Millones de estadounidenses vieron el eclipse solar de agosto

El eclipse solar de 2017 podría ser fácilmente el evento más visto en la historia de los Estados Unidos. ¿Podemos aprender algo de eso?

La fase total del eclipse solar del 21 de agosto de 2017, visto desde Madras, Oregon.
Crédito: Rick Fienberg / TravelQuest International

Hasta el 88% de los adultos estadounidenses podrían haber visto el eclipse solar total en agosto pasado, duplicando el número de espectadores del último Superbowl y triplicando la audiencia del debate presidencial Trump-Clinton.

Esa es la conclusión de un informe preliminar sobre la visualización pública del eclipse de 2017, anunció la Universidad de Michigan.

Según el informe, un total de 154 millones de adultos estadounidenses 62.8% de todos los adultos de 18 años o más vieron el eclipse directamente. Otros 61 millones de adultos que no vieron el eclipse lo vieron directamente en forma electrónica en la pantalla de un televisor, computadora, tableta o teléfono. Hasta 20 millones de estadounidenses viajaron a otros lugares para ver el eclipse.

Los resultados se basan en una encuesta en línea y telefónica de 2.211 adultos que respondieron por primera vez un cuestionario entre febrero y marzo de este año, y luego respondieron a una encuesta de seguimiento poco después del eclipse.

El resultado de este informe coincide aproximadamente con la encuesta previa al eclipse de CNN, que encontró que el 60% de los estadounidenses tenían planes para ver el eclipse. El día del eclipse, algunos servicios de Internet como Netflix incluso dijeron que notaron una fuerte disminución en la actividad del usuario durante las horas del eclipse. ¡Es una pena que no hayan creado un mapa para ayudarnos a visualizar esos datos!

Este es el primer eclipse solar total que cruza los Estados Unidos continentales de costa a costa en casi un siglo. La llegada de los medios de comunicación e Internet sin duda aumentó la conciencia y la preparación para el espectáculo astronómico. "Este nivel de interés público y compromiso con un evento orientado a la ciencia no tiene paralelo", dijo Jon Miller (Universidad de Michigan), autor del informe en un comunicado.

Un tercio de los adultos informó haber tomado fotos y videos del evento, y aproximadamente uno de cada cinco también informó haber publicado fotos o comentarios en las redes sociales.

El informe también muestra algunos resultados curiosos, como que el 74% de los estadounidenses usaron anteojos solares especiales para observar el eclipse, pero esa cifra sube al 83% para aquellos que viajaron, tal vez porque los que viajaron trajeron anteojos.

Según el informe, la mayoría de los adultos que vieron el eclipse lo describieron como una experiencia educativa y agradable. Cuando se les pidió que describieran su experiencia en una escala de 0 a 10, las respuestas promediaron un 7.6 por ser agradable y un 7.0 por ser educativo. Sin embargo, cuando se les preguntó si realmente aprendieron algo sobre el Sol y el sistema solar al observar el eclipse, la respuesta promedio cayó a 4.9 en la misma escala. Bajó a 4.5 para buscar activamente más información al respecto en el futuro.

También vale la pena mencionar que la mayoría de las personas informaron haber visto el eclipse con amigos, familiares o compañeros de trabajo, mientras que solo el 3% era parte de un grupo educativo organizado.

Quedan algunas sombras

Según Miller y la Universidad de Michigan, esta es solo una revisión preliminar de la información que han reunido hasta ahora. Pero tal como está, el informe plantea algunas preguntas. (El autor no ha respondido a una solicitud de comentarios de S&T ).

Primero y más importante, la encuesta no discriminó entre ver un eclipse total o parcial, una experiencia radicalmente distinta para los espectadores. Utiliza la expresión "grado de totalidad" para describir el porcentaje de la superficie del Sol cubierta por la Luna desde una ubicación específica, afirmando que "sorprendentemente, los adultos que viven en áreas de mayor totalidad eran más propensos a informar que viajaban a otra área para mejorar su experiencia visual ".

"No es sorprendente si sabes algo acerca de los eclipses solares", dice Mike Simmons, presidente de Astronomers Without Borders, una organización con sede en California para la educación en astronomía. "Ver algo menos que la totalidad es solo grados variables de un eclipse parcial".

Al no reconocer ese hecho, el informe reunió información sobre las personas que viajaron para ver el eclipse, pero no distinguió si viajaron al camino de la totalidad o si viajaron por otras razones. Dicha información habría sido útil para futuras estrategias educativas, dice Simmons. Las organizaciones educativas hacen grandes esfuerzos para convencer a las personas de que viajar para ver la totalidad valdría la pena. Seguramente les hubiera gustado ver cuán exitosos fueron.

El informe también no logra discriminar entre los 61 millones de personas que vieron el eclipse electrónicamente. ¿Buscaron activamente una transmisión en vivo del eclipse mientras ocurría, o simplemente vieron algo durante las noticias? ¿O se desplazaron brevemente por un video que alguien más había publicado en las redes sociales? La encuesta presentada no responde a estas preguntas.

Finalmente, las respuestas se presentan como promedios en el informe preliminar, que es una práctica estándar; sin embargo, mostrar todo el espectro de respuestas podría revelar una respuesta polarizada entre los espectadores.

Se publicará un informe final en enero de 2018, que incluirá una encuesta de seguimiento sobre si las personas que vieron el eclipse buscaron información adicional después o si se dedicaron a actividades educativas sobre el sistema solar y la astronomía. Nuestra esperanza es que cuando salga el informe final, nos proporcione más detalles para que podamos analizar.