Investigadores encuentran agua en muestras de asteroides

El asteroide Itokawa es el remanente muy maltratado de un cuerpo de padres más grande. Las muestras estudiadas por Jin y Bose provienen de la característica llamada Muses Sea, que es el área lisa en el medio de Itokawa. Imagen a través de la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA).

Dos cosmoquímicos han realizado las primeras mediciones de agua en granos de polvo de la superficie de un asteroide. Las muestras provienen del asteroide Itokawa y fueron recolectadas por la sonda espacial japonesa Hayabusa.

Los hallazgos del equipo sugieren que hasta la mitad del agua oceánica de nuestro planeta podría haber llegado a través de impactos de asteroides similares al principio de la historia de la Tierra.

Ziliang Jin es un académico postdoctoral en la Escuela de Exploración de la Tierra y el Espacio de la Universidad Estatal de Arizona y autor principal del artículo publicado el 1 de mayo de 2019 en Science Advances . Jin dijo en un comunicado:

Descubrimos que las muestras que examinamos estaban enriquecidas en agua en comparación con el promedio de los objetos del sistema solar interior.

Los científicos trabajaron con muestras proporcionadas por la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA). En 2005, la nave espacial Hayabusa (japonés para halcón ) recolectó una pequeña cantidad de polvo de la superficie de Itokawa y lo entregó a la Tierra cinco años después en junio de 2010. Las muestras que los investigadores analizaron tenían aproximadamente la mitad del grosor de un cabello humano.

Las partículas de Itokawa estudiadas por Jin y Bose son pequeñas: en comparación, un cabello humano tiene un diámetro de 100 a 500 micras. Imagen vía Z. Jin y M. Bose / ASU.

Maitrayee Bose, profesora asistente de exploración de la Tierra y el Espacio en la Universidad Estatal de Arizona, es coautora del estudio. Ella dijo:

Para determinar si los asteroides como Itokawa eran la fuente de agua en la Tierra, observamos la relación de dos formas, o isótopos, de hidrógeno: hidrógeno y deuterio. La comunidad científica planetaria usa el hidrógeno como un sustituto del agua, que está hecho de dos átomos de hidrógeno y un átomo de oxígeno. Utiliza la relación de deuterio a hidrógeno (D / H) como un tipo de huella digital para hacer conexiones entre cuerpos planetarios y pregunta cómo los diferentes objetos recibieron su agua.

Ziliang y yo descubrimos que Itokawa y la Tierra tienen la misma relación D / H, lo que sugiere que comparten una fuente común de agua. Algunos objetos, cometas y asteroides del sistema solar exterior, tienen altas relaciones D / H, y si chocan con la Tierra y proporcionan agua, entonces la relación D / H de nuestro planeta sería mucho mayor. Pero no vemos eso. Esto nos llevó a concluir que la Tierra obtuvo su agua de asteroides similares a Itokawa.

Lea más de Maitrayee Bose sobre el estudio, aquí.

Las mediciones revelaron que las muestras eran inesperadamente ricas en agua. También sugieren, dijo Bose, que incluso los asteroides nominalmente secos como Itokawa pueden albergar más agua de lo que los científicos suponían. Bose dijo:

Nuestros resultados apoyan la idea de que varios cuerpos similares a Itokawa pueden haber chocado con la proto-Tierra y haber provisto agua. Estos cuerpos pequeños pueden considerarse los bloques de construcción fundamentales de los planetas, ya que llevan agua y otros materiales como los orgánicos a los planetas.

Ziliang Jin (izquierda) y Maitrayee Bose preparan muestras de Itokawa para su análisis. Imagen vía Z. Jin y M. Bose / ASU

El asteroide Itokawa tiene más de 1, 000 pies (305 metros) de largo y entre 700 - 1, 000 pies (213 - 305 metros) de ancho, aproximadamente 10 veces el tamaño de un campo de fútbol. Tiene una especie de forma de maní, como un par de pilas de escombros aplastadas. Itokawa rodea el sol cada 18 meses a una distancia promedio de 1.3 veces la distancia de la Tierra al Sol. Parte del camino de Itokawa lo lleva dentro de la órbita de la Tierra, y en el extremo, se extiende un poco más allá de Marte.

Itokawa es el remanente de un cuerpo de padres que tenía al menos 12 millas (19 km) de ancho, dijeron los investigadores. El cuerpo de los padres sufrió varios golpes importantes debido a los impactos, con un evento de destrucción final que lo separó. Como consecuencia, dos de los fragmentos se fusionaron y formaron el actual Itokawa, que alcanzó su tamaño y forma actuales hace unos 8 millones de años.

En pocas palabras: los investigadores han descubierto agua en pequeñas partículas de polvo del asteroide Itokawa.

Fuente: Nuevas pistas sobre el agua antigua en Itokawa

Vía Arizona State University

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