Los anillos de Saturno: cercanos y personales

Onda de densidad en el anillo A de Saturno (a la izquierda). Las ondas de densidad son acumulaciones de partículas a ciertas distancias del planeta. Esta característica está llena de perturbaciones grumosas, a las que los investigadores se refieren informalmente como "paja". La onda misma es creada por la gravedad de las lunas Janus y Epimetheus, que comparten la misma órbita alrededor de Saturno. En otra parte, la escena está dominada por "estelas" de un paso reciente de la luna del anillo Pan. Esta vista se obtuvo a una distancia de aproximadamente 34, 000 millas (56, 000 kilómetros) de los anillos y mira hacia el lado no iluminado de los anillos. La escala de la imagen es de aproximadamente un cuarto de milla (340 metros) por píxel. Imagen vía NASA.

El 30 de enero de 2017, la NASA lanzó algunas de las imágenes más cercanas de las partes externas de los anillos principales del planeta Saturno. Las imágenes fueron tomadas por la nave espacial Cassini el 18 de diciembre de 2016. La nave espacial se encuentra ahora en su fase de órbitas de "pastoreo en anillo": 20 órbitas que se sumergen más allá del borde exterior del sistema de anillo principal. Las nuevas imágenes resuelven detalles tan pequeños como 0.3 millas (550 metros), que está en la escala de los edificios más altos de la Tierra.

Según una declaración de la NASA:

Algunas de las estructuras vistas en las imágenes recientes de Cassini no han sido visibles a este nivel de detalle desde que la nave espacial llegó a Saturno a mediados de 2004. En ese momento, nunca antes se habían visto detalles finos como paja y hélices, que son causadas por aglomeraciones de partículas anulares y pequeñas lunas incrustadas, respectivamente.

Cinturones de hélice en el anillo A de Saturno. Esta vista muestra una sección del anillo A conocida por los investigadores por albergar cinturones de hélices: perturbaciones brillantes, estrechas y con forma de hélice en el anillo producidas por la gravedad de las lunas incrustadas invisibles. Varias hélices pequeñas son visibles en esta vista. En esta imagen, el nivel de detalle es el doble que esta parte de los anillos que se haya visto antes. La característica prominente a la izquierda es una onda de densidad creada por la interacción gravitacional del anillo con la luna Prometeo. Las ondas de densidad son perturbaciones en forma de espiral (similares a los brazos espirales de las galaxias) que se propagan a través de los anillos a ciertas distancias del planeta. Esta vista se obtuvo a una distancia de aproximadamente 33, 000 millas (54, 000 kilómetros) de los anillos y mira hacia el lado no iluminado de los anillos. La escala de la imagen es de aproximadamente un cuarto de milla (330 metros) por píxel. Imagen vía NASA.

Esta imagen muestra una región en el anillo B externo de Saturno. La nave espacial Cassini de la NASA vio esta área con un nivel de detalle dos veces más alto que nunca antes. La vista se obtuvo a una distancia de aproximadamente 32, 000 millas (51, 000 kilómetros) de los anillos, y mira hacia el lado no iluminado de los anillos. La escala de la imagen es de aproximadamente un cuarto de milla (360 metros) por píxel. Imagen vía NASA.

Paja en el borde del anillo B. La vista aquí es del borde exterior del anillo B, a la izquierda, que está perturbado por la resonancia gravitacional más poderosa en los anillos: la "resonancia 2: 1" con la luna helada Mimas. Esto significa que, por cada órbita de Mimas, las partículas del anillo a esta distancia específica de Saturno orbitan el planeta dos veces. Esto da como resultado una fuerza de tracción regular que perturba las partículas en esta ubicación. Se ve mucha estructura en la zona cerca del borde a la izquierda. Esto probablemente se deba a alguna combinación de la gravedad de los objetos incrustados demasiado pequeños para ver, o al agrupamiento temporal provocado por la acción de la resonancia misma. Los científicos se refieren informalmente a este tipo de estructura como "paja". La vista se obtuvo a una distancia de aproximadamente 32, 000 millas (52, 000 kilómetros) de los anillos y mira hacia el lado no iluminado de los anillos. La escala de la imagen es de aproximadamente un cuarto de milla (360 metros) por píxel. Imagen vía NASA.

Las órbitas de pastoreo de anillos de Cassini comenzaron en noviembre pasado y continuarán hasta fines de abril de 2017, cuando Cassini comienza su gran final. Durante las 22 órbitas finales, Cassini se lanzará repetidamente a través del espacio entre los anillos y Saturno. La primera caída final está programada para el 26 de abril.

En pocas palabras: las nuevas vistas increíbles de la nave espacial Cassini de la NASA muestran los anillos de Saturno con detalles sin precedentes.

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