Tercera detección de ondas gravitacionales de LIGO

Concepción artística de dos agujeros negros fusionados, girando de manera no alineada. Imagen vía LIGO / Caltech / MIT / Sonoma State (Aurore Simonnet).

Por Sean McWilliams, Universidad de West Virginia

Por tercera vez en un año y medio, el Observatorio avanzado de ondas gravitacionales con interferómetro láser (LIGO) ha detectado ondas gravitacionales. Hipotetizado por Einstein hace un siglo, la identificación de estas ondas en el espacio-tiempo, por tercera vez, nada menos, está cumpliendo la promesa de un área de astronomía que ha atraído a los científicos durante décadas, pero que siempre parecía estar fuera de lugar. Nuestro alcance.

Como astrofísico de ondas gravitacionales y miembro de la Colaboración Científica LIGO, estoy naturalmente encantado de ver que la visión de muchos de nosotros se hace realidad. Pero estoy acostumbrado a encontrar mi propio trabajo más interesante y emocionante que otras personas, por lo que la medida en que todo el mundo parece estar fascinado por este logro fue una sorpresa. Sin embargo, la emoción es bien merecida. Al detectar estas ondas gravitacionales por primera vez, no solo hemos verificado directamente una predicción clave de la teoría de la relatividad general de Einstein de manera convincente y espectacular, sino que hemos abierto una ventana completamente nueva que revolucionará nuestra comprensión del cosmos .

Estos descubrimientos ya han afectado nuestra comprensión del universo. Y LIGO recién está comenzando.

Sintonizando el universo

En esencia, esta nueva forma de entender el universo proviene de nuestra nueva capacidad de escuchar su banda sonora. Las ondas gravitacionales no son realmente ondas sonoras, pero la analogía es adecuada. Ambos tipos de ondas transportan información de manera similar, y ambos son fenómenos completamente independientes de la luz.

Las ondas gravitacionales son ondas en el espacio-tiempo que se propagan hacia afuera desde procesos intensamente violentos y energéticos en el espacio. Pueden ser generados por objetos que no brillan, y pueden viajar a través del polvo, la materia o cualquier otra cosa, sin ser absorbidos o distorsionados. Llevan información única sobre sus fuentes que nos llega en un estado prístino, lo que nos da un verdadero sentido de la fuente que no se puede obtener de ninguna otra manera.

La relatividad general nos dice, entre otras cosas, que algunas estrellas pueden volverse tan densas que se cierran del resto del universo. Estos objetos extraordinarios se llaman agujeros negros. La relatividad general también predijo que cuando pares de agujeros negros orbitan fuertemente entre sí en un sistema binario, despiertan el espacio-tiempo, la estructura misma del cosmos. Es esta perturbación del espacio-tiempo que envía energía a través del universo en forma de ondas gravitacionales.

Esa pérdida de energía hace que el binario se apriete aún más, hasta que finalmente los dos agujeros negros se unen y forman un solo agujero negro. Esta espectacular colisión genera más potencia en ondas gravitacionales que la que irradian todas las estrellas del universo en forma de luz. Estos eventos catastróficos duran solo decenas de milisegundos, pero durante ese tiempo, son los fenómenos más poderosos desde el Big Bang.

Estas ondas transportan información sobre los agujeros negros que no se pueden obtener de ninguna otra manera, ya que los telescopios no pueden ver objetos que no emiten luz. Para cada evento, podemos medir las masas de los agujeros negros, su velocidad de rotación o "giro", y detalles sobre sus ubicaciones y orientaciones con diversos grados de certeza. Esta información nos permite aprender cómo se formaron y evolucionaron estos objetos a través del tiempo cósmico.

Si bien anteriormente hemos tenido una fuerte evidencia de la existencia de agujeros negros basados ​​en el efecto de su gravedad sobre las estrellas y el gas circundantes, la información detallada de las ondas gravitacionales es invaluable para aprender sobre los orígenes de estos eventos espectaculares.

Vista aérea del detector de ondas gravitacionales LIGO en Livingston, Louisiana. Imagen vía Flickr / LIGO.

Detectando las fluctuaciones más pequeñas

Para detectar estas señales increíblemente silenciosas, los investigadores construyeron dos instrumentos LIGO, uno en Hanford, Washington y el otro a 3.000 millas de distancia en Livingston, Louisiana. Están diseñados para aprovechar el efecto único que tienen las ondas gravitacionales en cualquier cosa que encuentren. Cuando pasan las ondas gravitacionales, cambian la distancia entre los objetos. Hay ondas gravitacionales que lo atraviesan en este momento, lo que obliga a su cabeza, pies y todo lo demás a moverse de un lado a otro de una manera predecible pero imperceptible.

No puede sentir este efecto, o incluso verlo con un microscopio, porque el cambio es increíblemente pequeño. Las ondas gravitacionales que podemos detectar con LIGO cambian la distancia entre cada extremo de los detectores de 4 kilómetros de longitud en solo 10? ? metros ¿Qué tan pequeño es esto? Mil veces más pequeño que el tamaño de un protón, por lo que no podemos esperar verlo incluso con un microscopio.

Científicos de LIGO trabajando en su suspensión óptica. Imagen vía Laboratorio LIPO.

Para medir una distancia tan pequeña, LIGO utiliza una técnica llamada `` interferometría ''. Los investigadores dividen la luz de un solo láser en dos partes. Cada parte luego baja por uno de los dos brazos perpendiculares que tienen 2.5 millas de largo. Finalmente, los dos se unen y se les permite interferir entre sí. El instrumento está cuidadosamente calibrado para que, en ausencia de una onda gravitacional, la interferencia del láser resulte en una cancelación casi perfecta no salga luz del interferómetro.

Sin embargo, una onda gravitacional que pasa estirará un brazo al mismo tiempo que aprieta el otro brazo. Con las longitudes relativas de los brazos cambiadas, la interferencia de la luz láser ya no será perfecta. Es este pequeño cambio en la cantidad de interferencia que Advanced LIGO está midiendo realmente, y esa medición nos dice cuál debe ser la forma detallada de la onda gravitacional que pasa.

El sonido de dos agujeros negros chocando.
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Todas las ondas gravitacionales tienen la forma de un `` chirrido '', donde tanto la amplitud (similar al volumen) como la frecuencia o tono de las señales aumentan con el tiempo. Sin embargo, las características de la fuente están codificadas en los detalles precisos de este chirp y cómo evoluciona con el tiempo.

La forma de las ondas gravitacionales que observamos, a su vez, nos puede dar detalles sobre la fuente que no podrían medirse de ninguna otra manera. Con las primeras tres detecciones confiables de Advanced LIGO, ya hemos descubierto que los agujeros negros son más comunes de lo que esperábamos, y que la variedad más común, que se forma directamente por el colapso de estrellas masivas, puede ser más masiva de lo que previamente habíamos El pensamiento era posible. Toda esta información nos ayuda a comprender cómo evolucionan y mueren las estrellas masivas.

Las tres detecciones confirmadas por LIGO (GW150914, GW151226, GW170104), y una detección de menor confianza (LVT151012), apuntan a una población de agujeros negros binarios de masa estelar que, una vez fusionados, son más grandes que 20 masas solares, más grandes de lo que Era conocido antes. Imagen vía LIGO / Caltech / Sonma State (Aurore Simonnet).

Los agujeros negros se vuelven menos de una caja negra

Este evento más reciente, que detectamos el 4 de enero de 2017, es la fuente más distante que hemos observado hasta ahora. Debido a que las ondas gravitacionales viajan a la velocidad de la luz, cuando miramos objetos muy distantes, también miramos hacia atrás en el tiempo. Este evento más reciente es también la fuente de onda gravitacional más antigua que hemos detectado hasta ahora, ya que ocurrió hace más de dos mil millones de años. En aquel entonces, el universo mismo era un 20 por ciento más pequeño de lo que es hoy, y la vida multicelular aún no había surgido en la Tierra.

La masa del agujero negro final que quedó después de esta colisión más reciente es 50 veces la masa de nuestro sol. Antes del primer evento detectado, que pesaba 60 veces la masa del sol, los astrónomos no creían que se pudieran formar agujeros negros tan masivos de esta manera. Si bien el segundo evento fue de solo 20 masas solares, la detección de este evento adicional muy masivo sugiere que tales sistemas no solo existen, sino que pueden ser relativamente comunes.

Además de sus masas, los agujeros negros también pueden rotar, y sus giros afectan la forma de su emisión de ondas gravitacionales. Los efectos del giro son más difíciles de medir, pero este evento más reciente muestra evidencia no solo del giro, sino potencialmente del giro que no está orientado alrededor del mismo eje que la órbita del binario. Si el caso de tal desalineación puede fortalecerse al observar eventos futuros, tendrá implicaciones significativas para nuestra comprensión de cómo se forman estos pares de agujeros negros.

En los próximos años, tendremos más instrumentos como LIGO para escuchar ondas gravitacionales en Italia, en Japón y en India, aprendiendo aún más sobre estas fuentes. Mis colegas y yo todavía estamos esperando ansiosamente la primera detección de un binario que contenga al menos una estrella de neutrones, un tipo de estrella densa que no fue lo suficientemente masiva como para colapsar completamente en un agujero negro.

La mayoría de los astrónomos predijeron que los pares de estrellas de neutrones se observarían antes que los pares de agujeros negros, por lo que su ausencia continua representaría un desafío para los teóricos. Su detección eventual facilitará una gran cantidad de nuevas posibilidades de descubrimientos, incluida la posibilidad de comprender mejor los estados extremadamente densos de la materia, y potencialmente observar una firma de luz única utilizando telescopios convencionales de la misma fuente que la señal de onda gravitacional.

También esperamos detectar ondas gravitacionales en los próximos años desde el espacio, utilizando relojes naturales muy precisos llamados púlsares, que envían explosiones de radiación a intervalos muy regulares. Eventualmente, planeamos colocar interferómetros extremadamente grandes en órbita, donde puedan evadir el retumbar persistente de la Tierra, que es una fuente limitante de ruido para los detectores LIGO avanzados.

Casi cada vez que los científicos construyen nuevos telescopios o aceleradores de partículas, descubren cosas que nadie podría haber predicho. Tan emocionante como las perspectivas conocidas para el descubrimiento son en este nuevo campo de la astrofísica de ondas gravitacionales, como teórico estoy más entusiasmado con las maravillas desconocidas que aún nos esperan.

Sean McWilliams, profesor asistente de física y astronomía, Universidad de West Virginia

Este artículo fue publicado originalmente en The Conversation. Lee el artículo original.