Ataque de tiburón preservado en hueso fósil de ballena

Un fragmento de costilla de ballena que se encuentra en una mina a cielo abierto de Carolina del Norte está ofreciendo a los científicos una visión rara de las interacciones entre los tiburones prehistóricos y las ballenas hace unos 3 a 4 millones de años durante la época del Plioceno.

Tres marcas de dientes en la costilla indican que la ballena fue mordida severamente por un animal de mandíbula fuerte. A juzgar por el espacio de dos pulgadas (seis centímetros) entre las marcas de los dientes, los científicos creen que el atacante era el megalodon Carcharocles, o quizás otra especie de tiburón grande existente en ese momento. La ballena parece haber sido un antepasado de un gran azul o jorobado.

Las siluetas grises y rojas muestran el tamaño estimado del megalodon de Carcharocles, en comparación con el verde, que es el gran tiburón blanco de hoy. El morado es un tiburón ballena. La mayoría de los expertos creen que el megalodon excedió una longitud de 52 pies (16 metros). Vía Wikimedia

El sitio web de Smithsonian Science presentó una historia sobre el descubrimiento, el 9 de noviembre de 2011. Un artículo sobre el hallazgo se publicó en línea en el International Journal of Osteoarchaeology, el 27 de agosto de 2010.

Stephen Godfrey, quien descubrió el fósil, es paleontólogo en el Museo Marino Calvert en Solomons, Maryland. Él dijo:

Ciertamente no se espera encontrar evidencia del comportamiento animal preservado en el registro fósil, pero este fósil muestra exactamente eso: una depredación fallida. El tiburón pudo haberse ido con un bocado, pero no mató a la ballena.

Fósil de hueso de ballena que muestra tres marcas de dientes de un tiburón. Crédito de imagen: Stephen Godfrey

Don Ortner, antropólogo del Museo Nacional de Historia Natural del Smithsonian, dijo que los científicos saben que la ballena sobrevivió porque ...

… La mayor parte del fragmento fósil está cubierto con un tipo de hueso conocido como hueso tejido, que se forma rápidamente en respuesta a una infección localizada. Biomecánicamente, el hueso tejido no es muy fuerte. El cuerpo eventualmente lo remodela en hueso compacto, pero lleva tiempo.

Diente de Carcharocles megalodon, una versión robusta del gran tiburón blanco de hoy. Vía Wikimedia

Las tomografías computarizadas revelaron evidencia de inflamación en la médula ósea consistente con la infección.

La presencia del hueso tejido indica que la curación fue incompleta y la ballena murió, según los científicos, entre dos y seis semanas después del ataque. Ortner dijo que la muerte de la ballena puede no estar relacionada con su infección y lesión:

No sabemos por qué murió.

Basado en la curvatura de la mandíbula del tiburón, como lo indica el arco de las impresiones de sus dientes, los científicos creen que el tiburón era relativamente pequeño, entre 13 y 26 pies (cuatro y ocho metros) de largo.

Godfrey explicó:

Solo un puñado de fósiles muestran este tipo de interacciones. Hay muchas marcas de mordeduras en fósiles que muestran dónde murió el animal y [mostrando que] su cadáver fue eliminado. Este fósil es uno de los pocos ejemplos que muestra un trauma claramente atribuido a otro animal, pero también muestra que la víctima sobrevivió al evento.

Carcharocles megalodon mandíbulas en exhibición en el Acuario Nacional de Baltimore. Haber de imagen: Serge Illaryonov

En pocas palabras: los científicos del Museo Nacional de Historia Natural del Smithsonian y el Museo Marítimo Calvert en Solomons, Maryland, han estudiado una costilla de ballena fósil, que se encuentra en una mina en franja de Carolina del Norte, que muestra marcas de dientes atribuidas a un gran tiburón de esa vez, posiblemente Carcharocles megalodon . Su artículo apareció por primera vez el 27 de agosto de 2010 en el International Journal of Osteoarchaeology y apareció el 9 de noviembre de 2011 en el sitio web de Smithsonian Science.

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