La NASA escucha a MarCO CubeSats alto y claro desde Marte

MarCO-B, uno de los CubeSats experimentales Mars Cube One (MarCO), tomó esta imagen de Marte a aproximadamente 4, 700 millas (6, 000 km) de distancia durante su sobrevuelo del planeta rojo el 26 de noviembre de 2018. MarCO-B estaba volando por Marte con su gemelo, MarCO-A, para intentar servir como transmisores de comunicaciones para la nave espacial InSight de la NASA cuando aterrizó en Marte. Imagen vía NASA / JPL-Caltech.

La misión MarCO de la NASA se construyó para ver si dos naves espaciales experimentales del tamaño de un maletín podrían sobrevivir al viaje al espacio profundo, y los dos CubeSats demostraron ser más que capaces. Después de navegar detrás de InSight de la NASA durante siete meses, transmitieron con éxito los datos a la Tierra desde el módulo de aterrizaje durante su descenso a la superficie marciana ayer (lunes 26 de noviembre de 2018).

Apodado "EVE" y "WALL-E" por las estrellas de la película Pixar 2008, MarCO-A y MarCO-B usaron radios y antenas experimentales, proporcionando una forma alternativa para que los ingenieros supervisen el aterrizaje. Los CubeSats proporcionaron información al equipo de aterrizaje de InSight en solo ocho minutos, el tiempo que tomaron las señales de radio para viajar de Marte a la Tierra. Eso fue mucho más rápido que esperar en los orbitadores de Marte de la NASA, que no estaban posicionados para poder observar todo el evento y enviar datos a la Tierra de inmediato.

Andy Klesh es ingeniero jefe de MarCO en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en Pasadena, California, que construyó los CubeSats. Klesh dijo en un comunicado:

WALL-E y EVE se desempeñaron tal como esperábamos. Fueron una excelente prueba de cómo los CubeSats pueden servir como "acompañamientos" en futuras misiones, dando a los ingenieros comentarios actualizados al minuto durante un aterrizaje.

Aterrizar en Marte es excepcionalmente difícil: antes de InSight, solo alrededor del 40 por ciento de todos los intentos de varias naciones habían tenido éxito. Incluso si una nave espacial no sobrevive al aterrizaje, tener una "caja negra", o un par de ellas, como con MarCO, para registrar el evento puede ayudar a los ingenieros a diseñar una mejor tecnología de aterrizaje.

Ninguno de los MarCO CubeSats lleva instrumentos científicos, pero eso no impidió que el equipo probara si los futuros CubeSats podrían realizar ciencia útil en Marte. Mientras MarCO-A pasaba volando, condujo algo de radiociencia improvisada, transmitiendo señales a través del borde de la atmósfera de Marte. La interferencia de la atmósfera marciana cambia la señal cuando se recibe en la Tierra, lo que permite a los científicos determinar cuánta atmósfera está presente y, hasta cierto punto, de qué está hecha.

John Baker es el administrador de programas de JPL para naves espaciales pequeñas. Él dijo:

Los CubeSats tienen un potencial increíble para llevar cámaras e instrumentos científicos al espacio profundo. Nunca reemplazarán a las naves espaciales más capaces que la NASA es mejor conocida por desarrollar. Pero son viajes de bajo costo que pueden permitirnos explorar de nuevas maneras.

Como beneficio adicional, algunas cámaras de calidad para el consumidor a bordo de MarCO proporcionaron imágenes de "conducción" mientras los CubeSats navegaban más allá de Marte. MarCO-B fue programado para girar para que pudiera visualizar el planeta en una secuencia de disparos a medida que se acercaba a Marte (antes del lanzamiento, se descubrió que las cámaras de MarCO-A no funcionaban o estaban demasiado borrosas para usar).

Después del aterrizaje, MarCO-B se volvió hacia atrás para tomar una foto de despedida del planeta rojo. También intentó tomar algunas fotos de las lunas de Marte, Phobos y Deimos.

En pocas palabras: los 2 CubeSats del tamaño de un maletín transmitieron con éxito datos a la Tierra desde Insight durante su descenso a la superficie marciana el lunes 26 de noviembre de 2018.

En pocas palabras: la NASA escuchó del MarCO CubeSats alto y claro desde Marte el 26 de noviembre de 2018.

A través de la NASA

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