Mapa de la luna revela tesoros de titanio

Las imágenes de la Cámara Gran Angular de la Cámara de Orbitadores de Reconocimiento Lunar (LROC) revelan un mapa de la luna que muestra un tesoro de áreas ricas en minerales de titanio.

El mapa lunar combina imágenes en longitudes de onda visibles y ultravioletas. Los minerales específicos reflejan o absorben ciertas partes del espectro electromagnético, por lo que las longitudes de onda detectadas por LROC WAC ayudan a los científicos a comprender mejor la composición química de la superficie lunar. La presencia de titanio da pistas sobre el interior de la luna.

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Mosaico de color mejorado que muestra el límite entre Mare Serenitatis y Mare Tranquillitatis. El color azul relativo de la Mare Tranquillitatis se debe a la mayor abundancia del mineral de titanio ilmenita. Crédito de imagen: NASA / GSFC / Arizona State University

Mark Robinson de la Universidad Estatal de Arizona y Brett Denevi de la Universidad Johns Hopkins presentaron estos resultados el 7 de octubre de 2011, en la reunión conjunta del Congreso Europeo de Ciencia Planetaria y la División de Ciencias Planetarias de la Sociedad Astronómica Americana.

Robinson dijo:

Mirando hacia la luna, su superficie aparece pintada con tonos de gris, al menos para el ojo humano. Pero con los instrumentos correctos, la luna puede aparecer colorida. Las marías aparecen rojizas en algunos lugares y azules en otros. Aunque sutiles, estas variaciones de color nos dicen cosas importantes sobre la química y la evolución de la superficie lunar. Indican la abundancia de titanio y hierro, así como la madurez de un suelo lunar.

Robinson y su equipo utilizaron previamente imágenes del telescopio espacial Hubble para mapear titanio alrededor de un área pequeña centrada en el sitio de aterrizaje del Apolo 17. Las muestras alrededor del sitio abarcaron una amplia gama de niveles de titanio. Al comparar los datos del Apolo desde el suelo con las imágenes del Hubble, el equipo descubrió que los niveles de titanio correspondían a la proporción de luz ultravioleta a luz visible reflejada por los suelos lunares.

Robinson dijo:

Nuestro desafío fue averiguar si la técnica funcionaría en áreas amplias o si había algo especial en el área del Apolo 17.

El equipo de Robinson construyó un mosaico de alrededor de 4, 000 imágenes LRO WAC recolectadas durante un mes. Utilizando la técnica que habían desarrollado con las imágenes del Hubble, utilizaron la relación WAC del brillo en la luz ultravioleta a la luz visible para deducir la abundancia de titanio, respaldada por muestras de superficie recolectadas por las misiones Apollo y Luna.

El nuevo mapa muestra que en la yegua, las abundancias de titanio oscilan entre aproximadamente el uno por ciento (similar a la Tierra) y un poco más del diez por ciento.

Robinson dijo:

Todavía no entendemos realmente por qué encontramos abundancias mucho más altas de titanio en la luna en comparación con tipos similares de rocas en la Tierra. Lo que la riqueza lunar de titanio nos dice es que el interior de la luna tenía menos oxígeno cuando se formó, conocimiento que los geoquímicos valoran para comprender la evolución de la luna.

El titanio lunar se encuentra principalmente en el mineral ilmenita, un compuesto que contiene hierro, titanio y oxígeno. Los futuros mineros que viven y trabajan en la luna podrían descomponer la ilmenita para liberar estos elementos. Además, los datos de Apollo muestran que los minerales ricos en titanio son más eficientes para retener partículas del viento solar, como el helio y el hidrógeno. Estos gases también proporcionarían un recurso vital para los futuros habitantes humanos de las colonias lunares.

Los nuevos mapas también arrojan luz sobre cómo el clima espacial cambia la superficie lunar. Con el tiempo, los materiales de la superficie lunar se ven alterados por el impacto de partículas cargadas del viento solar y los impactos de micrometeoritos de alta velocidad. Juntos, estos procesos trabajan para pulverizar la roca en un polvo fino y alterar la composición química de la superficie y, por lo tanto, su color. Las rocas recientemente expuestas, como los rayos que se arrojan alrededor de los cráteres de impacto, parecen más azules y tienen mayor reflectancia que el suelo más maduro. Con el tiempo, este material "joven" se oscurece y se enrojece, desapareciendo en el fondo después de unos 500 millones de años.

Robinson dijo:

Uno de los descubrimientos emocionantes que hemos hecho es que los efectos de la intemperie se manifiestan mucho más rápidamente en ultravioleta que en longitudes de onda visibles o infrarrojas. En los mosaicos ultravioleta LROC, incluso los cráteres que pensamos que eran muy jóvenes parecen relativamente maduros. Solo pequeños cráteres recientemente formados aparecen como regolitos frescos expuestos en la superficie.

Se cree que el oscuro cráter halo, Giordano Bruno, en el centro superior es bastante joven y, por lo tanto, aún tiene una firma UV distintiva. Crédito de imagen: NASA / GSFC / Arizona State University

Los mosaicos también han dado pistas importantes de por qué los remolinos lunares, las características sinuosas asociadas con los campos magnéticos en la corteza lunar, son altamente reflectantes. Los nuevos datos sugieren que cuando hay un campo magnético, desvía el viento solar cargado, ralentiza el proceso de meteorización y produce un remolino brillante. El resto de la superficie de la luna, que no se beneficia del escudo protector de un campo magnético, es resistida más rápidamente por el viento solar. Este resultado puede sugerir que el bombardeo por partículas cargadas puede ser más importante que los micrometeoritos en la meteorización de la superficie de la luna.

Izquierda: mosaico LROC WAC centrado en el remolino lunar Reiner Gamma. Derecha: correspondiente relación UV / luz visible. Crédito de imagen: NASA / GSFC / Arizona State University

En pocas palabras: un mapa de la luna, usando imágenes de longitud de onda visible y ultravioleta de la Cámara de ángulo amplio de la Cámara de reconocimiento lunar (LROC), muestra la presencia de titanio. Los mosaicos ultravioleta también revelan información sobre la meteorización. Mark Robinson de la Universidad Estatal de Arizona y Brett Denevi de la Universidad Johns Hopkins presentaron estos resultados el 7 de octubre de 2011, en la reunión conjunta del Congreso Europeo de Ciencia Planetaria y la División de Ciencias Planetarias de la Sociedad Astronómica Americana.

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