Visitas de objetos pequeños desde más allá del sistema solar.

Ver más grande. El | Esta animación muestra el camino del A / 2017 U1, que es un asteroide, o tal vez un cometa, cuando pasó a través de nuestro sistema solar interno en septiembre y octubre de 2017. Al rastrear su movimiento, los científicos han podido calcular que probablemente se originó a partir de fuera de nuestro sistema solar. Imagen vía NASA / JPL-Caltech.

Pensamos que tanto los cometas como los asteroides pertenecen a nuestro propio sistema solar, nuestra familia de planetas que orbitan alrededor del sol, pero la NASA informó el 26 de octubre de 2017 que los astrónomos han estado observando un cuerpo pequeño, tal vez un asteroide, tal vez un cometa, aparentemente desde más allá de nuestro sistema solar, desde algún lugar del espacio interestelar. Si es así, sería el primer asteroide interestelar (o cometa) en ser observado y confirmado. El objeto actualmente se designa A / 2017 U1, y tiene menos de un cuarto de milla (400 metros) de diámetro. La NASA dijo que se mueve notablemente rápido, a unas 15.8 millas (25.5 km) por segundo (similar a la velocidad de la Tierra en órbita alrededor del sol). Los astrónomos de todo el mundo apuntan telescopios terrenales y telescopios en el espacio, en la dirección de este objeto inusual. Están tratando de averiguar todo lo que puedan sobre A / 2017 U1, tal vez para determinar su composición, y esperamos confirmar si realmente nos está visitando desde otro lugar de nuestra galaxia, la Vía Láctea, antes de que se dispare de nuevo ... para siempre .

El telescopio Pan-STARRS 1 de la Universidad de Hawái detectó el A / 2017 U1 el 19 de octubre, en el transcurso de una búsqueda nocturna de objetos cercanos a la Tierra. Rob Weryk, un investigador postdoctoral en el Instituto de Astronomía de la Universidad de Hawai, fue el primero en notar el objeto como un punto estrellado, moviéndose frente a las estrellas. Fue el primero en enviarlo al Centro de Planetas Menores de la IAU, que es la organización mundial encargada de recopilar datos de observación para planetas y cometas menores en nuestro sistema solar.

Por la forma de su órbita, rápidamente se hizo evidente que este objeto no era un miembro ordinario de nuestro sistema solar. La NASA dijo:

Posteriormente, Weryk buscó en el archivo de imágenes Pan-STARRS y descubrió que también estaba en imágenes tomadas la noche anterior, pero que inicialmente no fue identificado por el procesamiento de objetos en movimiento.

Weryk inmediatamente se dio cuenta de que este era un objeto inusual ...

Weryk contactó a Marco Micheli, un graduado de IfA, que se dio cuenta de lo mismo usando sus propias imágenes de seguimiento tomadas en el telescopio de la Agencia Espacial Europea en Tenerife en las Islas Canarias. Pero con los datos combinados, todo tenía sentido ... Este objeto vino de fuera de nuestro sistema solar.

Davide Farnocchia, astrónomo del Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra (CNEOS) de la NASA en Pasadena, California, dijo:

Esta es la órbita más extrema que he visto. Está yendo extremadamente rápido y en una trayectoria tal que podemos decir con confianza que este objeto está saliendo del sistema solar y no regresa.

A / 2017 U1 vino de la dirección de la constelación Lyra the Harp. La NASA explicó:

El objeto se acercó a nuestro sistema solar desde casi directamente sobre la eclíptica, el plano aproximado en el espacio donde los planetas y la mayoría de los asteroides orbitan alrededor del sol, por lo que no tuvo ningún encuentro cercano con los ocho planetas principales durante su caída hacia el sol. El 2 de septiembre, el pequeño cuerpo cruzó bajo el plano eclíptico justo dentro de la órbita de Mercurio y luego se acercó más al sol el 9 de septiembre. Tirado por la gravedad del sol, el objeto giró en forma de horquilla debajo de nuestro sistema solar, pasando por debajo de la Tierra orbite el 14 de octubre a una distancia de aproximadamente 15 millones de millas (24 millones de km), aproximadamente 60 veces la distancia a la luna. Ahora se ha disparado por encima del plano de los planetas y, viajando a 27 millas por segundo (44 km por segundo) con respecto al sol, el objeto se está acelerando hacia la constelación de Pegaso.

Entonces existe, se mueve rápido, su órbita indica un origen interestelar. Eso es todo lo que sabemos por ahora. Sin embargo, hay un contexto para comprender cuál podría ser este objeto. Karen Meech es astrónoma del Instituto de Astronomía de la Universidad de Hawai. Se especializa en cuerpos pequeños y su conexión con la formación del sistema solar. Ella comentó:

Hace tiempo que sospechamos que estos objetos deberían existir, porque durante el proceso de formación de planetas se debería expulsar una gran cantidad de material de los sistemas planetarios. Lo más sorprendente es que nunca antes habíamos visto pasar objetos interestelares.

La designación A / 2017 U1 por el Minor Planet Center es temporal. Dado que este es el primer objeto de su tipo descubierto, la Unión Astronómica Internacional probablemente establecerá reglas para nombrar este tipo de objeto. Pero no tan rápido. Los astrónomos, siempre cautelosos, aún no tienen suficientes puntos de datos a lo largo de la órbita de este objeto para confirmar que está fuera de nuestro sistema solar. El gerente de CNEOS, Paul Chodas, dijo:

Hasta ahora, todo indica que es probable que sea un objeto interestelar, pero más datos ayudarían a confirmarlo.

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En pocas palabras: los astrónomos han estado rastreando un pequeño cuerpo designado temporalmente A / 2017 U1. Creen que es de fuera de nuestro sistema solar y, de ser así, es el primer asteroide (o cometa) interestelar descubierto.

Vía NASA JPL