Comencemos con una observación de Radford: "El hecho es que la ciencia es difícil". El cerebro humano no fue diseñado para comprender conceptos más allá de la experiencia cotidiana, como las ondas gravitacionales o el electromagnetismo. De hecho, el cerebro humano no fue diseñado en absoluto; ha evolucionado durante los millones de años transcurridos desde que aparecieron los primeros homínidos (grandes simios) en África.

El biólogo Gordon Orians resume las consecuencias de esto: "Cada vez que miramos un objeto o escena, lo vemos a través de los ojos de nuestros antepasados ​​homínidos ... Sin que nos demos cuenta, nuestro sistema nervioso está ocupado filtrando entrantes datos, suprimiendo o mejorando la información, verificando la precisión de las percepciones y evaluando la información. Debido a que nuestro estilo de vida moderno ha surgido en un abrir y cerrar de ojos en el tiempo evolutivo, hacemos todo esto con cerebros adaptados para la vida en las llanuras africanas ".

Huelga decir que las llanuras africanas no presentaban interferómetros, telescopios ni ningún otro tipo de parafernalia científica. Como resultado, es solo a través de un esfuerzo cuidadoso, deliberado y consciente que podemos dar sentido a lo que nos dicen estos instrumentos. No es de extrañar que la ciencia sea difícil.

"¿Me estás mirando?" Tweets Curiosity Rover de la NASA en primera persona.
NASA / JPL-Caltech / MSSS

¿Cómo damos sentido a las cosas? La evolución nos ha dado un regalo maravilloso: los humanos son animales que cuentan historias. "La narrativa resulta ser una poderosa herramienta cognitiva", escribe el politólogo Frederick Mayer. "Al traducir la experiencia al código de la historia ... hacemos que lo desconocido sea familiar, lo caótico ordenado y lo incomprensible significativo. La narrativa es fundamental para muchos aspectos de nuestra cognición, entre ellos cómo recordamos, cómo formamos entendimientos y cómo le damos sentido a nuestra experiencia ".

Y así llegamos a una respuesta a la pregunta sobre por qué algunos científicos se hacen mundialmente famosos. Como señala el investigador educativo Curtis Kelly, es porque tienen historias asociadas con ellos que nos ayudan a recordar, comprender y dar sentido a su trabajo. Para Darwin y la evolución, es el viaje del Beagle . Para Newton y la gravedad, es la manzana que cae de un árbol. Para Arquímedes y el desplazamiento del agua, es el grito de "¡Eureka!" y la carrera desnuda por las calles.

La narrativa tiene un poder único para involucrar a las personas. El feed de Twitter más popular de la NASA, Curiosity Rover, utiliza una técnica clásica de narración de cuentos, la perspectiva en primera persona "I": "Después de más de 4.5 años fuera de la carretera en Marte, mis huellas de ruedas muestran los primeros descansos". La página de Wikipedia para el gato de Schrödinger, una historia que comienza con "un gato, un frasco de veneno y una fuente radiactiva", recibe el doble de visitas mensuales que la página de la constante de Planck sin historias. Podría decirse que la razón por la cual conceptos como "el Big Bang" y los "agujeros negros" resuenan tan fuertemente con el público se debe a que estos son términos narrativos.

Lo que nos lleva de vuelta a Maxwell y Einstein. Maxwell, por desgracia, no tiene ninguna historia asociada con él. En consecuencia, desde la perspectiva del público, no logra hacer la lista A de las megaestrellas de la ciencia. (Lamentablemente, esto también es cierto para Faraday.) ¿Qué tal Einstein? A principios de 1919, todavía era desconocido para el mundo en general. Sin embargo, las cosas estaban a punto de cambiar, gracias a una historia.

Un negativo fotográfico del eclipse de 1919, tomado con una lente de 4 pulgadas en Sobral, Brasil. Las posiciones de las estrellas se indican mediante líneas horizontales.
Wikimedia / Dyson et al. 1920

En marzo de 1919, dos expediciones científicas abandonaron Gran Bretaña. Uno estaba destinado a Sobral, Brasil; el otro se dirigió a la isla africana de Príncipe. Su objetivo era usar un eclipse solar total el 29 de mayo para probar la teoría general de la relatividad de Einstein. El Sol eclipsado estaría frente al brillante cúmulo estelar de Hyades, ofreciendo una oportunidad ideal para determinar si, como predijo Einstein, la luz estelar está doblada por la gravedad del Sol.

Ambas expediciones fueron un éxito, y los resultados se presentaron en Londres el 6 de noviembre. Aunque muchos físicos admitieron que no podían seguir las complejidades matemáticas del trabajo de Einstein, sus ecuaciones desalentadoras se habían transformado en una historia de dos palabras comprensible al instante: curvas de luz de las estrellas.

A la prensa le encantó: "Lights All Askew in the Heavens" apareció en los titulares del New York Times, y el resto es historia. Como Mark Littmann, Fred Espenak y el fallecido Ken Willcox escribieron en Totality: Eclipses of the Sun, "Einstein despertó en Berlín la mañana del 7 de noviembre de 1919 para encontrarse mundialmente famoso".


Otras lecturas

Bruns, D., 2016. Medición de la desviación de la luz de las estrellas durante el eclipse de 2017: repetir el experimento que hizo famoso a Einstein . Presentado en el Simposio de la Sociedad de Ciencias Astronómicas, junio de 2016, Ontario.


Referencias

Littmann, M., Espenak, F. y Willcox, K., 2008. Totalidad: eclipses del sol . 3a edición. Oxford: Oxford University Press.

Mayer, FW, 2014. Política narrativa: historias y acción colectiva . Oxford: Oxford University Press.

Naeye, R., 2016. La detección de ondas gravitacionales anuncia una nueva era. Sky & Telescope, 11 de febrero de 2016.

Orians, GH, 2014. Serpientes, amaneceres y Shakespeare: cómo la evolución da forma a nuestros amores y miedos . Chicago: University of Chicago Press.

Radford, T., 2016. Ondas gravitacionales: descubrimiento revolucionario después de un siglo de expectativas. Guardian, 11 de febrero de 2016.