Nuevo mapa confirma 4 brazos de la Vía Láctea

La ilustración de este artista de nuestra galaxia, la Vía Láctea, muestra cúmulos recién descubiertos de estrellas jóvenes envueltas en polvo. Imagen vía NASA.

Los astrónomos que utilizan datos del Explorador de reconocimiento de infrarrojos de campo amplio de la NASA, o WISE, anunciaron recientemente un nuevo método de mapeo de la Vía Láctea que ha confirmado cuatro brazos espirales primarios para nuestra galaxia. Usando datos WISE, el equipo de investigación descubrió más de 400 nubes de polvo y gas en la galaxia, lugares donde nacen nuevas estrellas. Están utilizando estos viveros de estrellas envueltos en polvo para trazar la forma de los brazos espirales de nuestra galaxia. Describen siete de estos cúmulos estelares incrustados en un nuevo estudio publicado en línea el 20 de mayo en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society .

Los resultados del estudio respaldan el modelo de cuatro brazos de la estructura de nuestra galaxia. Durante los últimos años, varios métodos para trazar la Vía Láctea han llevado en gran medida a una imagen de cuatro brazos espirales. Los brazos son donde nacen la mayoría de las estrellas de la galaxia. Contienen la mayor parte del gas y el polvo de la galaxia, las materias primas para nuevas estrellas.

Dos de los brazos, llamados Perseo y Scutum-Centaurus, parecen ser más prominentes y repletos de estrellas, mientras que los brazos Sagitario y Exterior tienen tanto gas como los otros dos brazos pero no tantas estrellas.

El nuevo estudio de WISE encuentra cúmulos estelares incrustados en los brazos de Perseo, Sagitario y Exterior.

Imagine lo difícil que es mapear nuestra propia galaxia. Es como tratar de crear un mapa de su casa mientras se limita a una sola habitación. La NASA dijo en un comunicado el 3 de junio:

Puede mirar a través de las puertas hacia otras habitaciones o buscar la luz que se derrama por las ventanas. Pero, al final, las paredes y la falta de visibilidad en gran medida le impedirán ver el panorama general.

El trabajo de cartografiar nuestra propia galaxia, la Vía Láctea, desde el planeta Tierra, situada a aproximadamente dos tercios del centro de la galaxia, es igualmente difícil. Nubes de polvo impregnan la Vía Láctea, bloqueando nuestra visión de las estrellas de la galaxia.

Concepto artístico de WISE, a través de la NASA

Denilso Camargo, de la Universidad Federal de Rio Grande do Sul en Brasil, es el autor principal del nuevo estudio. Él dijo:

La ubicación del sol dentro del disco galáctico oscurecido por el polvo es un factor complicado para observar la estructura galáctica.

La NASA dijo que los cúmulos de estrellas incrustados son una herramienta poderosa para visualizar el paradero de los brazos espirales porque los cúmulos son jóvenes y sus estrellas aún no se han alejado y salido de los brazos. Las estrellas comienzan sus vidas en los densos barrios de brazos espirales ricos en gas, pero con el tiempo emigran. Estos cúmulos estelares incrustados complementan otras técnicas para mapear nuestra galaxia, como las utilizadas por radiotelescopios, que detectan las densas nubes de gas en los brazos espirales. Camargo dijo:

Los brazos espirales son como atascos de tráfico en el que el gas y las estrellas se juntan y se mueven más lentamente en los brazos. A medida que el material pasa a través de los densos brazos espirales, se comprime y esto desencadena más formación de estrellas.

WISE es ideal para encontrar los cúmulos estelares incrustados, dijo la NASA, porque su visión infrarroja puede atravesar el polvo que llena la galaxia y envuelve los cúmulos. Además, WISE escaneó todo el cielo, por lo que pudo realizar un estudio exhaustivo de la forma de nuestra Vía Láctea.

El Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, administró y operó WISE para la Dirección de Misión Científica de la NASA en Washington. La nave espacial se puso en modo de hibernación en 2011, después de escanear todo el cielo dos veces, completando así sus objetivos principales.

En septiembre de 2013, WISE fue reactivado, renombrado NEOWISE y asignado una nueva misión para ayudar a los esfuerzos de la NASA para identificar objetos potencialmente peligrosos cerca de la Tierra.

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Ver más grande. El | El concepto de este artista representa la información más actualizada sobre la forma de nuestra propia galaxia, la Vía Láctea. Vivimos alrededor de una estrella, nuestro sol, ubicado a aproximadamente dos tercios del camino desde el centro. Imagen vía NASA / JPL-Caltech / R. Daño (SSC / Caltech)

En pocas palabras: los astrónomos que utilizan datos del Explorador de infrarrojos de campo amplio de la NASA, o WISE, anunciaron recientemente un nuevo método de mapeo de la Vía Láctea que ha confirmado cuatro brazos espirales para nuestra galaxia. El nuevo método utiliza los llamados "cúmulos estelares incrustados", que son lugares envueltos por el polvo galáctico, esencialmente viveros estelares donde nacen nuevas estrellas.