La NASA tiene un plan para desviar un asteroide del curso

La nave espacial Deep Impact de la NASA golpeó un cometa de 4 millas de ancho (6 km de ancho), llamado Tempel 1, el 4 de julio de 2005. Esta imagen fue adquirida 67 segundos después del impacto. Imagen vía ESA.

En las últimas décadas, los astrónomos se han dado cuenta de que los asteroides que orbitan nuestro sol a veces golpean la Tierra. Ahora se sabe que los relativamente pequeños golpean con bastante frecuencia, en su mayoría se desintegran en la atmósfera protectora de la Tierra y / o caen al océano. Pero también se sabe que los asteroides más grandes perforan la atmósfera de la Tierra, como el que ingresó sobre Chelyabinsk, Rusia, en 2013, causando una onda de choque que rompió ventanas en varias ciudades rusas. En la actualidad, los astrónomos no esperan que ningún asteroide grande que destruya el mundo esté en curso de colisión con la Tierra, en el futuro previsible. Pero los asteroides más pequeños, aquellos capaces de causar destrucción a escala regional o de toda la ciudad, por ejemplo, son posibles. ¿Y si supiéramos que uno se dirige hacia nosotros mientras aún hay tiempo para tratar de evitar la colisión? ¿Podríamos desviarlo? ¿Cómo?

Los astrónomos se han estado reuniendo y hablando seriamente sobre lo que podría ser necesario para desviar un asteroide durante al menos un par de décadas. Esas conversaciones se han convertido en acción; Se planea lanzar la misión DART de la NASA en 2021, con el objetivo de embestir un asteroide en 2022 y probar la respuesta del asteroide. Posteriormente, si todo sale según lo planeado, una misión de la ESA llamada Hera, actualmente en estudio, también visitará el asteroide, reuniendo información más detallada. Una declaración del 4 de febrero de 2019 de la ESA explicaba:

El objetivo de [tanto DART como Hera] es un sistema de doble asteroide, llamado Didymos, que se acercará comparativamente a 11 millones de kilómetros (unos 7 millones de millas) de la Tierra en 2022. El cuerpo principal de 800 metros de diámetro (unos 2.600 pies) ) está orbitado por una luna de 160 metros de diámetro (unos 525 pies), informalmente llamada 'Didymoon'.

El gerente de Hera, Ian Carnelli, dijo en un correo electrónico a EarthSky que tanto DART como Hera se enmarcan en lo que los científicos llaman Evaluación de Impacto y Deflexión de Asteroides, o AIDA. Carnelli escribió:

Nuestros equipos misioneros Hera y Dart son completamente funcionales y coordinan este experimento conjunto. Se planea un taller de AIDA en septiembre de 2019 en Roma. La parte original de la misión de la ESA, llamada AIM, no recibió fondos completos. Por lo tanto, la ESA ha reelaborado la misión (ahora llamada Hera) y se ha optimizado para llegar a Didymos después del impacto de DART, para completar el experimento en 2026.

Actualmente se planea lanzar DART en 2021. Hera seguiría unos años después del impacto de DART. La ESA explicó:

... Hera hará un seguimiento con una encuesta detallada posterior al impacto que convertirá este experimento a gran escala en una técnica de defensa planetaria repetible y bien entendida.