Nuevas especies de eslabón perdido entre dinosaurios y aves

Concepto artístico del Archaeopteryx albersdoerferi . Imagen vía Zhao Chuang / Martin Kundrát / PNSO / University of Manchester.

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Conocido como "el eslabón perdido" entre los dinosaurios y las aves, Archaeopteryx vivió en el Jurásico Tardío hace unos 150 millones de años. Ahora, un equipo internacional de científicos ha identificado una nueva especie de Archaeopteryx que dicen que está más cerca de las aves modernas en términos evolutivos y lo suficientemente distintiva y diferente como para ser descrita como una nueva especie: Archeopteryx albersdoerferi .

Archaeopteryx vivió en lo que ahora es el sur de Alemania durante una época en que Europa era un archipiélago de islas en un mar tropical cálido y poco profundo. Era aproximadamente del tamaño de una urraca, con los individuos más grandes posiblemente alcanzando el tamaño de un cuervo. Archaeopteryx se describió por primera vez como el "eslabón perdido" entre reptiles y aves en 1861. Solo se han encontrado 12 especímenes fósiles.

Para el estudio, el equipo reexaminó una de estas 12 muestras fósiles llevando a cabo el primer examen de sincrotrón, una forma de análisis de rayos X en 3-D. Los investigadores concluyeron que este fósil individual de Archaeopteryx, conocido como espécimen número ocho, estaba físicamente mucho más cerca de un pájaro moderno que de un reptil.

John Nudds, de la Facultad de Ciencias de la Tierra y del Medio Ambiente de la Universidad de Manchester, es coautor del estudio, publicado el 24 de octubre de 2018, en la revista revisada por pares Historical Biology . Nudds dijo en un comunicado:

Cada vez que se descubre un enlace perdido, esto simplemente crea dos enlaces perdidos adicionales: ¡lo que vino antes y lo que vino después! Lo que vino antes fue descubierto en 1996 con los dinosaurios emplumados en China. Nuestra nueva especie es lo que vino después. Confirma que Archaeopteryx es el primer pájaro, y no solo uno de una serie de dinosaurios terópodos emplumados, que algunos autores han sugerido recientemente. ¡Se podría decir que vuelve a colocar a Archaeopteryx en su percha como el primer pájaro!

El investigador dijo que algunas de las características esqueléticas diferentes de Archaeopteryx albersdoerferi incluyen la fusión de huesos craneales, diferentes cinturas pectorales (cofre) y elementos de ala, y una configuración reforzada de huesos de carpo y metacarpianos (mano). Estas características se ven más en las aves voladoras modernas y no se encuentran en las especies más antiguas de Archaeopteryx lithographica, que se asemeja más a reptiles y dinosaurios.

El espécimen número ocho es el más nuevo de los 12 especímenes conocidos por aproximadamente medio millón de años. Esta diferencia de edad en comparación con los otros especímenes es un factor clave para describirla como una nueva especie. Nudds dijo:

Al diseccionar digitalmente el fósil, encontramos que este espécimen difería de todos los demás. Poseía adaptaciones esqueléticas que habrían resultado en un vuelo mucho más eficiente. En pocas palabras, hemos descubierto en qué evolucionó Archaeopteryx lithographica, es decir, un ave más avanzada, mejor adaptada para volar, y lo hemos descrito como una nueva especie de Archaeopteryx .

En pocas palabras: un estudio identifica una nueva especie de Archaeopteryx, llamada el eslabón perdido entre los dinosaurios y las aves.

Fuente: El primer espécimen de Archaeopteryx de la Formación del Alto Jurásico Mörnsheim de Alemania.

Via Universidad de Manchester