Uniendo un mapa de color de la luna más grande de Saturno

Un equipo internacional de científicos dirigido por la Universidad de Nantes (Francia) ha reunido imágenes reunidas durante seis años por la misión Cassini, que ha estado orbitando Saturno desde 2004, para crear un mosaico global de la superficie de Titán, la luna más grande de Saturno.

No podemos ver la superficie de Titán directamente, porque está velada por una atmósfera espesa y opaca.

El equipo compiló todas las imágenes infrarrojas adquiridas por el espectrómetro de mapeo visual e infrarrojo (VIMS) durante los primeros 70 sobrevuelos de Titán de Cassini. Las imágenes se corrigieron por diferencias en las condiciones de iluminación, y cada imagen se filtró píxel por píxel para detectar distorsiones atmosféricas.

Los colores sutiles en este mosaico revelan la diversidad de terrenos en Titán, como los campos de dunas ecuatoriales de color marrón y las regiones elevadas y brillantes. Crédito de imagen: JPL / NASA / UA / CNRS / LPGNantes

Titán es el único satélite natural que se sabe que tiene una atmósfera densa, y es el único objeto que no sea la Tierra para el cual se ha encontrado evidencia clara de cuerpos estables de líquido superficial. A veces se describe como una luna similar a un planeta. Su atmósfera consiste principalmente en nitrógeno, con nubes de metano y etano, y hay cada vez más evidencia de lluvia de metano. Solo unas pocas longitudes de onda infrarrojas específicas pueden penetrar la nube y la neblina para proporcionar una ventana a la superficie de Titán.

Un exótico mundo helado con muchas características geológicas similares a la Tierra ha emergido gradualmente de la oscuridad.

Los mapas y animaciones globales de la luna más grande de Saturno que se muestran en esta página se presentaron en Nantes el 4 de octubre de 2011, en una reunión conjunta del Congreso Europeo de Ciencia Planetaria (EPSC) y la División de Ciencias Planetarias (DPS) de la Sociedad Astronómica Americana (AAS)

Stéphane Le Mouélic explicó:

Como Cassini está orbitando Saturno y no Titán, podemos observar a Titán solo una vez al mes en promedio. Por lo tanto, la superficie de Titán se revela año tras año, a medida que las piezas del rompecabezas se juntan progresivamente. Obtener un mapa final sin costuras es un desafío debido a los efectos de la atmósfera (nubes, neblina, etc.) y debido a los cambios en la geometría de observación entre cada sobrevuelo.

Cassini ha realizado 78 sobrevuelos de Titán desde que llegó a la órbita alrededor de Saturno en julio de 2004. En los sobrevuelos hasta la fecha, VIMS ha tenido solo unas pocas oportunidades de observar a Titán con una alta resolución espacial. Esto significa que el mapa global muestra actualmente algunas regiones de Titán con más detalle que otras.

Observaciones VIMS del lugar de aterrizaje de Huygens, trazadas sobre un fondo de radar. La superficie vista por Huygens se muestra en el recuadro. Crédito de imagen: JPL / NASA / UA et al.

Además de mejorar la cobertura espacial, el mapeo futuro permitirá la observación de cambios estacionales tanto en la atmósfera como en la superficie. A medida que llega la primavera a los hemisferios norteños de Saturno y sus lunas, algunas áreas solo ahora están a la vista.

Observaciones de los mares del norte de Titán por VIMS (izquierda y centro) y por radar (derecha). Crédito de imagen: JPL / NASA / UA et al.

Le Mou lic dijo:

Los lagos en el hemisferio norte de Titán fueron descubiertos por primera vez por el instrumento RADAR en 2006, apareciendo como áreas completamente lisas. Sin embargo, tuvimos que esperar hasta junio de 2010 para obtener las primeras imágenes infrarrojas de los lagos del norte, emergiendo progresivamente de la oscuridad invernal del norte. Las observaciones infrarrojas brindan la oportunidad adicional de investigar la composición de los líquidos dentro del área de los lagos. El etano líquido ya ha sido identificado por este medio.

En pocas palabras: los investigadores de la Universidad de Nantes (Francia) y sus colegas internacionales han creado un mapa de color de la superficie de Titán utilizando imágenes adquiridas por el Espectrómetro de Mapeo Visual e Infrarrojo (VIMS) durante los primeros setenta sobrevuelos de Titán de Cassini. Presentaron su trabajo en una reunión conjunta del Congreso Europeo de Ciencia Planetaria (EPSC) y la División de Ciencias Planetarias (DPS) de la Sociedad Astronómica Americana (AAS), el 4 de octubre de 2011.

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