Los científicos usan drones para sondear demonios del polvo terrenal, con la mirada puesta en Marte

El video de arriba muestra el encuentro de los científicos con un demonio del polvo en mayo de 2019, en el desierto de Alvord, en el sureste de Oregón. Estos científicos, miembros de la colaboración Boise State Dust Devil Collaboration, han estado volando aviones no tripulados a través de los demonios del polvo activos, en parte para comprender mejor a los demonios del polvo terrenal, y también para entender a los demonios del polvo en el planeta vecino de la Tierra, Marte. El físico Brian Jackson de la Universidad Estatal de Boise dijo en un comunicado:

Los demonios de polvo, si bien son comunes en climas áridos en la Tierra, son omnipresentes en Marte, donde pueden ser responsables de gran parte de la bruma del planeta que ayuda a calentar su atmósfera. Se han observado demonios de polvo desde los aterrizadores en el suelo y desde naves espaciales en órbita por toda la superficie de Marte. Una mejor comprensión de los demonios del polvo en la Tierra ayudará a los científicos a comprender su influencia en el clima de Marte.

En el video anterior, adquirido con un dron, puedes ver cómo el dron se inclina y cae una vez dentro del demonio del polvo. También es divertido ver al dron perseguir al demonio del polvo mientras se aleja. Jackson informó sobre estas observaciones de mayo de 2019 a través de drones el 19 de septiembre de 2019, en una reunión conjunta del Congreso Europeo de Ciencia Planetaria y la División AAS de Ciencias Planetarias en Ginebra, Suiza. Dijo que el dron luchó cuando la presión del aire cayó dentro del demonio del polvo. Camille M. Carlisle de SkyandTelescope.com, quien aparentemente escuchó a Jackson hablar en la reunión, explicó:

La caída de presión coincide con lo esperado para la velocidad del viento girando alrededor del embudo del diablo del polvo.

Sin embargo, dijo Jackson, a pesar del hecho de que los demonios del polvo se han estudiado durante décadas, los científicos aún no tienen del todo claro la física de cómo los demonios del polvo levantan el polvo a la atmósfera. Él dijo:

Cuando comparamos las predicciones teóricas de cuánto polvo debería levantar un demonio con cuánto levanta, los números simplemente no cuadran.

Es por eso que el equipo de Jackson pensó en los drones para estudiar a los demonios del polvo. Los drones llevan no solo cámaras, sino también otros instrumentos livianos, incluidos registradores de presión y temperatura. Miden las estructuras del demonio del polvo mientras toman muestras de partículas para determinar cuánto material lleva el demonio del polvo.

Investigación del diablo del polvo en el desierto de Alvord del este de Oregón. Imagen vía J. Kelly / B. Jackson / Europlanet.

En el verano de 2017, Jackson y su equipo recibieron una subvención del Consorcio de Subsidios Espaciales Idaho de la NASA para lanzar drones a los demonios del polvo. En 2018, también recibieron una subvención de $ 217, 000 por tres años del Programa de Trabajos del Sistema Solar de la NASA. ¿Por qué la NASA está interesada en los demonios del polvo? Estos científicos explicaron:

La NASA tiene actualmente tres rovers activos en Marte, dos de los cuales funcionan con paneles solares. El polvo marciano ha sido una preocupación, cayendo sobre los paneles y reduciendo la cantidad de energía generada, y las cargas estáticas que pueden acumularse en los demonios del polvo pueden representar un peligro para los equipos eléctricos desplegados en Marte.

¿Y por qué los drones? Los científicos dijeron:

Estudios previos de demonios de polvo marcianos se han basado en el muestreo pasivo de los perfiles a través de paquetes de meteorología en naves espaciales. Estudios anteriores de demonios terrestres han empleado un muestreo más activo (vehículos instrumentados o aeronaves tripuladas), pero se han limitado al muestreo cercano a la superficie o a una altitud relativamente alta.

Los drones prometen una plataforma nueva y poderosa desde la cual tomar muestras de demonios de polvo en una variedad de altitudes. Las mediciones realizadas en altura son más directamente relevantes para evaluar el polvo que se inyecta en la atmósfera.

La NASA puede tener polvo en mente desde la desaparición oficial de su rover Mars Opportunity a principios de este año. La oportunidad, apodada con cariño Oppy, fue construida para durar 90 días, pero pasó 15 años explorando Marte, hasta que una tormenta de polvo en todo Marte golpeó en junio de 2018. El rover dependía de la energía solar. Ahora se cree que sus paneles solares están cubiertos de polvo. Ingenieros en la Instalación de Operaciones de Vuelo Espacial en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA enviaron más de mil comandos a Marte durante el otoño pasado y principios del invierno, en un intento por restablecer el contacto con el rover. No funcionó. El rover se sienta en silencio en la superficie de Marte ahora, en el Valle de Perseverancia de Marte.

El siguiente tweet, de 2016, ofrece una vista particularmente hermosa y conmovedora del rover Opportunity en relación con un demonio del polvo de Marte.

Girando por el valle es un demonio de polvo marciano, visto por @MarsRovers Oportunidad: https://t.co/3Rc1t2Qg2s pic.twitter.com/di8J3Flvt6

- NASA (@NASA) 5 de abril de 2016

Si quieres más información sobre los demonios del polvo de Marte, mira el video a continuación. Las cámaras de navegación a bordo del rover Curiosity Mars de la NASA capturaron imágenes de algunos de ellos moviendo el polvo a través del cráter Gale en 2017. Los demonios de polvo son el resultado del sol que calienta el suelo, lo que provocó un aumento convectivo del aire. Todos los demonios del polvo en el video a continuación fueron vistos en dirección sur desde el rover. El tiempo se acelera y el contraste se ha modificado para que los cambios de cuadro a cuadro sean más fáciles de ver.

Lea más sobre los demonios del polvo de Marte, de la NASA

En pocas palabras: los científicos están utilizando drones para estudiar a los demonios del polvo en la Tierra, con miras a futuros estudios de los demonios del polvo en Marte.

Via Europlanet