Orbital Path Podcast: ¡Robots espaciales a Europa!

Hay períodos en la historia en los que nos atormentan los descubrimientos que están fuera de nuestro alcance. Estos son tiempos incómodos. Imagínese parado en Francia y mirando el Canal de la Mancha para ver un paisaje misterioso e inexplorado a poca distancia, pero aún no ha inventado un bote.

NASA

Siento esa impaciencia cuando pienso en explorar las lunas del sistema solar exterior, como la luna Europa de Júpiter. Puedes mirar hacia el cielo con binoculares y ver Europa; incluso Galileo vio la luna orbitando a Júpiter hace más de 400 años. Y hoy, somos muy optimistas de que puede haber vida en esa luna. No hay nada tan difícil en llegar allí; La mayor parte de la tecnología está en su lugar. De hecho, ya hemos enviado sondas preliminares, que arrojaron imágenes y datos espectaculares que demuestran la existencia de un vasto océano de agua líquida químicamente interesante protegido bajo kilómetros de hielo. Este ambiente que podría ser increíblemente acogedor para la vida; de hecho, la vida bien podría existir allí hoy. ¡Tenemos que salir y ver qué hay debajo de ese hielo!

Pero primero debemos ser pacientes. La tecnología debe desarrollarse, los planes deben hacerse, las limitaciones presupuestarias deben abordarse. Personas como Kevin Hand y Tom Cwik (ambos en NASA JPL) lidian con esta tensión todos los días de sus vidas. Kevin es un astrobiólogo y científico planetario que estudia Europa. Tom gestiona el Programa de Tecnología Espacial en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. Ambos hombres quieren no solo inspeccionar la superficie helada de Europa, sino finalmente encontrar la manera de sumergirse en el agua y buscar vida.

Si bien la NASA actualmente tiene planes de construir una nave espacial en órbita para mapear Europa desde arriba, un módulo de aterrizaje (y una sonda sumergible) aún no ha sido aprobado. Hay un largo viaje por delante de estos hombres para llegar a esos preciosos océanos.

Pero eso no significa que los científicos no se estén preparando para la posibilidad. Incluso hoy, los miembros del equipo de JPL están probando rovers submarinos robóticos capaces de operar bajo hielo espeso. Kevin y sus colaboradores están diseñando instrumentos y experimentos para extraer hasta el último bit de información de la superficie de Europa y buscar posibles entradas al agua debajo. En nuestra vida, bien podemos ver un submarino robótico de la Tierra navegando por los océanos de una luna joviana, tomando muestras de su agua y tal vez incluso señalando el primer encuentro con la vida extraterrestre real. (Claro, es probable que sea microbiano, pero en un océano, tal vez sea posible una vida aún más compleja).

Por ahora, todavía estamos en esa orilla con la esperanza de construir un bote, pero el viaje comienza ahora.


Orbital Path es producido por PRX y respaldado por la Fundación Alfred P. Sloan. No te pierdas los otros podcasts científicos de PRX: Transistor y Outside Magazine.