Las focas vuelven a reproducirse dentro de la longitud del cuerpo del lugar de nacimiento

Los científicos han descubierto que los lobos marinos antárticos femeninos tienen una asombrosa capacidad de regresar dentro de la longitud del cuerpo de donde nacieron cuando es hora de reproducirse.

Incluso si no logran acercarse tanto, la mayoría de las hembras dan a luz crías a menos de 12 metros de donde nacieron.

Crédito de imagen: Liam Q

El Dr. Joe Hoffman de la Universidad de Bielefeld en Alemania dirigió el estudio. Él dijo:

Es como si tuvieran algún tipo de sistema GPS incorporado. O podría ser simplemente que están usando señales, como el olor, que no podemos medir. Lo notable es que la colonia no tiene características, por lo que es impresionante que encuentren el camino de regreso.

Lo que también es sorprendente es que estas focas pueden haber pasado hasta cinco años alimentando cientos de kilómetros en el mar antes de regresar a casa.

Saber más sobre cómo viven sus focas ayudará a los científicos a comprender cómo las poblaciones afectan el frágil ecosistema local de Georgia del Sur en el sur del Océano Atlántico.

Alrededor del 97 por ciento de la población mundial de lobos finos antárticos vive en Georgia del Sur. Cazado hasta la casi extinción a fines del siglo XIX y principios del siglo XX, la población se ha recuperado de solo 30 individuos a millones de focas en la actualidad.

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Pero con entre tres y cinco millones de focas llegando a tierra para reproducirse cada año, los científicos están descubriendo que están erosionando los pastos y pueden estar dañando plantas raras. Hoffman dijo:

También estamos interesados ​​en descubrir cómo las variaciones en el clima afectan estos sellos. Dependen del kril, que a su vez se ve afectado por sistemas climáticos como El Niño.

Estudios anteriores han revelado que los animales marinos como focas, leones marinos y morsas tienden a regresar a sus colonias de nacimiento para reproducirse. En un estudio, los científicos descubrieron que las focas grises hembras en North Rona y la Isla de Mayo en Escocia eligieron sitios de cría a menos de 100 metros de donde nacieron.

Y hace solo unos años, Hoffman y sus colegas también descubrieron que una vez que las focas han encontrado un lugar para tener sus cachorros, son notablemente fieles a él, regresando a pocos metros de los sitios de reproducción que habían usado en años anteriores. Hoffman explicó:

Si los hombres y las mujeres regresan a los mismos lugares año tras año, esto podría crear vecindarios estables y limitar el conflicto en la colonia.

Pero hasta ahora no estaba claro si las hembras regresan a sus lugares de nacimiento para reproducirse.

Para averiguarlo, Hoffman y el Dr. Jaume Forcada del British Antarctic Survey (BAS) analizaron los movimientos de las focas en una playa de adoquines de aproximadamente la mitad del tamaño de un campo de fútbol en Bird Island en Georgia del Sur. La colonia aquí es densa: unas 600 hembras y hasta 200 machos suelen competir por el espacio.

Para hacer esto, los investigadores etiquetaron 335 focas hembras poco después de que nacieron, al mismo tiempo que registraron exactamente dónde nacieron. Las etiquetas que usaron son similares a las que usan los veterinarios en gatos y perros domésticos.

Un mes después, también colocaron etiquetas de plástico en las aletas de los sellos para facilitar la identificación.

Unos años más tarde, los científicos lograron localizar a 38 de las 335 mujeres que habían etiquetado. Los investigadores utilizaron una pasarela elevada de andamio construida por científicos de BAS hace varias décadas para registrar los movimientos de las focas. La pasarela permite a los investigadores registrar con precisión las ubicaciones de los sellos individuales hasta el medidor más cercano con una perturbación mínima.

Además de descubrir que las hembras prefieren reproducirse exactamente donde nacieron, Hoffman y Forcada descubrieron que a medida que las madres tenían más experiencia, la distancia entre el lugar de reproducción y el lugar donde nacieron disminuyó. Hoffman dijo:

A medida que las mujeres adquieren más experiencia, pueden volver a su lugar de nacimiento.

Habiendo establecido esta habilidad, Hoffman dice que una de las siguientes cosas para descubrir es cómo lo manejan en la Tierra.