NASA vuelve a buscar firmas tecnológicas extraterrestres

Una megaestructura de esfera Dyson es un tipo de hipotética firma tecnológica extraterrestre. Imagen a través de SentientDevelopments.com.

Aquí hay una palabra de moda que podría o no haber escuchado antes: firmas tecnológicas . La pionera de SETI, Jill Tarter, ha propuesto que la búsqueda de inteligencia extraterrestre (SETI) se renombre como la búsqueda de firmas tecnológicas . Aunque la pregunta de si estamos solos en el universo es uno de los más antiguos de la humanidad (¿hay "otros" que compartan el universo con nosotros o estamos solos?), La mayoría de las búsquedas de vida alienígena avanzada han buscado ondas de radio de origen artificial. . Más recientemente, los astrónomos han sugerido buscar pulsos láser visibles; Esto se llama SETI óptico. Y ha habido algunas ideas exóticas, como la posibilidad de que una civilización avanzada pueda usar fusiones de estrellas de neutrones para señalar a través del cosmos.

Pero, ¿sabemos realmente qué buscar, de una civilización alienígena que podría estar millones de años por delante?

La NASA se centró en esa pregunta la semana pasada (26-28 de septiembre de 2018), al organizar un Taller de Technosignatures de la NASA en Houston, Texas.

Las firmas tecnológicas son signos de tecnología avanzada en cualquiera de las diversas formas plausibles. Son análogos a las biofirmas, que podrían ser cualquier elemento, isótopo, molécula o fenómeno que proporcione evidencia científica inequívoca de la vida pasada o presente en otro mundo, ya sea inteligente o no. Las firmas tecnológicas abarcan una concepción mucho más amplia de la tecnología extraterrestre que solo las señales inteligentes de radio o luz. También podrían incluir cosas como estructuras artificiales masivas o la atmósfera de un planeta lleno de contaminantes. De esta manera, la búsqueda de firmas tecnológicas se extiende más allá de los escenarios más familiares de tipo SETI de buscar señales de radio o luz.

El taller se formó después de que el Congreso expresó un renovado interés en la búsqueda de vida extraterrestre inteligente en abril pasado, instando a la NASA a ampliar su búsqueda de firmas tecnológicas. Las tres facetas principales del taller incluyeron evaluar el estado actual del campo de investigación, las vías más prometedoras de investigación en firmas tecnológicas y dónde se podrían hacer inversiones para avanzar en la ciencia. Otro objetivo era determinar cómo la NASA podría apoyar mejor el esfuerzo a través de asociaciones con organizaciones privadas y filantrópicas. El taller tenía cuatro objetivos específicos principales:

Defina el estado actual del campo de firma tecnológica. ¿Qué experimentos han ocurrido? ¿Cuál es el estado del arte para la detección de firma tecnológica? ¿Qué límites tenemos actualmente en las firmas tecnológicas?

Comprenda los avances a corto plazo en el campo de la firma tecnológica. ¿Qué activos existen que se pueden aplicar a la búsqueda de firmas tecnológicas? ¿Qué proyectos planificados y financiados avanzarán el estado del arte en años futuros, y cuál es la naturaleza de ese avance?

Comprender el potencial futuro del campo de la firma tecnológica. ¿Qué nuevas encuestas, nuevos instrumentos, desarrollo de tecnología, nuevos algoritmos de minería de datos, nueva teoría y modelado, etc., serían importantes para futuros avances en el campo?

¿Qué papel pueden desempeñar las asociaciones de la NASA con el sector privado y las organizaciones filantrópicas para avanzar en nuestra comprensión del campo de las firmas tecnológicas?

El 27 de septiembre, varios oradores del taller también abordaron preguntas en un Reddit AMA.

El Congreso de la NASA de Technosignatures fue recomendado por el Congreso en abril de 2018 como un medio para que la NASA amplíe su búsqueda de evidencia de civilizaciones extraterrestres. Imagen vía NASA / Instituto Lunar y Planetario.

Puede haber muchas formas en que una civilización alienígena, especialmente una más avanzada que nosotros, podría afectar o alterar su entorno. Las búsquedas de evidencia alternativa como esta se han realizado hasta cierto punto, pero principalmente solo en los sectores privado y filantrópico, no en la NASA. SETI solía ser un programa de la NASA hasta que los recortes presupuestarios lo pusieron fin en 1993. SETI ahora es una empresa de financiación privada. La NASA cambió su enfoque para comprender el origen de la vida misma y la posible habitabilidad de otros cuerpos en nuestro sistema solar y galaxia. Esto es especialmente cierto con sus misiones rover de Marte en los últimos años, en busca de evidencia de habitabilidad pasada, pero no de la vida misma. Incluso se habló en la conferencia sobre la posibilidad de una civilización tecnológica existente en la Tierra antes que los humanos .

Ampliar la búsqueda para incluir otros posibles signos de inteligencia alienígena es algo bueno. De acuerdo con la Estrategia de Astrobiología 2015 de la NASA:

La vida compleja puede evolucionar hacia sistemas cognitivos que pueden emplear tecnología de maneras que pueden ser observables. Nadie sabe la probabilidad, pero sabemos que no es cero.

SETI sigue siendo valioso pero de alcance limitado, actualmente busca señales intencionales que sean lo suficientemente fuertes como para ser detectadas a muchos años luz de distancia. Muchas señales, incluidas las que simplemente "se escapan" al espacio, pueden ser demasiado débiles para ser detectadas fácilmente con la tecnología actual. Sin embargo, Gavin Schmidt notó un desarrollo prometedor en Twitter: pronto debería ser posible detectar fugas a nivel de la Tierra de ondas de radio (no solo señales intencionales) de estrellas cercanas:

Esto es emocionante: la próxima fase de matriz de kilómetros cuadrados (SKA2) podrá detectar fugas de radio a nivel de la Tierra de estrellas cercanas. #technosignatures pic.twitter.com/d9LzDFQx6o

- Gavin Schmidt (@ClimateOfGavin) 26 de septiembre de 2018

SETI generalmente se ha basado en muchos supuestos sobre ETI (inteligencia extraterrestre), como Andrew Stewart, un estudiante de la Universidad Emory e investigador principal de la Encuesta Trillion Planet explicó en The Current :

En primer lugar, estamos asumiendo que existe una civilización de clase similar o superior a la nuestra que intenta transmitir su presencia utilizando un haz óptico, tal vez del tipo de matriz de "energía dirigida" [como las armas] que se está desarrollando actualmente aquí. Tierra. En segundo lugar, suponemos que la longitud de onda de transmisión de este haz es una que podemos detectar. Por último, suponemos que esta baliza se ha dejado encendida el tiempo suficiente para que la luz sea detectada por nosotros. Si se cumplen estos requisitos y la potencia y el diámetro del haz de la inteligencia extraterrestre son consistentes con una clase de civilización de tipo Tierra, nuestro sistema detectará esta señal.

El esfuerzo tradicional de SETI ha utilizado radiotelescopios como el Allen Telescope Array en California. Imagen vía SETI Institute.

Realmente no sabemos cómo puede ser la primera evidencia de una civilización alienígena. De hecho, podría ser radio o ondas de luz, o algo aún más profundo, como una esfera de Dyson: una estructura artificial masiva hipotética construida alrededor de una estrella para aprovechar toda su energía. O tal vez las ruinas de alguna civilización ahora muerta en algún planeta o luna distante. O quizás sondas inteligentes y autónomas como las sondas Bracewell enviadas a nuestro sistema solar.

Como ejemplo, Tabby's Star (también conocida como Boyajian's Star) ha generado mucha emoción en los últimos años debido a sus extraños episodios de atenuación repentina y rápida, hasta un 22 por ciento, lo que lleva a especular que puede ser el hogar de una esfera Dyson o algo similar. . Ahora se cree que las atenuaciones agudas, así como un patrón de atenuación general mucho más largo del orden de décadas o siglos, son causados ​​por un polvo muy fino, pero aún se desconoce el origen del polvo y cómo se repone.

Las enigmáticas ráfagas rápidas de radio provenientes del espacio profundo también han despertado mucho interés, en particular las que ahora se han visto repetir muchas veces desde una sola fuente. Todavía no se explican, y probablemente tengan una explicación natural según la navaja de Occam, pero el jurado aún está fuera.

La estrella de Tabby fue un ejemplo de cómo podría ser una firma tecnológica potencial, aunque ahora se cree que las extrañas atenuaciones de la estrella son causadas por el polvo. La ilustración de este artista de exocomets orbitando una estrella distante sugiere lo que podría estar ocurriendo allí. Imagen vía NASA / JPL-Caltech.

La búsqueda renovada de firmas tecnológicas se ve impulsada en parte por el descubrimiento de miles de exoplanetas en los últimos años, incluidos los que son del tamaño de la Tierra y orbitan en las zonas habitables de sus estrellas. También están los mundos oceánicos, lunas como Europa, Encelado, Titán y otros, que tienen vastos océanos subterráneos debajo de sus superficies heladas. ¿Qué tipo de vida se puede encontrar en entornos tan exóticos? Tales hallazgos aumentan la probabilidad de que la vida, al menos de algún tipo, se encuentre en otro lugar.

En pocas palabras: cuando se trata de buscar firmas tecnológicas extraterrestres, evidencia de tecnología avanzada, se debe principalmente a los esfuerzos de organizaciones privadas. Pero la NASA volver a involucrarse sería un gran impulso, aumentando la posibilidad de que algún tipo de señal u otro artefacto de vida alienígena inteligente se encuentre en un futuro no muy lejano.

Vía Taller de Technosignatures de la NASA