Observar cambios en Marte

¡El Red Planet cercano muestra cambios notables en cada aparición, incluidas las tormentas de polvo!

Desde mediados de 2017, la Tierra se ha acercado constantemente a Marte. El enfoque culmina el 27 de julio en oposición. Como el planeta rocoso más cercano a la Tierra cuya superficie es visible en telescopios modestos, Marte atrae fácilmente la mayor atención de todos los planetas interiores. El planeta rojo a menudo revela cambios sutiles de año en año que se destacan para el observador paciente. Pero ocasionalmente, pueden ocurrir grandes cambios de una aparición a la siguiente.

Aunque es un planeta desértico predominantemente seco, Marte presenta una apariencia cambiante para los observadores pacientes. El Telescopio Espacial Hubble capturó esta serie de imágenes a finales de 2007 que muestran toda la superficie del planeta, incluida la Capucha Polar del Norte que envuelve el casquete polar debajo. El sur está arriba.
NASA / ESA / The Hubble Heritage Team (STSCI / AURA) / J. Bell / M. Wolff

Parte de la gran atracción que tiene Marte para los observadores es que el planeta alguna vez se parecía más a la Tierra. Incluso hoy, con cirros blancos, tormentas de polvo y casquetes polares que crecen y se contraen con las estaciones, Marte es el planeta más parecido a la Tierra de nuestro sistema solar. Aunque la atmósfera delgada y el ambiente seco del planeta hacen que parezca desolado, Marte está lejos de ser un mundo inmutable y muerto.

A medida que el planeta se acerca a la oposición, esté atento a algunas de estas diferencias.

El casquete polar del sur que se encoge

Entre las primeras características que incluso un observador planetario principiante notará son las capas polares brillantes del Planeta Rojo. Este año, Marte, cerca de la oposición, presenta su hemisferio sur a la Tierra, dándonos una visión nocturna del rápido retroceso del Cap Polar Sorth (SPC). En la oposición en julio, el planeta se acercará a su larga temporada de verano, por lo que el límite aún debe ser lo suficientemente grande como para ser visible desde la Tierra. Dicho esto, el SPC prácticamente desaparece en los meses de verano.

Parcialmente nublado

Las nubes han prevalecido a lo largo de las últimas apariciones, y aunque las imágenes planetarias las detectan más fácilmente utilizando filtros de color, los observadores también pueden disfrutarlas. A medida que el SPC retrocede, sus hielos se subliman en la tenue atmósfera del planeta, produciendo nubes delgadas que a menudo son visibles sobre las regiones ecuatoriales del planeta. Alrededor de este tiempo, la conocida formación de nubes `` W '' a menudo se aferra a los flancos de los grandes volcanes en la región de Tharsis-Amazonía. Estas nubes a veces pueden aparecer tan brillantes que es posible que tenga dificultades para determinar cuándo está viendo el SPC en lugar de la cubierta nubosa de la Capucha Polar del Sur, que debería disiparse en algún momento alrededor de la oposición.

Las nubes de la mañana y las heladas a veces se pueden asentar en las amplias y bajas llanuras de esta región, haciendo que los volcanes gigantes de Tharsis, Arsia Mons, Pavonis Mons y Ascraeus Mons, así como los cercanos Olympus Mons, aparezcan como puntos oscuros sobre las brillantes llanuras. De hecho, pueden ser las únicas características de albedo visibles durante un evento de polvo global, que aparecen como cuatro puntos oscuros que se extienden por encima de las nubes de polvo bronceadas homogéneas.

En el hemisferio sur, una nube brillante a menudo llena la gran cuenca de impacto Hellas; no confundas esto con un vistazo al casquillo polar del sur.

Tormentas de polvo

En los meses previos a la oposición, siempre existe la posibilidad de que los patrones climáticos cambiantes provoquen grandes tormentas de polvo y bloqueen la vista de partes de la superficie. Las tormentas de polvo pueden surgir durante la noche y, a menudo, aparecen como pequeñas nubes amarillas brillantes. Son más prominentes cuando se cierne sobre las características de albedo oscuro. De hecho, una tormenta masiva estalló en el hemisferio norte a fines de mayo, ¡y a mediados de junio se extendió para cubrir cerca de la mitad del planeta rojo!

El polvo llena Valles Marineris en la mañana del 13 de junio de 2018, 16:55 UT, lo que permite a Darren Ellemor grabar la función con solo un SCT de 6 pulgadas.

Históricamente, las tormentas de polvo a menudo se han visto en Hellas, Elysium, Chryse y Solis Lacus. A finales de octubre de 2005, una gran tormenta de polvo surgió en Chryse y luego se derramó en los abismos profundos dentro de Aurorae Sinus. Debido a su alto albedo en comparación con el terreno, esta tormenta tuvo el raro efecto de hacer que algunas partes del gigantesco Valles Marineris fueran visibles durante algunas semanas desde la Tierra en telescopios aficionados. Este fenómeno está ocurriendo en este momento, así que asegúrese de echar un vistazo mientras aún está visible.

Aunque estos eventos globales de polvo pueden poner un freno a las observaciones, es emocionante ver cómo estas tormentas masivas impulsadas por el viento envuelven el planeta en unos pocos días.

Cambio de características de Albedo

Las características de albedo oscuro de Marte también han experimentado cambios a largo plazo a lo largo de los años. Las marcas oscuras dentro de Solis Lacus han ido y venido en la última década. Además, una característica oscura de aproximadamente 230 ° W conocida como Hyblaeus también se ha expandido y retrocedido durante el último cuarto de siglo.

Quizás el mayor cambio reciente de albedo ocurrió en la década de 1960. Alrededor de ese tiempo, un gran complejo de características de albedo que conectaba Syrtis Major a Utopía, ubicado a aproximadamente 270 ° W y conocido como Thoth-Nepenthes, literalmente desapareció. Hoy, solo queda la pequeña característica oscura conocida como Alcyonius Nodus.

Un ejemplo vívido de los cambios de albedo ocurrió en algún momento a mediados del siglo XX, cuando la característica conocida
Thoth-Nepenthes desapareció. Izquierda: esta imagen de 1956 muestra esta característica curva (la mitad de la C oscura y gruesa en la parte inferior). Derecha: la imagen del autor de 2012 muestra solo el remanente oscuro conocido hoy como Alcyonius Nodus.
Izquierda: Observatorio EC Slipher / Lowell; Derecha: C&T: Sean Walker

Aproximadamente al mismo tiempo que la desaparición de Thoth-Nepenthes, el extremo más septentrional de Syrtis Major cambió de una característica claramente puntiaguda al extremo redondeado que hoy se asemeja al extremo sur de África.

Asumiendo que la tormenta actual en el Planeta Rojo no se desata durante varios meses, un mundo dinámico y cambiante llama a los observadores a medida que se acerca relativamente durante unos breves meses. Veamos qué otras sorpresas nos deparará este año.


Una versión anterior de este texto apareció en la edición de marzo de 2014 de Sky & Telescope . Se ha actualizado para reflejar los cambios relevantes.