Conoce a Proxima Centauri, la estrella más cercana al sol

Imagen del telescopio espacial Hubble de Próxima Centauri, la estrella conocida más cercana al sol. Lea más sobre esta imagen. Imagen vía ESA / Hubble y NASA.

La estrella Proxima Centauri no es visible a simple vista, pero es una de las estrellas más notables en el cielo de la Tierra. Esto se debe a que se considera parte del sistema estelar Alpha Centauri, un sistema triple y el sistema estelar más cercano a nuestro sol. De las tres estrellas en Alpha Centauri, se cree que Proxima es la que realmente está más cerca de nuestro sol, a 4.22 años luz de distancia. La imagen de arriba, del Telescopio Espacial Hubble, es una de las mejores que hemos visto al mostrar a Proxima con claridad.

Si está tan cerca, ¿por qué no podemos ver a Proxima Centauri con el ojo? Es porque Proxima es muy pequeña. Es una estrella enana roja con solo una octava parte de la masa del sol. Proxima Centauri rojo tenue, a solo 3, 100 grados K ​​(5, 120 F) y 500 veces menos brillante que nuestro sol, es casi una quinta parte de un año luz de Alpha Centauri A y B.

Esta gran distancia de las dos estrellas principales en el sistema es lo que pone en duda su estado como parte de un sistema de triple estrella.

Por otro lado, aunque Proxima está lejos de Alpha Centauri A y B, no está muy lejos de nosotros. Y así, con el tiempo, podemos ver su movimiento a través del espacio.

Alpha Centauri A y B son un sistema de doble estrella, y una tercera estrella, Proxima, cuya ubicación con respecto a las otras dos se indica aquí mediante una flecha, podría o no estar gravitacionalmente unida a ellas. Proxima es la estrella más cercana a la Tierra. Imagen a través del Observatorio Europeo Austral.

En 2016, el Observatorio Europeo Austral anunció el descubrimiento de Proxima b, un planeta que orbita Proxima Centauri a una distancia de aproximadamente 7, 5 millones de km (4, 7 millones de millas) con un período orbital de aproximadamente 11, 2 días terrestres. Su masa estimada es al menos 1.3 veces mayor que la de la Tierra. Se estima que la temperatura de equilibrio de Proxima b está dentro del rango donde el agua podría existir como líquido en su superficie, colocándola así dentro de la zona habitable de Proxima Centauri. Pero un estudio de 2017 sugiere que el exoplaneta no tiene una atmósfera similar a la Tierra. Eso puede indicar que la radiación de su estrella drenaría una atmósfera similar a la Tierra 10.000 veces más rápido que en la Tierra, aunque debido a que Proxima Centauri es una enana roja y una estrella de bengala, se cuestiona si podría soportar la vida. Las búsquedas anteriores de compañeros en órbita habían descartado la presencia de enanas marrones y planetas supermasivos.

Los vecinos más cercanos de nuestro sol entre las estrellas, incluido Proxima Centauri. Imagen vía NASA PhotoJournal.

En pocas palabras: Proxima Centauri, una de las tres estrellas en el sistema Alpha Centauri, es la estrella más cercana a nuestro sol. Está a 4.22 años luz de distancia.