Lyrids para poner un espectáculo de luces de fin de semana

La lluvia anual de meteoros Lyrid agregará algo de pop y chisporroteo al cielo del sábado antes del amanecer. Con poca interferencia de la Luna, las condiciones son ideales para la observación de meteoritos.

El radiante Lyrid se eleva a las 10 p.m., pero es probable que vea más meteoros una vez que suba mucho más alto en el cielo antes del amanecer.
Diagrama de cielo y telescopio

Siempre me ha gustado la sinergia de las "lluvias de abril" entre los meteoros anuales de Lyrid y la lluvia que alienta el regreso de las conocidas flores silvestres de primavera.

Han pasado tres meses desde las Cuadrantidas de enero, la última lluvia de meteoritos importante, así que creo que estamos preparados para un espectáculo. Si el cielo claro prevalece el sábado por la mañana (22 de abril), podríamos esperar ver entre 10 y 20 meteoros por hora bajo cielos oscuros y sin luna.

El radiante se encuentra en el este de Hércules, cerca de la frontera con Lyra, bien arriba en el cielo oriental hacia la medianoche local. La mejor visualización debería ocurrir entre las 2 am y el amanecer del sábado cuando Hércules cabalga alto en el sur. Espere una pequeña interferencia lunar: la media luna menguante no se elevará hasta poco antes del comienzo del crepúsculo matutino.

El astronauta Don Pettit capturó un meteoroide Lyrid ardiendo en la atmósfera de la Tierra en este cuadro de un video que hizo a bordo de la Estación Espacial Internacional el 22 de abril de 2012. Los Cayos de Florida y la costa este de la Costa del Golfo son visibles a la derecha.
NASA

A pesar de la ubicación de su radiante, las Lyrids siempre se han asociado con Lyra debido al dominio visual de Vega y la naturaleza original de los contornos de constelación. Durante siglos, donde una constelación terminó y otra comenzó, estuvo sujeta a interpretación. Las Lyrids salieron disparadas del cielo lo suficientemente cerca de Lyra y llamaron a Vega para asumir su nombre. Si la lluvia hubiera surgido después de que la Unión Astronómica Internacional estableciera límites precisos de constelaciones en 1930, ¡los llamaríamos Herculids!

Robert Lunsford, de la American Meteor Society, predice que la lluvia de este año alcanzará las 17 UT el 22 de abril. Dado que eso es la 1 pm EDT / 10 am PDT, los observadores norteamericanos lo verán mejor en la hora o dos antes del amanecer del sábado. Para muchos de nosotros, eso es entre las 3 y las 5 de la mañana. Simplemente verifique su hora local de salida del sol y vuelva a marcarlo aproximadamente tres horas para llegar a la mejor hora de visualización.

También puede ver la ducha por las mañanas a ambos lados del máximo, aunque las tarifas se reducirán. Como la mayoría de las lluvias de meteoritos, las Líridas se originan del polvo de los cometas, en este caso, el polvo del cometa Thatcher (C / 1861 G1), que traza una órbita de 415 años alrededor del Sol. La Tierra se cruza con el camino del cometa a fines de abril de cada año, y resultan los fuegos artificiales meteóricos.

La animación anterior, creada por Ian Webster utilizando datos de Peter Jenniskens, muestra a la Tierra intersectando la corriente de meteoros asociada con el cometa Thatcher el 22 de abril de este año. Puede explorar esta visualización interactiva, así como las visualizaciones de otras lluvias de meteoritos en meteorshowers.org . Simplemente haga clic con el botón del mouse y use la rueda de desplazamiento para variar la distancia y la perspectiva.

Las pequeñas pepitas en el cereal Grape-Nuts son muy parecidas al tamaño de las partículas que típicamente crean meteoritos en nuestra atmósfera.
J. Kelly Beatty (S&T)

La velocidad promedio de una Lyrid es de 48 km / seg (30 millas / segundo, o 108, 000 mph). Un encuentro con nuestra atmósfera a esa velocidad vaporiza el fragmento del cometa (llamado meteoroide). A medida que la partícula se estrella en el aire, deja un rastro lineal de moléculas de aire excitado e ionizado.

Un momento después, cuando cada molécula vuelve a su estado "relajado", libera un fotón de luz. La emisión combinada de miles de millones de fotones crea la raya brillante temporal que llamamos meteorito. Si las rayas continúan brillando durante varios segundos o más, se denominan trenes de meteoritos.

Ver la ducha es fácil. Todo lo que tienes que hacer es mirar hacia arriba. Encuentre un lugar lo más oscuro posible, lejos del resplandor directo de las luces de la calle y del jardín. Abra una silla plegable, recuéstese y acurrúquese debajo de una manta o saco de dormir para mantenerse caliente. Asumiendo que estás fuera cuando el radiante está alto en el cielo, mira hacia el sureste o el sur, aunque la verdad sea dicha, cualquier dirección servirá. Sabrá que está viendo una Lyrid si puede rastrear su rastro en dirección a Hércules / Lyra.

Esta secuencia muestra una bola de fuego Lyrid el 21 de abril de 2015. Las Lyrids son una de las lluvias más antiguas conocidas. Se pronostican cielos despejados para los estados del sudoeste, los Grandes Lagos, el Panhandle de Florida y una parte del sureste de los Estados Unidos el viernes por la noche y el sábado por la mañana.
Cámara todo cielo de la NASA / Bill Cooke / MSFC

Las Lyrids son generalmente rápidas y brillantes, casi tan rápidas como las Perseids, y no solo producen trenes, sino también bolas de fuego ocasionales. También son propensos a estallidos cuando la Tierra pasa a través de un filamento más denso de restos de cometas; el más reciente ocurrió en 1982 cuando se registraron 90 por hora en su pico. ¡En 1803, ese número superó las 500 por hora!

Mientras se relaja el sábado, disfrutando de una visión celestial de las lluvias de abril, sepa que es uno de una larga lista de observadores del cielo que está encantado con las Líridas desde que los astrónomos chinos los registraron por primera vez hace más de 2.700 años.