Experimento de radio se lanza con el orbitador lunar de China

Un experimento de radioastronomía holandesa se lanzó hoy con el satélite de retransmisión de China para la próxima misión Chang'e 4.

El lado lejano y la Tierra, capturados por la misión de prueba Chang'e 5 que voló en 2014.
Administración Nacional del Espacio de China / Xinhuanet

Un cohete Long March-4C rugió a la vida anoche, iluminando los cielos nocturnos sobre China y abriendo el siguiente capítulo de exploración lunar. A bordo del cohete: un innovador orbitador de relevo lunar y un innovador experimento de radioastronomía.

El lanzamiento ocurrió a las 21:28 UT desde el Centro Espacial Xichang en Sichuan, China. Este orbitador es parte del ambicioso primer intento de China de desplegar un módulo de aterrizaje y un rover al otro lado de la Luna a finales de este año. Todos los aterrizajes lunares hasta la fecha, incluidas las misiones Apollo y el módulo de aterrizaje y rover Yutu Jade Rabbit 2013 de China, se han llevado a cabo en el lado cercano de la Luna, a la vista de la Tierra y las comunicaciones de radio. Sin embargo, Chang'e 4 aterrizará y deambulará al otro lado de la Luna, lo que requiere un relevo dedicado.

El orbitador de relevo se llama Queqiao (pronunciado Cheh-chow), chino para "Puente de la Urraca". El nombre proviene de un cuento popular chino de un puente que se forma una vez al año a través de un río (la Vía Láctea) para unirse a dos amantes separados, representados por las estrellas Vega y Altair.

La Administración Nacional del Espacio de China (CNSA) informó que el orbitador se separó con éxito 25 minutos después del lanzamiento, desplegó sus antenas (incluida una antena de 5 metros de diámetro, la más grande utilizada hasta la fecha para la exploración del espacio profundo) y paneles solares. Queqiao está ahora en una órbita de transferencia lunar elíptica y eventualmente entrará en una órbita lissajous (halo) alrededor del punto estable L2 de Lagrangian, que se encuentra a 283, 000 millas (455, 000 kilómetros) de la Tierra y 37, 300 millas (60, 000 kilómetros) más allá de la Luna.

"El lanzamiento es un paso clave para que China se dé cuenta de su objetivo de ser el primer país en enviar una sonda para aterrizar y recorrer el otro lado de la Luna", dice Zhang Lihua (CNSA) en un comunicado de prensa reciente.

La órbita del relé lunar Chang'e 4.
CNSA

Astronomía basada en la luna

Algunas cargas útiles innovadoras también fueron un éxito, incluido el Explorador de Baja Frecuencia Holanda-China (NCLE) presentado por ASTRON, el Instituto Holandés de Astronomía, Soluciones Innovadoras en el Espacio (ISIS) y Radboud Radio Lab.

NCLE observará ondas de radio de baja frecuencia (por debajo de 30 MHz) desde su punto de vista lunar L2. En la Tierra, las ondas de radio por debajo de 30 MHz son absorbidas por la ionosfera. Pero a los cosmólogos les gustaría acceder a ondas de radio a estas bajas frecuencias para estudiar la era en que se formaban las primeras estrellas y galaxias. El lado lejano de la Luna proporciona una zona `` radio silenciosa '', en gran parte libre de interferencia terrestre que afecta a los modernos observatorios de radio.

"Estamos interesados ​​en el momento en que el gas de hidrógeno neutro comenzó por primera vez a formar estrellas y galaxias", dice Albert-Jan Boonstra (ASTRON). "Esto comenzó 380, 000 años después del Big Bang, en ese momento el Universo estaba frío y oscuro. Este proceso de formación de estrellas debería ser visible como una pequeña protuberancia en el espectro, y con NCLE nuestro objetivo es encontrarlo".

Esta tarea es desafiante, ya que se espera que la señal sea débil. NCLE no formará un mapa de todo el cielo a bajas frecuencias, sino que servirá como prueba de concepto para futuros esfuerzos. Los esfuerzos anteriores en investigaciones de baja frecuencia utilizaron receptores de banda estrecha, pero NCLE hará las observaciones utilizando un receptor de banda ancha, otro primero.

El explorador de baja frecuencia de Holanda-China (NCLE) en el laboratorio.
Radboud Radio Lab / ASTRON / Albert-Jan Boonstra

"Los últimos meses han sido bastante desafiantes para el equipo holandés", dice Marc Klein Wolt (Radboud Radio Lab) en un comunicado de prensa reciente, "El programa lunar chino es como un autobús que estábamos tratando de tomar, principalmente debido al arduo trabajo y la enorme dedicación de los equipos de ambos lados.

También se desplegaron otros dos microsatélites, Longjiang-1 y Longjiang-2 (chino para el río Dragón, que se refiere al río Heilongjiang / Amur entre Rusia y China), para orbitar la Luna. Su misión es realizar sus propias observaciones astronómicas de onda ultra larga. Arabia Saudita también colocó una pequeña cámara óptica lunar a bordo del orbitador.

Una vez que Queqiao esté en su lugar, el escenario está listo para el lanzamiento del módulo de aterrizaje y orbitador Chang'e 4, que se dirigirá al cráter Von Kármán en la cuenca del Polo Sur-Aitken en el extremo lunar. El lanzamiento de Chang'e 4 está programado para finales de 2018.

Tal vez, Queqiao y el experimento NCLE terminarán allanando el camino para un observatorio de radio a gran escala en el extremo lunar, algo que los astrónomos han querido durante años.