Los científicos calculan una nueva tasa de fotosíntesis global

Un equipo de científicos dirigido por la Institución Scripps de Oceanografía descubrió que los bosques podrían estar tomando más CO2 atmosférico durante la fotosíntesis de lo que se pensaba anteriormente. Su trabajo fue publicado el 29 de septiembre de 2011 en la revista Nature .

Los niveles atmosféricos de CO 2 son de 390 partes por millón y suben. Una gran parte del CO 2 que se emite a la atmósfera es absorbida por la vegetación. Las plantas y los árboles convierten el CO 2 en material vegetal durante el proceso de fotosíntesis. Este es un mecanismo importante que ayuda a mitigar el calentamiento climático causado por el aumento de los niveles de CO 2 en la atmósfera.

Diagrama de la fotosíntesis. Crédito de la imagen: Wikimedia Commons.

Estimar la absorción global de CO 2 por los bosques no es una tarea fácil.

Lisa Welp, autora principal y académica postdoctoral en la Institución Scripps de Oceanografía en La Jolla, California, declaró en un comunicado de prensa:

Es realmente difícil medir las tasas de fotosíntesis de los bosques, y mucho menos de todo el mundo. Para una sola hoja no es tan difícil, simplemente póngala en una cámara de instrumentos y mida la disminución de CO 2 en el aire de la cámara. Pero no puedes hacer eso por un bosque entero. Lo que hemos hecho es usar un marcador natural en el CO2 atmosférico que nos permite rastrear la frecuencia con la que terminó dentro de la hoja de una planta, y a partir de eso estimamos la tasa global promedio de fotosíntesis en las últimas décadas.

Específicamente, los científicos midieron los cambios en los isótopos de oxígeno dentro de las moléculas de CO 2 durante un período de 30 años. Los isótopos de oxígeno proporcionan una firma que indica cuánto tiempo se ha almacenado el CO 2 en el material vegetal. A partir de sus datos, pudieron calcular que la vegetación de la Tierra secuestra hasta 150 a 175 petagramas de carbono por año. ¡Eso es equivalente a 175, 000, 000, 000, 000 kilogramos de carbono!

Las medidas anteriores de la actividad fotosintética global, también conocida como productividad primaria bruta, son de alrededor de 110 a 123 petagramas de carbono por año. Estas estimaciones de la absorción de carbono de la planta se obtuvieron mediante el uso de diferentes métodos, como a través de la tecnología de detección remota.

Ralph Keeling, coautor y director del Grupo de Investigación de CO 2 de Scripp, dijo:

Habla a la pregunta, ¿qué tan viva está la Tierra? Respondemos que está un poco más vivo de lo que se creía anteriormente.

En ciencia, no es raro que diferentes métodos produzcan números diferentes a pesar de que ambos métodos midieron el mismo fenómeno. En general, el uso de una combinación de métodos convencionales y técnicas novedosas puede mejorar la precisión de los datos y mejorar nuestra comprensión del mundo.

En el futuro, comprender cómo se distribuye espacialmente la productividad primaria en toda la Tierra será clave para proteger los ecosistemas críticos que actúan como sumideros de carbono y ayudan a mitigar el cambio climático.

Distribución global de la productividad primaria neta (NPP) durante julio de 2011. Los altos niveles de NPP que se muestran en verde miden la cantidad de CO2 que las plantas absorben durante la fotosíntesis menos la cantidad de CO2 que liberan las plantas durante la respiración. Crédito de imagen: NASA.

Otros coautores del artículo sobre fotosíntesis que se publicó en Nature incluyen Harro Meijer de la Universidad de Groningen en los Países Bajos; Alane Bollenbacher, Stephen Piper y Martin Wahlen de Scripps Institution of Oceanography; Kei Yoshimura de la Universidad de Tokio en Japón; y Roger Francey y Colin Allison de CSIRO Marine and Atmospheric Research en Australia. Matthias Cuntz, del Centro Helmholtz de Investigación Ambiental, también ha publicado un comentario informativo sobre los hallazgos.

En pocas palabras: un equipo de científicos dirigido por la Scripps Institution of Oceanography descubrió que los bosques podrían estar tomando más CO2 atmosférico durante la fotosíntesis de lo que se pensaba anteriormente.

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