Nebula NGC 281 deslumbra en el infrarrojo

Esta es una imagen infrarroja de la nebulosa de la nube de formación estelar NGC 281, capturada por el Explorador de reconocimiento de infrarrojos de campo amplio (WISE) de la NASA. NGC 281 es una nube gigante de polvo y gas ubicada a unos 9, 200 años luz de distancia dentro de nuestra propia galaxia, la Vía Láctea, en la constelación de Casiopea. Abarca unos 130 años luz en el espacio.

Esta imagen fue lanzada el 26 de octubre de 2011.

NGC 281 en luz infrarroja. Crédito de imagen: NASA / JPL-Caltech / UCLA

El azul y el verde-azul representan la luz infrarroja (a longitudes de onda de 3, 4 y 4, 6 micras), que proviene principalmente de las estrellas, los objetos más calientes representados. La luz verde y roja (a 12 y 22 micras) proviene principalmente del polvo cálido, siendo el polvo verde más cálido que el rojo.

Dentro de la nube, se está formando un nuevo grupo de estrellas. Este cúmulo joven, llamado IC 1590, aparece como un grupo de estrellas cerca del centro de la nube roja y verde en la parte superior de la imagen. Dentro del cúmulo hay varias estrellas masivas, muchas veces la masa del sol. Estas estrellas también son muy calientes y producen grandes cantidades de radiación ultravioleta y soplan vientos fuertes.

La radiación y los vientos erosionan la nube más grande de adentro hacia afuera, dándole una apariencia de concha. Los vientos y la radiación calientan el polvo en la nube, que luego brilla en la luz infrarroja. Las longitudes de onda a las que brilla el polvo dependen de la temperatura.

NGC 281 en luz visible y rayos X (azul) tiene una apariencia diferente. Un nombre coloquial para la nebulosa es Pac-Man Nebula, en referencia a un videojuego popular de principios de la década de 1980. Vía Wikimedia

Se cree que el proceso de erosión de la nebulosa por el joven cúmulo estelar desencadena la formación adicional de estrellas. Alrededor de los bordes de NGC 281 hay muchas columnas largas que apuntan hacia el cúmulo estelar central. Estas son partes de la nube que son un poco más densas y, por lo tanto, se erosionan más lentamente que el resto de la nube.

En las puntas de estas columnas, el material puede comprimirse lo suficiente como para provocar la formación de nuevas estrellas.

Rociados alrededor de las imágenes hay varios objetos en forma de estrella que aparecen muy rojos. Estas son probablemente estrellas bebé en las primeras etapas de la formación. Están envueltos en capullos de polvo, que brillan intensamente en las longitudes de onda más largas, dándoles su color rojo.

En pocas palabras: el explorador de reconocimiento de infrarrojos de campo amplio de la NASA (WISE) capturó una imagen de NGC 281, a veces llamada la nebulosa Pac-Man, tal como aparece en la luz infrarroja. La NASA lanzó la imagen el 26 de octubre de 2011.

Vía NASA JPL

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