Registro de microplásticos encontrados en el hielo marino del Ártico

Un investigador examina un núcleo de hielo marino del Ártico. Imagen vía AWI.

Una nueva investigación ha encontrado mayores cantidades de microplásticos en el hielo marino del Ártico que nunca, hasta 12, 000 partículas de microplásticos por litro (aproximadamente un cuarto de galón) de hielo marino. La mayoría de las partículas, dicen los investigadores, son microscópicamente pequeñas.

El estudio, realizado por investigadores del Instituto Alfred Wegener, Centro Helmholtz de Investigación Polar y Marina (AWI), se publicó el 24 de abril de 2018 en la revista Nature Communications, revisada por pares.

El término microplástico se refiere a partículas de plástico, fibras y fragmentos que se encuentran entre unos pocos micrómetros (milésimas de milímetro) a menos de 5 milímetros de tamaño (conversión métrica). Una cantidad considerable de microplástico se libera al océano por el deterioro gradual de piezas de plástico más grandes. El microplástico también se puede crear en tierra, por ejemplo, mediante el lavado de textiles sintéticos o la abrasión de los neumáticos de los automóviles, que luego es arrastrado hacia el océano por el viento o se abre camino a través de las redes de alcantarillado.

Derretir el estanque sobre hielo marino. Imagen vía Mar Fernández.

Usando una nueva técnica, los investigadores pudieron identificar partículas tan pequeñas como 11 micrómetros de ancho. El investigador Gunnar Gerdts dijo:

Eso es aproximadamente un sexto del diámetro de un cabello humano, y también explica por qué encontramos concentraciones de más de 12, 000 partículas por litro de hielo marino, que es dos o tres veces mayor que lo que habíamos encontrado en mediciones anteriores.

Ilka Peeken es bióloga de AWI y primera autora del estudio. Ella dijo en un comunicado:

Nadie puede decir con certeza cuán dañinas son estas pequeñas partículas de plástico para la vida marina o, en última instancia, también para los seres humanos.

Los investigadores encontraron un total de 17 tipos diferentes de plástico en el hielo marino, incluidos materiales de embalaje como el polietileno y el polipropileno, pero también pinturas, nylon, poliéster y acetato de celulosa; este último se usa principalmente en la fabricación de filtros de cigarrillos. Tomados en conjunto, estos seis materiales representaron aproximadamente la mitad de todas las partículas microplásticas detectadas.

El equipo de investigadores de AWI había reunido las muestras de hielo de cinco regiones del Océano Ártico en el transcurso de tres expediciones al Océano Ártico a bordo del rompehielos de investigación Polarstern en la primavera de 2014 y el verano de 2015. Imagen vía AWI.

El estudio también encontró que los diferentes tipos de plástico encontrados en las muestras del estudio mostraron una huella única en el hielo, lo que permitió a los investigadores rastrearlos hasta posibles fuentes. Una fuente es probablemente el enorme parche de basura en el Océano Pacífico. El alto porcentaje de partículas de pintura y nylon apuntaba a otra fuente, la intensificación de las actividades de envío y pesca en algunas partes del Océano Ártico. Peeken dijo:

Estos hallazgos sugieren que tanto la expansión de las actividades de envío como las de pesca en el Ártico están dejando su huella. Por lo tanto, las altas concentraciones de microplásticos en el hielo marino no solo se pueden atribuir a fuentes fuera del Océano Ártico. En cambio, también apuntan a la contaminación local en el Ártico.

Rompehielos Polarstern . Imagen vía R diger Stein.

En pocas palabras: un nuevo estudio encontró mayores cantidades de microplásticos en el hielo marino del Ártico que nunca antes.

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