Los científicos rastrean cambios importantes de agua dulce

El Observatorio de la Tierra de la NASA informó esta semana (23 de mayo de 2018) sobre un nuevo estudio, el primero de su tipo, que combina 14 años de observaciones satelitales con datos sobre actividades humanas, que muestran dónde y cómo está cambiando el agua dulce en la Tierra. Cuando decimos agua dulce, estamos hablando del agua que se encuentra en lagos, ríos, tierra, nieve, agua subterránea y hielo. La revista Nature, revisada por pares, publicó el estudio el 16 de mayo. El hidrólogo Jay Famiglietti del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, coautor del estudio, resumió los resultados cuando dijo:

Lo que estamos presenciando es un cambio hidrológico importante. Vemos un patrón distintivo de las áreas de tierra húmeda del mundo que se vuelven más húmedas, esas son las altas latitudes y los trópicos, y las áreas secas entre cada vez más secas. Incrustado dentro de las áreas secas, vemos múltiples puntos calientes como resultado del agotamiento del agua subterránea.

Los autores del estudio atribuyen los cambios a una variedad de factores, incluida la gestión del agua, el cambio climático y los ciclos naturales.

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Este mapa muestra los cambios en el almacenamiento de agua en la Tierra, en la superficie, bajo tierra y encerrados en hielo y nieve, entre 2002 y 2016. Las sombras de verde representan áreas donde los niveles de agua dulce han aumentado, mientras que los marrones representan áreas donde se han agotado. Imagen a través del Observatorio de la Tierra de la NASA.

El equipo de investigación analizó 14 años de observaciones del satélite Gravity Recovery and Climate Experiment (GRACE) para rastrear las tendencias en agua dulce en 34 regiones de todo el mundo. Para poner esas tendencias en contexto, los científicos correlacionaron los hallazgos de GRACE con los datos de precipitación del Proyecto Global de Climatología de Precipitación; con imágenes de la cubierta terrestre y datos de Landsat; con mapas de riego; y con informes publicados de actividades humanas en agricultura, minería y operaciones de embalses.

El hidrólogo Matt Rodell del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA es el autor principal del estudio. Él dijo:

Un objetivo clave era distinguir los cambios en el almacenamiento de agua terrestre causados ​​por la variabilidad natural (períodos húmedos y períodos secos asociados con El Niño y La Niña, por ejemplo) de las tendencias relacionadas con el cambio climático o los impactos humanos, como bombear agua subterránea más rápido de un acuífero de lo que se repone.

Famiglietti comentó que, si bien la pérdida de agua, como el derretimiento de las capas de hielo y los glaciares alpinos, se debe al calentamiento del clima global, se necesita más tiempo y datos para determinar las fuerzas impulsoras detrás de otros patrones de cambio de agua dulce. Él dijo:

El modelo del Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático predice el patrón de mojado, mojado, seco y seco durante el resto del siglo XXI. Pero necesitaremos un conjunto de datos mucho más largo para poder decir definitivamente si el cambio climático es responsable de la aparición de algún patrón similar en los datos de GRACE.

La publicación del Observatorio de la Tierra de la NASA tenía otras cosas interesantes que decir sobre el agua dulce en usos específicos (por ejemplo, para cultivar alimentos) y en partes específicas del mundo. Lea más en el Observatorio de la Tierra de la NASA.

Imágenes satelitales del lago Cachuma, que suministra agua potable a Santa Bárbara, el 27 de octubre de 2013 y el 26 de octubre de 2016. La fuerte disminución de los niveles de agua ha expuesto gran parte del fondo del embalse. Imagen vía NASA.

Imagen satelital de operaciones agrícolas en la cuenca Wadi As-Sirhan de Arabia Saudita, 17 de enero de 2012. Imagen a través de la NASA.

El gran Delta del Okavango en el desierto de Kalahari se ilumina en el punto de reflexión del sol en este panorama tomado desde la Estación Espacial Internacional el 6 de junio de 2014. Imagen a través de la NASA.

En pocas palabras: un nuevo estudio que mapea dónde está cambiando el agua dulce global encuentra que los paisajes húmedos de la Tierra se están volviendo más húmedos y las áreas secas se están volviendo más secas.