Las algas de nieve prosperan en condiciones extremas

Estas hojas alargadas y delgadas de nieve o hielo endurecido se llaman nieves penitentes . Se encuentran muy cerca y apuntando hacia la dirección general del sol. Recientemente, los investigadores se sorprendieron al encontrar parches de hielo rojo a los lados de algunos de los penitentes, que resultaron ser algas de nieve únicas. Imagen vía Steven Schmidt / GlacierHub.

Este artículo, escrito por Elza Bouhassira, se vuelve a publicar con permiso de GlacierHub.

Un nuevo estudio encontró algas de nieve en nieves penitentes [español para "nevadas en forma de penitente"] en elevaciones altas en los Andes chilenos.

Steven Schmidt es profesor de Boulder en la Universidad de Colorado, especializado en ecología microbiana. Es uno de los autores del artículo. Le dijo a GlacierHub .

La expedición fue un viaje épico y muy arduo a una montaña remota. El objetivo original era probar un lago debajo de un glaciar remanente en lo alto de la montaña, pero el lago estaba congelado y los vientos eran terribles, por lo que trabajamos más abajo en la montaña y realizamos la primera búsqueda de vida en nieves penitentes.

Las nieves penitentes se forman cuando los bancos de nieve arrastrados por el viento se acumulan y se derriten debido a una combinación de alta radiación, baja humedad y vientos secos. La nieve se derrite en la forma de pináculo que les valió a los penitentes su nombre: se dice que se parecen a monjes con túnicas blancas que pagan penitencia. Los penitentes son importantes para las áreas secas y de gran altitud donde se encuentran, porque pueden ser una fuente periódica de agua de deshielo para el suelo rocoso.

Nieves penitentes en el sitio de investigación. Imagen vía Steven Schmidt / GlacierHub.

Schmidt describió cómo los investigadores se sorprendieron al encontrar parches de hielo rojo a los lados de algunos de los penitentes. Le dijo a GlacierHub :

Tomamos muestras de estos parches y luego descubrimos que contenían algunas algas de nieve únicas y una próspera comunidad de otros microbios.

El estudio fue publicado en la revista revisada por expertos Arctic, Antarctic, and Alpine Research el 12 de junio de 2019.

Matthew Davey, un fisiólogo de plantas y algas de la Universidad de Cambridge, que no participó en el estudio, le dijo a GlacierHub :

Las algas de nieve son organismos microscópicos similares a plantas que pueden vivir dentro y dentro de la capa de nieve.

Las algas de nieve también se conocen como nieve de sandía debido al color que crea en la superficie de la nieve y el hielo. El tono de la sandía de la nieve es causado por una abundancia de pigmentos rojizos naturales llamados carotenoides que también protegen a las algas de la luz ultravioleta, la sequía y el frío, lo que contribuye a su capacidad de sobrevivir en entornos extremos.

Algas rojas de la nieve en nieves penitentes . Imagen vía Steven Schmidt / GlacierHub.

Los investigadores no entienden completamente cómo florecen las algas en alta densidad debido a las bajas temperaturas y los altos niveles de luz con los que viven. Davey explicó:

Hay evidencia de que pueden ser depositados por el viento, ya podrían estar en la superficie de la roca de años anteriores o podrían ser traídos por animales. Una vez que la nieve se ha derretido ligeramente, por lo que hay agua líquida, las algas pueden reproducirse y florecer en días o semanas. Durante este tiempo pueden comenzar a ponerse verdes, luego volverse rojos, o permanecer verdes o permanecer rojos; depende de las especies de algas.

Las muestras de algas de nieve fueron recolectadas de penitentes en el lado chileno del Volcán Llullaillaco. Es el segundo volcán activo más alto del mundo después de Ojos del Salado y se encuentra en la frontera de Chile con Argentina. Los penitentes tenían entre 1-1.5 metros de alto (aproximadamente 39 a 60 pulgadas de alto). La presencia de algas nevadas en los penitentes es notable porque las algas pueden cambiar el albedo del hielo y aumentar las tasas de fusión.

Imagen vía Steven Schmidt / GlacierHub.

El estudio describe el entorno en el que se recolectaron las muestras como "quizás el mejor análogo terrenal para suelos superficiales y cercanos a la superficie en Marte", abriendo la puerta a las implicaciones en la investigación astrobiológica. La alta elevación donde se encontraron las algas nevadas es responsable de las condiciones que crean un ambiente casi extraterrestre; Hay niveles muy altos de radiación ultravioleta, intensos ciclos diarios de congelación y descongelación, y uno de los climas más secos del planeta.

Recientemente se encontraron estructuras tipo penitente en Plutón y posiblemente en Europa, una de las lunas de Júpiter. En el contexto de estos descubrimientos, Schmidt dijo que "los penitentes y el entorno hostil que los rodea proporcionan un nuevo análogo terrestre para los estudios astrobiológicos de la vida más allá de la Tierra". expansiones "empuja los límites de la comprensión actual de los límites frío-seco de la vida.

La superficie de la región del Tártaro Dorsa de Plutón, donde también se encontraron penitentes. Imagen vía NASA / JHUAPL / SwRI.

La autora principal, Lara Vimercati, reflexionó sobre las implicaciones más amplias del estudio. Ella dijo:

Nuestro estudio muestra cómo, sin importar cuán desafiantes sean las condiciones ambientales, la vida encuentra un camino cuando hay disponibilidad de agua líquida.

En pocas palabras: los científicos encontraron algas de nieve que viven en el hielo en los Andes chilenos.

Fuente: Nieves penitentes es un nuevo hábitat para las algas de nieve en uno de los entornos de alta elevación más extremos de la Tierra.

Via GlacierHub