Objeto del tamaño de un planeta tiene temperatura como el día de verano de Arizona

Es muy tentador mirar un cielo estrellado e imaginar mundos distantes como la Tierra. Ahora los astrónomos han capturado lo que dicen es una foto "récord" de una estrella enana blanca cercana cuyo compañero enano marrón en órbita tiene una temperatura muy fría para una estrella, "como un caluroso día de verano en Arizona", dicen estos astrónomos.

Aquí está la foto de la enana blanca WD 0806-661 y su compañera, que están a 63 años luz de distancia:

Esta animación muestra a la enana blanca WD 0806-661 y su compañera enana marrón. Se cree que la enana marrón tiene una temperatura muy fría para una estrella, "como un caluroso día de verano en Arizona". Esta animación contiene dos imágenes tomadas en 2004 y 2009. Juntas, las imágenes muestran el movimiento de los objetos. Crédito de imagen: Kevin Luhman, Penn State University, octubre de 2011

Objeto como la Tierra? No. Pero aun así, es un descubrimiento muy interesante que viene inmediatamente después de un descubrimiento similar hace unas semanas de otro objeto espacial con temperaturas que podemos entender y relacionar en la Tierra. Y también es otra en la corriente aparentemente interminable de descubrimientos que demuestran, en caso de que alguien necesite convencerse, que vivimos en un universo variado, complejo y maravilloso.

Kevin Luhman, profesor asociado de astronomía y astrofísica en la Universidad Penn State, presenta estos resultados durante la conferencia Signposts of Planets en el Centro Goddard de Vuelos Espaciales de la NASA hoy (20 de octubre de 2011). Él dijo:

Este compañero similar a un planeta es el objeto más frío jamás fotografiado directamente fuera de nuestro sistema solar. Su masa es casi la misma que la de muchos planetas extrasolares conocidos, de seis a nueve veces la masa de Júpiter, pero en otros aspectos es más como una estrella. Esencialmente, lo que hemos encontrado es una estrella muy pequeña con una temperatura atmosférica casi tan fría como la de la Tierra.

¿Es un planeta o una estrella? Los descubridores de un objeto similar hace unas semanas llamaron a su objeto una estrella.

Las estrellas están calientes, ¿verdad? No esta estrella

De hecho, WD 0806-661 B (como se le ha llamado) es una enana marrón, un objeto que se cree que se formó como una estrella a partir de una nube masiva de polvo y gas, cuya masa no es suficiente para encender reacciones termonucleares en su núcleo. En otras palabras, las enanas marrones se forman como estrellas, pero no brillan como las estrellas. Son híbridos entre estrellas y planetas, y los astrónomos los llaman confusamente a veces uno y a veces el otro.

Concepto artístico del WD 0806-661 B - enano marrón compañero del enano blanco WD 0806-661. Crédito de la imagen: NASA Goddard Space Flight Center / Francis Reddy

En el caso de la nueva enana marrón, los científicos han medido la temperatura de su superficie entre 80 y 160 grados Fahrenheit (27-70 grados Celsius) - temperaturas seguramente comprensibles para los residentes de Arizona - o, para el caso, para nosotros aquí abajo en Texas en el verano de 2011.

Desde que se descubrieron las enanas marrones por primera vez en 1995, los astrónomos han estado tratando de encontrar nuevos titulares de registros para las enanas marrones más frías, porque, dicen los astrónomos, estos objetos son valiosos como laboratorios para estudiar las atmósferas de los planetas con temperaturas similares a las de la Tierra fuera de nuestro solar sistema.

Para hacer su descubrimiento, Luhman y sus colegas buscaron a través de imágenes infrarrojas de más de 600 estrellas cerca de nuestro sistema solar. Compararon imágenes de estrellas cercanas tomadas con unos años de diferencia, buscando puntos de luz tenues que mostraran el mismo movimiento en el cielo que la estrella objetivo.

Un artículo que describe el descubrimiento será publicado en el Astrophysical Journal .

En pocas palabras: la enana blanca WD 0806-661 tiene una compañera enana marrón en órbita cuya temperatura superficial está en un rango comprensible para nosotros los humanos.