Marte y Neptuno tienen un afeitado apurado

¿Quieres encontrar Neptuno de la manera fácil? Simplemente apunte sus binoculares o telescopio a Marte las próximas noches, cuando los dos planetas estarán en estrecha conjunción.

Este mapa muestra a Marte y Neptuno al final del crepúsculo, hora local, el 6 de diciembre. Marte, de magnitud 0.1, es la obvia "estrella" brillante en el meridiano en ese momento. Observe que Markab y Scheat (en el cuadrado de Pegaso), los planetas y Fomalhaut se encuentran a lo largo de una línea casi recta. Click para agrandar.
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La otra noche levanté la vista, vi a Marte y me di cuenta de que no estaba solo. Fuera del alcance de la vista, un planeta mucho más frío y distante estaba a la vista ... Neptuno. ¡Marte se dirige a toda prisa! No físicamente, por supuesto. El Planeta Rojo está a 8, 7 minutos luz de la Tierra en comparación con más de 4 horas luz para Neptuno, pero la línea de visión entre los dos se reducirá a solo unos minutos de arco las próximas dos noches a medida que Marte avanza a lo largo de su órbita.

Marte y Neptuno estuvieron en estrecha conjunción hace dos años en la víspera de Año Nuevo. Este evento será similar. Dependiendo de su ubicación, desde 1 / 4 a tan solo dos minutos de arco se separarán los pares impares el jueves por la noche (6 de diciembre) y el viernes (7).

Si eres como yo y disfrutas ver múltiples planetas acurrucados en el mismo campo de visión telescópico, no querrás perder la oportunidad de esta semana: simplemente apunta binoculares o telescopio a Marte y ve a Neptuno justo al lado. Sin el brillante Marte cercano, de lo contrario tendrías que rastrear el planeta saltando tenues estrellas en Acuario.

Neptuno brilla a una magnitud de 7.9 a principios de diciembre y será visible en binoculares de 8 × 40 y 10 × 50 desde cielos suburbanos y rurales estacionados en la esquina superior izquierda (noreste) de Marte esta noche, 6 de diciembre, y en su esquina inferior derecha (suroeste) en 7 de diciembre.

Esta vista simulada en un campo de visión telescópico de 1 ° muestra qué esperar el jueves 6 de diciembre. El norte está arriba y las posiciones se muestran para las 6 pm CST.
Stellarium con adiciones del autor

Los telescopios de 3 pulgadas y más grandes mostrarán a Neptuno con facilidad. Cuanto más grande sea el telescopio, más obvio será el contraste de color entre los dos planetas. Neptuno me parece azul, similar a su apariencia en las fotos y causado por la presencia de metano en su atmósfera. El color rojo de Marte proviene del óxido de hierro, mejor conocido como óxido.

Para el centro de EE. UU., Marte y Neptuno estarán separados 22.5 'esta noche y 16' separados el viernes. Los observadores de Europa occidental los verán separados por medio grado. esta noche y solo 7.5 ′ el viernes al anochecer. El acercamiento más cercano ocurre el 7 de diciembre aproximadamente a las 14 h UT cuando Marte chilla por el planeta más lento, perdiéndolo solo por 1 ′ 57 ″. Los observadores del cielo en Asia, India y partes de Australia serán testigos de este pase excepcional.

Esta es la misma vista que la anterior, pero en binoculares con un campo de visión más amplio de 5 ° y estrellas que se muestran solo con una magnitud de 7.9.
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Marte se ha estado reduciendo desde su oposición en verano y ahora mide solo 8.9 ″ de ancho. Aunque pequeño, sigue siendo cuatro veces el diámetro aparente de 2.2 ″ de Neptuno. Para disfrutar al máximo del telescopio, cruza los dedos para alcanzar cielos estables, de modo que puedas aumentar el aumento para distinguir claramente el disco de cada planeta. Recomiendo 150 × –250 ×.

En solo una noche, Marte habrá viajado unos 38 'hacia el este, pasando rápidamente a Neptuno. Los dos estarán más cerca de América del Norte el viernes por la noche. Las posiciones se muestran para las 6 pm CST.
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Una de las características más destacadas del planeta rojo, el antiguo volcán escudo Syrtis Major, se ubicará en o cerca del meridiano central (a la vista) para observadores en gran parte de los Estados Unidos continentales esta semana. Dado el pequeño diámetro del planeta, eso puede ser todo lo que ves además de la fase gibosa de Marte. Utilice el Analizador de Marte de Sky & Telescope para ver rápidamente qué características marcianas se enfrentan a usted cada vez que planea observar.

Si te golpea el clima nublado las próximas dos noches, este mapa te llevará hasta el 10 de diciembre. El norte está arriba. Neptuno también se está moviendo hacia el este, pero mucho más lentamente, por lo que es fácilmente superado por un Marte más cercano.
Mapa de Chris Marriott's SkyMap

Aunque Neptuno parece soso a través de la mayoría de los telescopios de aficionados, su luna más brillante, Tritón, es relativamente fácil de ver a 200 × y más. Por suerte para nosotros, Tritón estará cerca del alargamiento del sur esta noche y el viernes alrededor de las 0 h UT. Para saber exactamente dónde buscarlo, dirígete al Triton Tracker.

Espero con ansias este encuentro entre Neptuno y Marte como un calentamiento para ver el Cometa 46P / Wirtanen, que ha estado iluminando constantemente un par de constelaciones hacia el este en Eridanus. Durante un mes frío, diciembre ha estado caliente con comida astronómica.